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La humanidad está experimentando un proceso evolutivo inesperado. Pero no son nuestros cuerpos los que están evolucionando. En cambio, explica una nueva investigación, los diminutos ácaros que viven en la piel de nuestra cara están evolucionando para convertirse en uno con nosotros.

Imagen que muestra el ácaro Demodex folliculorum en la piel bajo un microscopio Hirox. Créditos de la imagen Universidad de Reading.

Aquí tienes una noticia desagradable: ahora mismo tienes ácaros en la cara. Ellos viven ahí. De hecho, conocen a otros ácaros y (tal vez) se enamoran y tienen pequeños bebés de ácaros en tu cara. Algunos de ellos también viven en tus pezones. Se transmiten durante el nacimiento de nuestras madres y están presentes en prácticamente todos los seres humanos vivos hoy en día, aumentando en número a medida que nuestros poros se agrandan en la edad adulta. Para el desayuno, el almuerzo y la cena, mastican el sebo, una sustancia grasa liberada por nuestros poros, y son más activos por la noche.

El primer estudio de secuenciación del genoma de estos ácaros, conocido como Demodex folliculorum , muestra que están pasando lentamente de parásitos externos a simbiontes internos. Esta dirección evolutiva está impulsada por la endogamia y el desprendimiento de genes resultante que esto provoca.

Evolucionar hacia la integración

Descubrimos que estos ácaros tienen una disposición diferente de los genes de las partes del cuerpo a otras especies similares debido a que se adaptan a una vida protegida dentro de los poros, dice la Dra. Alejandra Perotti, profesora asociada de biología de invertebrados en la Universidad de Reading, quien codirigió la investigación. . Estos cambios en su ADN han resultado en algunas características y comportamientos corporales inusuales.

El equipo explica que debido a su existencia aislada y protegida, no existen amenazas externas conocidas para estos ácaros, ni competidores directos, además de no tener prácticamente exposición a otros ácaros con genes diferentes, D. folliculorum ha estado experimentando un proceso de reducción genética.

Esencialmente, han ido perdiendo partes de su genoma, convirtiéndose en organismos extremadamente simples: actualmente, se mueven sobre patas impulsadas por solo 3 músculos unicelulares. También funcionan utilizando la gama más estrecha de proteínas jamás vista en cualquiera de sus especies relacionadas, según el equipo. Incluso su comportamiento nocturno es producto de esta reducción genética: han perdido toda protección frente a la luz ultravioleta. Además, estos ácaros han perdido los genes que codifican la producción de melatonina, un compuesto que hace que los pequeños invertebrados estén activos durante la noche, y en su lugar dependen de la melatonina que secreta nuestra piel al anochecer.

Otros cambios hacen que los ácaros estén altamente adaptados a la vida en la piel humana, pero indefensos en cualquier otro lugar. Sus órganos reproductivos se han movido anteriormente, y los diminutos invertebrados necesitan aferrarse al cabello humano para poder copular. Una disposición particular de sus apéndices bucales les permite acceder más fácilmente al sebo en nuestros poros.

A diferencia de otros parásitos, los ácaros contienen más células cuando son jóvenes en comparación con su etapa adulta. Esto, explica el equipo, muestra que la especie ya ha comenzado a convertirse en simbiontes.

A la larga, sin embargo, la falta de exposición a compañeros que podrían agregar nuevos genes a sus genomas significa que D. folliculorum se encuentra en un callejón sin salida evolutivo e incluso puede extinguirse. Si bien este proceso se ha observado antes en organismos unicelulares, esta es la primera vez que se observa en animales multicelulares.

Con todo, parece que los ácaros están en camino de volverse completamente dependientes de los seres humanos para sobrevivir. Es muy probable que su aislamiento genético y su hiperespecialización resulten en que la especie entre en una relación de dependencia con nosotros. Aunque puede ser asqueroso pensar que nuestros rostros están habitados por estos ácaros, también pueden beneficiarnos hasta cierto punto. Las poblaciones normales de D. folliculorum ayudan a mantener la salud de la piel ya que consumen las células muertas y destapan los poros del exceso de sebo.

Se ha culpado a los ácaros de muchas cosas. La larga asociación con los humanos podría sugerir que también podrían tener roles beneficiosos simples pero importantes, por ejemplo, para mantener los poros de nuestra cara destapados, explica el Dr. Henk Braig, coautor principal de la Universidad de Bangor y la Universidad Nacional de San Juan. .

El artículo Ácaros foliculares humanos: ectoparásitos que se convierten en simbiontes se ha publicado en la revista Molecular Biology and Evolution .

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