Los geólogos creen que podemos estar presenciando el nacimiento de una nueva zona de subducción.

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Los investigadores han estado desconcertados durante mucho tiempo sobre un área plana y sin rasgos distintivos frente a la costa de Portugal. El área aparentemente aburrida se destacó en 1969 cuando provocó un terremoto masivo que generó un tsunami. Estos fueron terremotos muy inusuales que no solo ocurren en áreas aleatorias. La mayoría de las veces, tienen lugar en áreas tectónicamente activas, en los bordes de las placas tectónicas. La correlación es tan buena que si miras un mapa global de grandes terremotos (ver más abajo), parece un mapa de placas tectónicas.

Entonces, ¿por qué un terremoto de 7,9 sacudió la costa de Portugal? Joo Duarte, geólogo marino del Instituto Dom Luiz de la Universidad de Lisboa, cree tener la respuesta. Según un estudio reciente publicado por Duarte, la placa tectónica frente a la costa de Portugal podría estar desprendiéndose de su parte superior.

Activamente tectónico

La Tierra puede parecer estática desde nuestro punto de vista, pero desde una perspectiva geológica, es muy activa. La corteza de nuestros planetas está dividida en placas rígidas que siempre están en movimiento entre sí, a una velocidad de unos pocos centímetros por año que, en millones de años, puede cambiar drásticamente la superficie de la Tierra.

Los terremotos ocurren más comúnmente en el borde de las placas tectónicas. Imagen vía Wikipedia

Naturalmente, cuando las placas se mueven, a veces se empujan entre sí. Si una placa es más pesada que la otra, se deslizará debajo de ella en un proceso llamado subducción. Estamos bastante familiarizados con la subducción, ya que la hemos observado y sus efectos en varias partes del mundo, pero en realidad nunca la hemos visto comenzar. Hasta ahora.

Las sospechas de un posible evento de desprendimiento relacionado con la subducción comenzaron después del terremoto de 1969, pero no fue hasta 2012 que los investigadores obtuvieron una buena vista del área, utilizando el análisis de ondas sísmicas (que funciona de manera similar a un ultrasonido). En 2018, Chiara Civiero, investigadora postdoctoral en el Instituto Dom Luiz de la Universidad de Lisboa, y sus colegas publicaron un vistazo de alta resolución a la Tierra en esta región y confirmaron el descubrimiento de la mancha inusual.

Ahora, Duarte encontró nueva evidencia para respaldar esta teoría en una capa geológica aparentemente inocua, una que permite que el agua se filtre (infiltre). Esta agua transforma los minerales dentro del plato, transformándolos en minerales más blandos, produciendo la debilidad suficiente para permitir que el fondo del plato se despegue.

Ahora estamos 100 por ciento seguros de que está ahí, dijo Duarte a Nationl Geographic. Otros investigadores encontraron que por encima de este cuerpo profundo, que se extiende 155 millas por debajo de la superficie, pequeños temblores parecían temblar.

Por supuesto, aún se necesita trabajo para confirmar el hallazgo, pero Duarte tiene confianza.

Es una gran declaración, dice Duarte sobre las conclusiones, reconociendo que él y su equipo aún tienen trabajo por hacer. Tal vez esta no sea la solución a todos los problemas. Pero creo que tenemos algo nuevo aquí.

El estudio fue presentado en la reunión de la Unión Europea de Geociencias. "