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Investigadores dirigidos por miembros del Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra de la Universidad de Pensilvania describen una de las primeras especies conocidas de tortuga de caparazón blando. El animal vivió hace 66,5 millones de años en lo que hoy es Dakota del Norte y fue desenterrado en 1975.

El fósil a partir del cual se describió esta especie. Créditos de imagen Steven E. Jasinski et al., (2022), Cretaceous Research .

Bautizada como Hutchemys walkerorum , esta tortuga vivió al mismo tiempo que algunas especies de dinosaurios muy grandes y conocidas, incluidos Tyrannosaurus rex y Triceratops. Según el estudio que describe a la especie, es una de las primeras tortugas de caparazón blando descubiertas, lo que nos brinda información importante sobre la evolución de este grupo de animales. En particular, nos permite comprender mejor qué efecto tuvo la extinción masiva del final del Cretácico (la que acabó con los dinosaurios no aviares) en la evolución de las tortugas de caparazón blando.

tortuga de la vendimia

Hasta hace poco no entendíamos muy bien a estas tortugas de caparazón blando, dice el autor principal Steven Jasinski, quien recientemente completó su Ph.D. en el Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra de Penns en la Escuela de Artes y Ciencias. Sin embargo, estamos comenzando a obtener más información sobre este grupo extinto de tortugas y a comprender mejor su evolución, incluida la forma en que lidiaron con la extinción masiva.

Hutchemys walkerorum pertenecía a la familia plastomenina de la familia Trionychidae, comúnmente conocidas como tortugas de caparazón blando. Si bien está relacionado con estos animales modernos, H. walkerorum tenía algunas diferencias notables; uno de los más importantes es que el plastrón, el hueso que cubre el estómago y el abdomen, estaba suturado con más fuerza, era más grande y, en general, más fuerte que los de las cubiertas blandas actuales.

Hasta donde sabemos, los plastomeninos vivieron hace entre 80 y 50 millones de años, en los períodos geológicos del Cretácico y el Paleógeno. La evidencia fósil de estos animales comenzó a surgir durante el Cretácico superior y alcanzó su mayor diversidad alrededor del límite Cretácico-Paleógeno (que está definido por la extinción masiva). Se sabe que una sola especie continuó hasta la época del Eoceno (el período posterior a la extinción de los dinosaurios) a partir de la evidencia fósil.

El espécimen actual es un caparazón parcial, que representa los huesos que cubren la parte posterior del caparazón de la tortuga, que fue desenterrado en 1975 en el suroeste de Dakota del Norte. Fue descubierto junto con un espécimen de Triceratops por un equipo de campo de la Universidad Estatal de los Apalaches. Se mantuvo como parte de la colección de las universidades hasta 2013, cuando comenzó a recibir la atención de los investigadores.

Basándose en la estructura de este fósil, Jasinski y sus colegas determinaron su género (la primera parte de su nombre científico, Hutchemys). Representa uno de los pocos ejemplos preciosos de Hychemys antes de la extinción masiva que abatió a los dinosaurios, y también es la aparición más oriental de este género jamás encontrada en el Cretácico.

La investigación comenzó en serio en esa época y continuó mientras Jasinski estaba en Penn para sus estudios de doctorado. Basándose en la estructura del espécimen, él y sus colegas determinaron que el animal pertenecía al género walkerorum. Hutchemys walkerorum representa una de las raras apariciones de estas tortugas antes del evento de extinción masiva que puso fin a la era de los dinosaurios. También representa la aparición más oriental del género durante el Período Cretácico.

Con este estudio, obtenemos más información sobre los ganadores y los perdedores durante el cataclismo que terminó con la Era de los dinosaurios, dice el coautor Peter Dodson de la Escuela de Medicina Veterinaria y Penn Arts & Sciences. Los poderosos dinosaurios cayeron y la humilde tortuga sobrevivió.

Un análisis filogenético, es decir, una comparación de esta especie con otras tortugas de caparazón blando conocidas, permitió a los investigadores determinar que Hutchemys walkerorum y varias especies relacionadas comprenden su propio grupo distinto de plastomeninos derivados, a los que llamaron Plastomenini. El análisis también sugiere que las raíces de las tortugas de caparazón blando se formaron en Asia, desde donde los animales emigraron a la Norteamérica actual en algún momento del Cretácico superior.

La especie recibió el nombre de walkerorum en honor a Greg y Susan Walker, una pareja filantrópica que creó The Greg and Susan Walker Endowment en 2006. Esta dotación permite a los estudiantes del Departamento de Ciencias Ambientales y de la Tierra solicitar fondos para proyectos que carecen de otras fuentes de financiación. recursos inmediatos. Jasinski recibió fondos de Walker Research Grant para este proyecto, así como para otros que describen nuevas especies de dinosaurios, tortugas, perros e investigaciones de dinosaurios y mamíferos carnívoros.

El generoso apoyo de los Walker me ayudó a aprovechar al máximo mi tiempo en Penn, dice Jasinski, y sé que también fueron vitales para la investigación de otros estudiantes. Esta fue una de las principales razones por las que queríamos nombrar esta nueva especie en su honor.

El artículo Una tortuga de caparazón blando (Testudines: Trionychidae: Plastomeninae) de la Formación Hell Creek del Cretácico superior (Maastrichtiano), Dakota del Norte, EE.

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