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Un equipo internacional de investigadores de la Universidad Rashtrasant Tukadoji Maharaj Nagpur, India, y el Museo de Historia Natural de Florida describen una nueva especie fósil de fruta a partir de especímenes descubiertos en pedernal indio.

El fruto de Euphorbiotheca deccanensis . Créditos de la imagen Museo de Florida / Kristen Grace.

Las trampas Deccan de India forman una de las características volcánicas más grandes de la Tierra en la actualidad. Se formaron por una serie de erupciones volcánicas gigantes hace entre 66 y 65 millones de años. Aunque la datación precisa de estas erupciones es difícil debido a varios factores, se cree que ocurrieron durante un período de 30.000 años durante el período de tiempo indicado. Estas erupciones cubrieron un área de casi 500.000 kilómetros cuadrados en varias capas de rocas basálticas, en algunos lugares apilándose a más de 2 kilómetros de profundidad. La trampa en el nombre es un término geológico que se refiere a rocas magmáticas no graníticas de color oscuro, de grano fino, en este caso, capas sobre capas de flujos de basalto.

A pesar de las condiciones violentas en las que nació esta estructura, hoy en día las Trampas de Deccan son una de las áreas más ricas en fósiles del mundo. Una nueva especie de planta extinta, descrita a partir de especímenes de frutas fosilizadas desenterradas en el área, se suma a la rica lista de descubrimientos realizados en Deccan Traps.

fruta explosiva

Las lutitas, el pedernal, la piedra caliza y los cuerpos de arcilla están contenidos en bandas alternas entre los flujos de basalto de las áreas, y son ricos en plantas y animales fosilizados. Estas capas capturan una instantánea de los períodos de calma y los ecosistemas que se formaron entre erupciones.

La especie recién descrita probablemente era un arbusto o un árbol pequeño que crecía alrededor de las aguas termales en el área (un ecosistema que se asemeja a los del Parque Nacional Yellowstone actual). En el momento en que se fosilizó el presente ejemplar, la India pasaba por la zona ecuatorial; las condiciones húmedas y cálidas de la época permitieron que varias especies tropicales, como plátanos, helechos acuáticos, malvas y parientes de los mirtos crepé modernos, prosperaran en sus tierras. Un descubrimiento desconcertante de esta época es que, aunque la madera petrificada es común en las trampas de Deccan, la mayoría de los ejemplares encontrados tenían diámetros pequeños, lo que apunta a la falta de árboles grandes, un hecho sorprendente para una región tropical.

India estaba ubicada en una latitud baja, por lo que esperábamos encontrar grandes gigantes del bosque. Pero eso no es lo que estábamos viendo, dice el autor principal Steven Manchester, paleobotánico del Museo de Historia Natural de Florida.

Manchester sospecha que las capas de basalto que cubren la región impidieron el desarrollo de raíces profundas, lo que a su vez restringió el crecimiento máximo de los árboles en el área. Otra posible explicación que está considerando es que, dado que el área era muy volcánica, los flujos de lava acababan con los bosques de forma rutinaria, por lo que los árboles aquí simplemente no tenían tiempo suficiente para crecer. Aunque malo para los árboles, estos eventos crearon una gran cantidad de ceniza volcánica, lo que ayudó a fosilizar el material vegetal en el área.

La fruta fosilizada descrita en este estudio fue encontrada preservada en un cuerpo de pedernal, rocas ricas en sílice, por el coautor Dashrath Kapgate. La lava es rica en sílice, por lo que es una posibilidad real que el vulcanismo activo en el área en este momento ayudó a crear las condiciones necesarias para que se fosilizara.

Los investigadores explican que la fruta realmente no encajaba bien en ningún grupo de plantas conocido. Tomaron una gran cantidad de tomografías computarizadas del fósil, así como frutos de especies existentes para permitir una comparación directa. En última instancia, las similitudes con los especímenes de frutas proporcionados por la Institución Smithsonian llevaron al equipo a concluir que el fósil pertenecía a un miembro de la familia Spurge ( Euphorbiaceae ). Sin embargo, debido a que era tan diferente de cualquier planta existente, la clasificaron como una especie completamente nueva, deccanensis , del género fósil Euphorbiotheca .

Según la orientación de las fibras dentro de la fruta, el equipo confía en que estaban destinadas a dispersar su semilla al explotar cuando maduran, un mecanismo común en otras plantas de su género. Después de que las frutas explosivas maduran, se secan significativamente y pierden hasta un 64 % de su peso original, lo que genera mucha tensión en las rígidas capas externas. En un punto, esto lleva a que las frutas se rompan, y la tensión almacenada hace que las semillas vuelen por todas partes.

Escuchas este fuerte estallido, y las semillas y los pedazos de la fruta salen volando por todas partes, dijo Manchester, describiendo el proceso en los árboles de caucho. Creemos que este es el caso de estas dos especies fósiles también, porque vemos la misma anatomía, donde las fibras en las capas interna y externa de la pared de la fruta están orientadas en direcciones opuestas, lo que ayuda a desarrollar el torque.

El equipo espera que su descubrimiento nos ayude a reconstruir la distribución de especies durante un momento crítico en la historia de la Tierra. En el momento en que esta fruta se fosilizó, India y Madagascar ya se habían separado del supercontinente Gondwana y se dirigían al norte hacia la Eurasia moderna. La vida aquí evolucionó aisladamente a lo largo del Cretácico, dando lugar a especies únicas que incluyen (se cree) las uvas modernas y los ancestros de las ballenas. Cuando la India finalmente chocó con Asia, estas especies de plantas tuvieron la oportunidad de extenderse por la nueva tierra, poblando las actuales Europa y Asia.

El artículo Fruits of Euphorbiaceae from the Late Cretaceous Deccan Intertrappean Beds of India ha sido publicado en el International Journal of Plant Sciences .

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