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Las iglesias de madera de Noruega son un espectáculo para la vista. Construidos sobre duelas (grandes postes de madera) y con un techo distintivo, ahora son casi únicos en el mundo. Pero estas iglesias son más que una atracción turística: cuentan la historia de una época en la que el país pasó de las creencias nórdicas al cristianismo.

Iglesia Heddal Stave (Creative Commons).

Parece algo sorprendente, dada su forma de vida tradicional, que los vikingos abrazaran el cristianismo tan a fondo. Pero hace unos mil años, el cambio ya se estaba afianzando.

Las iglesias de madera más antiguas que siguen en pie hoy en día (que sepamos, al menos) datan de los años 1100, pero también se conocen iglesias anteriores. Los católicos preferían la piedra para sus iglesias, y los vikingos también construyeron algunas iglesias de madera, pero las iglesias de madera eran la norma. No usaban clavos, solo madera, y el interior a menudo estaba decorado con dragones u otros animales míticos.

Es una cosa rara para decorar tu iglesia. La mayoría de las iglesias tienen escenas o eventos bíblicos tallados o pintados, pero los animales míticos no son comunes. Por lo general, estos animales se han interpretado como remanentes paganos, una señal de que, aunque los lugareños se cambiaron al cristianismo, mantuvieron algunas de sus creencias anteriores.

El interior de una iglesia de madera. Creative Commons.

Cuando Noruega obtuvo la independencia en el siglo XIX, tras el gobierno de la noche de cuatrocientos años bajo Dinamarca, los noruegos buscaron redescubrir su patrimonio cultural nacional y lo encontraron en las iglesias de madera. Eran únicos, dijeron los historiadores de la época, y los animales tallados en su interior también son únicos.

Pero es posible que solo hayan tenido razón a medias, dice la becaria postdoctoral Margrete Syrstad Ands de la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología (NTNU), quien encabeza un proyecto de investigación sobre iglesias de madera.

Las iglesias de madera alguna vez fueron el foco principal de la investigación del arte histórico noruego porque el nacionalismo era importante, dice Ands.

Pero los tiempos han cambiado. El nacionalismo como tema se ha vuelto más problemático y, al mismo tiempo, comenzamos a cuestionar cuán noruegos son realmente estos edificios. Parte de mi proyecto consiste en arrojar nueva luz sobre las iglesias de madera.

Lo que plantea la pregunta: ¿qué tan singularmente noruegas son las iglesias de madera, y son las decoraciones verdaderamente paganas?

Iglesia de madera de Urnes. Creative Commons.

La mayoría de las investigaciones sobre iglesias de madera solo se publicaron en noruego u otros idiomas escandinavos, rara vez en alemán, lo que las hizo inaccesibles para otros investigadores y esencialmente perpetuaron los primeros hallazgos sobre las iglesias. Ands quiere ayudar a contradecir algunas de las ideas falsas sobre las iglesias y hacer que la ciencia real esté más disponible para el mundo. Parte de su trabajo se centró en la iglesia de madera de Urnes, representada arriba.

Con El Proyecto Urnes quiero mostrar que las iglesias de madera reflejan un patrimonio cultural europeo común. El objetivo del proyecto es garantizar que las iglesias de madera entren en la conversación europea sobre el arte medieval en la arquitectura, dice ella.

La primera parte del estudio consiste en fechar la iglesia y sus elementos. Los investigadores saben que Urnes se construyó en la década de 1130, pero las iglesias de madera (y muchos edificios grandes de madera) a menudo incorporaban madera de estructuras anteriores. Esta madera se puede datar mediante un método llamado dendrocronología, basado en los anillos de crecimiento de los árboles.

Cuando hay un año seco, o uno lluvioso en particular, esta información se conserva en los anillos de los árboles. A lo largo de los años, los investigadores han creado catálogos de cómo se ven estos años en los anillos de los árboles, y cada vez que encuentran madera con anillos visibles, pueden retroceder y ver cuándo se cortó el árbol.

Las encuestas muestran que el cacique de Urnes empezó a talar árboles para la iglesia en el invierno de 1131-1132. Sin embargo, la iglesia reutilizó un portal de la iglesia anterior, que data de 1070. Los registros fechados más antiguos en Urnes datan de 765, el material de la iglesia noruega más antiguo encontrado con este método.

Pero el portal es particularmente intrigante.

Tallas del portal de la iglesia, interpretadas tradicionalmente como la mítica bestia nórdica Nhggr comiendo las raíces de Yggdrasil. Las serpientes y dragones entrelazados representan el fin del mundo según la leyenda nórdica de Ragnark.

Varias de las serpientes que se entrelazan y atacan al gran león en el portal se transforman en lirios, dice Ands.

Esto fue considerado como un motivo nórdico clásico, pero Ands cree que esta interpretación no es realmente correcta. Otra investigadora del proyecto, Natalie le Luel, señala la importancia de un detalle pasado por alto: los animales se encuentran en un estado híbrido, transformándose de serpientes a lirios. En esto, le Luel ve un motivo diferente: el lirio era un símbolo de salvación en ese momento y, por lo tanto, los poderes del mal, las fuerzas del caos, parecen estar en el proceso de ser superadas por el bien. El dragón, otro símbolo representado en Urnes, no es necesariamente tan nórdico como se pensaba, señalan también los investigadores.

El dragón a menudo se representa en los tiempos modernos como una representación de la era nórdica precristiana, pero esto es completamente incorrecto, señala Ands.

El dragón es uno de los motivos centrales de los capiteles del interior de la iglesia de madera de Urnes y figura en la lista del Patrimonio Mundial de la UNESCO. Foto: Birger Lindstad

La iglesia de madera de Urnes tiene similitudes con las iglesias de otras partes. Con su antiguo arte de la era vikinga y su ornamentación con animales, todavía se parece a lo que sucedía en otros lugares.

El investigador de Urnes, Griffin Murray, ha estudiado el estilo Urnes fuera de Escandinavia, especialmente las iglesias irlandesas. El estilo Urnes representó una forma de expresión que se extendía desde el Mar Báltico en el este de Escandinavia hasta Irlanda.

El dragón en sí está completamente ausente en la época precristiana en el arte escandinavo (donde predominan las serpientes sin alas). En este contexto, el dragón fue interpretado por el equipo de investigación para representar el mal en un contexto cristiano. También se cree que otros animales representan motivos cristianos y sirven como alegoría, aunque de una manera poco convencional.

El animal es un león estilizado, un motivo central en la heráldica de la era vikinga tardía. El león como símbolo del gobernante también puede simbolizar a Cristo, que lucha contra las fuerzas del mal, dice Syrstad Ands.

Con todo, la nueva interpretación apunta al arte de la iglesia de Urnes como una magnífica colección de artesanía cristiana, en lugar de pagana, con el tema principal de la lucha entre el bien y el mal. Claro, era un tipo bastante inusual de arte cristiano, pero cristiano al fin y al cabo.

Dentro de la iglesia, artesanos altamente educados y de orientación continental tallaron una serie de casi cincuenta capiteles decorados, con leones en poses acrobáticas, dragones, escenas de caza, hombres arrancándose la barba y hombres peleando con leones, dice Syrstad Ands.

Dado que las iglesias de madera noruegas no fueron consideradas con mucho interés en la ciencia hasta ahora, es muy posible que aprendamos mucho más sobre estas iglesias en los próximos años. Casi mil años después de su construcción, estas iglesias están cobrando nueva vida.

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