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Un mapa de Zelandia. Crédito: Nick Mortimer et al.

En 2017, los geólogos presentaron un caso convincente de que la Tierra tiene, de hecho, ocho continentes si también incluye a Zelandia. Aunque se encuentra principalmente debajo del océano, con la excepción de Nueva Zelanda y Nueva Caledonia, Zealandia está compuesta principalmente de corteza continental en lugar de la corteza oceánica rica en magnesio y hierro. Por esta razón, muchos creen que Zelandia califica como continente.

Ahora, en un nuevo estudio, los investigadores han revelado cómo evolucionó el continente submarino perdido hace mucho tiempo desde su formación. En el proceso, encontraron que la agitación de Zelandia pudo haber sido responsable del nacimiento del Anillo de Fuego del Pacífico.

Forjando el anillo de fuego

¿Un nuevo continente en el siglo XXI? ¿Solo apareció de la noche a la mañana? Este no es un descubrimiento repentino, sino una realización gradual, escribieron 11 geólogos que escribieron un artículo de 2017 publicado en GSA Today , recomendando que Zelandia se considere un continente.

Los investigadores afirman que Nueva Zelanda y Nueva Caledonia no son solo algunas cadenas de islas, son solo el 5 por ciento de lo que se ve sobre la superficie de los océanos, el resto del continente de 5 millones de kilómetros cuadrados está sumergido bajo el agua. Eso hace que Zealandia sea tan grande como la gran India. También sería el continente más joven, delgado y sumergido, según los autores del estudio de 2017.

Zealandia en sí no es algo nuevo. Fue acuñado por uno de los autores del artículo de 2017, Bruce Luyendyk, geofísico de la Universidad de California en Santa Bárbara, en 1995. Sin embargo, originalmente, Zealandia se usó para describir Nueva Zelanda, Nueva Caledonia y una colección de Piezas sumergidas y rebanadas de corteza que se desprendieron de una región de Gondwana, el supercontinente de hace 200 millones de años.

Si pudiéramos desconectar los océanos, sería claro para todos que tenemos cadenas montañosas y un continente grande y alto, dijo Nick Mortimer, geólogo de GNS Science.

Sin embargo, todavía sabemos muy poco sobre el continente sumergido. Pero un nuevo estudio sugiere que la historia de Zelandia es aún más asombrosa de lo que parece.

Un equipo internacional de investigadores recuperó sedimentos de perforaciones debajo del fondo del océano durante una expedición de 2017 y luego los envió al laboratorio para su análisis. Algunos de los sedimentos debajo del mar de Tasmania se depositaron hace 100 millones de años.

Toda la expedición duró nueve semanas e involucró a 32 científicos de todo el mundo a bordo del buque de investigación JOIDES Resolution. Esto no fue un paseo por el parque, aunque los investigadores tuvieron que perforar hasta 5 km (3,1 millas) de profundidad con un taladro que pesaba 300 toneladas.

Encerrados dentro de los sedimentos hay pequeños fósiles, que los investigadores usaron para determinar la elevación de los sedimentos cuando fueron depositados. De esta manera, esperaban los investigadores, podrían descubrir por qué Zelandia es tan diferente de todos los demás continentes.

Sitios donde los científicos del Programa Internacional de Descubrimiento de los Océanos perforaron en busca de sedimentos en Zelandia. Crédito: Operador Científico de Resolución JOIDES.

Tres sitios en la región norte del continente tenían el tipo de fósiles que indicaban un ecosistema de arrecifes poco profundos hace entre 35 y 50 millones de años. Quizás, algunas de las áreas eran terrestres durante ese tiempo. Hoy en día, estos sitios se encuentran justo en el medio del mar de Tasmania, cerca de la meseta de aguas profundas de Lord Howe Rise.

Cerca del canal de Nueva Caledonia, los fósiles contenían especies de plancton que se sabe que habitan en aguas más profundas. Esto indica que la elevación de Zelandia se había reducido en el período de tiempo de 35 a 50 millones de años.

Los autores del nuevo estudio sospechan que después de que se levantó el norte de Zelandia y se hundió la depresión de Nueva Caledonia, todo el continente se hundió otro kilómetro bajo el mar.

Desde la década de 1970, la teoría prevaleciente sobre la formación de Zelandia afirma que su bajo perfil se debe al adelgazamiento de su corteza después de que se separó del supercontinente Gondwana hace unos 85 millones de años. Sin embargo, estos últimos hallazgos presentados por la expedición de científicos muestran que partes de Zelandia aumentaron entre 1 y 2 km, mientras que otras se hundieron aproximadamente en la misma cantidad.

Rupert Sutherland, geofísico de la Universidad Te Herenga Waka-Victoria de Wellington y coautor del nuevo estudio, afirma que esta agitación topográfica puede deberse a la reactivación de fallas antiguas vinculadas a la formación del Cinturón de Fuego del Pacífico, una región conocida por sus relativamente frecuentes terremotos y actividad volcánica

Aunque la subducción impulsa el ciclo tectónico de placas de la Tierra, los científicos aún no entienden cómo comienza, dijo el Dr. Sutherland.

Una de las cosas sorprendentes de nuestras observaciones es que revelan que los primeros signos del Anillo de Fuego fueron casi simultáneos en todo el Pacífico occidental, agregó.

Debido a que este momento es anterior a la reorganización global de las placas tectónicas, los científicos necesitan encontrar una explicación de cómo comenzó la subducción en un área tan amplia en tan poco tiempo.

Sutherland y sus colegas han propuesto un nuevo mecanismo radical que explica estas observaciones: un evento de ruptura de subducción, un terremoto masivo pero súper lento, en palabras de los investigadores. Este evento geológico esencialmente resucitó antiguas fallas de subducción que habían permanecido inactivas durante millones de años.

No sabemos dónde ni por qué, pero algo sucedió que indujo un movimiento localmente, y cuando la falla comenzó a deslizarse, como en un terremoto, el movimiento se extendió rápidamente hacia los lados hacia las partes adyacentes del sistema de fallas y luego alrededor del Pacífico occidental, dijo el Dr. Sutherland. .

Pero a diferencia de un terremoto, el evento de ruptura de subducción puede haber tardado más de un millón de años en desarrollarse.

Aunque el evento de ruptura de la subducción es todavía una teoría nueva, la evidencia hasta el momento sugiere que tales eventos posiblemente puedan alterar la geografía de los continentes. Además, los mismos eventos que desencadenaron cambios en Zelandia pueden tener que ver con la formación de las zonas de subducción del Anillo de Fuego alrededor del Pacífico occidental.

En última instancia, el registro sedimentario de Zelandia debería ayudarnos a determinar cómo y por qué ocurrió este evento y cuáles fueron las consecuencias para los animales, las plantas y el clima global, dijo el Dr. Sutherland.

El proceso no tiene un análogo moderno y debido a que el evento de ruptura de la subducción está vinculado a una época de rápido cambio global de placas tectónicas, otras instancias de dicho cambio en el registro geológico pueden implicar que ocurrieron eventos comparables en el pasado, dijo el Dr. Sutherland.

Los geólogos generalmente asumen que comprender el presente es la clave para comprender el pasado. Pero al menos en este caso, esto puede no ser válido.

Los hallazgos aparecieron en la revista Geology.

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