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Hace aproximadamente una década, ambientalistas egipcios descubrieron los huesos de una antigua ballena en las arenas del desierto occidental. Ahora, un nuevo artículo detalla este extraño hallazgo, describiendo una nueva especie de ancestro de ballena semiacuática.

El holotipo (el espécimen a partir del cual se describió y nombró la especie) de Phiomicetus anubis . Créditos de imagen Abdullah S. Gohan et al., (2021), Proc. R. Soc. B.

Este antepasado de la ballena de cuatro patas vivió hace unos 43 millones de años y fue, según todos los indicios, un cazador consumado.

abuela ballena

Elegimos el nombre Anubis porque tenía un mordisco fuerte y mortal, dijo el paleontólogo Hesham Sallam, profesor de paleontología en la Universidad de Mansoura en Egipto, quien dirigió el esfuerzo de investigación. Podría matar a cualquier criatura con la que se cruzara.

Phiomicetus anubis es una nueva especie de ballena clave y un descubrimiento crítico para la paleontología egipcia y africana, dijo el autor principal del estudio, Abdullah Gohar, a la agencia de noticias Reuters.

La ballena es parte del género extinto Phiomicetus de ballenas protocetidae esencialmente, la familia de la que surgieron las ballenas modernas. Se le dio el nombre de Anubis en honor al antiguo dios egipcio de la muerte, ya que a juzgar por sus fósiles, el animal era un asesino consumado.

El hocico y el cráneo alargados de los animales indican que es un carnívoro capaz tanto en lo que respecta a agarrar presas como a masticar pieles y huesos duros.

Quizás sus características más inusuales, para la mayoría de las personas, serían que P. anubis era semiacuático y poseía cuatro patas robustas en lugar de aletas. El área que hoy forma el Desierto Occidental solía ser un mar hace 43 millones de años. P. anubis cazaba en sus aguas y, probablemente, paseaba por sus orillas.

El fósil se encontró por primera vez en 2008, pero Sallam pospuso la investigación hasta 2017, mientras trabajaba para reunir un equipo de paleontólogos que hicieran justicia al fósil. Su trabajo culminó el mes pasado cuando confirmaron oficialmente que el fósil pertenece a una especie completamente nueva.

Desde un punto de vista paleontológico, el descubrimiento es particularmente emocionante ya que P. Anubis es uno de los últimos miembros conocidos de la familia de las ballenas que retuvo extremidades terrestres funcionales. Las ballenas como familia han evolucionado a partir de mamíferos terrestres que regresaron al mar, también pasando de una dieta herbívora a una carnívora en el proceso. Hoy en día, todos los miembros de la familia de las ballenas (cetáceos) viven exclusivamente en los mares y océanos. Por lo tanto, tienen una historia bastante interesante que contar.

P. anubis fue una especie que surgió durante ese período de transición, lo que la convierte en una valiosa fuente de información sobre cómo y cuándo tuvo lugar. Los fósiles de esta ventana de la historia evolutiva de las ballenas son particularmente valiosos para ayudarnos a comprender cuándo finalmente hicieron la transición completa a la vida oceánica y dónde. Actualmente, nuestra mejor indicación es que tuvo lugar hace unos 50 millones de años en la actual India o Pakistán, pero este no es un tema cerrado. La nueva especie, sin duda, ayudará a desarrollar nuestra comprensión de esta línea de tiempo.

Sorprendentemente para un desierto, el desierto occidental de Egipto es bastante famoso por sus fósiles de ballenas prehistóricas. Un área en particular, el Valle Blanco de Wadi al-Hitan, ha sido declarado Patrimonio de la Humanidad y atrae mucha atención turística debido a sus fósiles de ballenas prehistóricas.

El artículo Una nueva ballena protocetida ofrece pistas sobre la biogeografía y la ecología de la alimentación en la evolución temprana de los cetáceos se ha publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences .

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