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El pariente humano antiguo no identificado puede haber sido el Homo erectus . Crédito: flowcomm, Flickr.

Decir que la vida sexual de nuestros antepasados ​​fue complicada sería quedarse corto. Después de emigrar de África a Eurasia, los humanos se cruzaron con los neandertales, los denisovanos y al menos otro grupo de personas arcaicas pertenecientes a nuestro género. La evidencia de este último mestizaje sigue viva en nuestros genes, según un nuevo estudio realizado por investigadores en los Estados Unidos. La identidad de este grupo sigue siendo un misterio.

Cuando el Homo sapiens emigró en grandes cantidades desde África a través del Medio Oriente hacia Europa y Asia, entraron en contacto con los neandertales, que habían sido dueños de sus dominios durante miles de años antes de la llegada de los humanos anatómicamente modernos. Las dos especies se cruzaron, cuyos efectos todavía se ven en los genomas de las personas vivas hoy que no son de ascendencia subsahariana. Alrededor del 2% del ADN en los genomas de las personas modernas con ascendencia euroasiática es de origen neandertal.

Pero el flujo de genes va en ambos sentidos, por supuesto. En un nuevo estudio, Melissa Hubisz y Amy Williams de la Universidad de Cornell y Adam Siepel del Laboratorio Cold Spring Harbor realizaron un análisis genómico complejo del ADN de dos neandertales, un denisovano y dos humanos africanos vivos. Estos últimos no tienen ADN de neandertal en sus genomas, a diferencia de los caucásicos, lo que ayudó a los investigadores a diferenciar patrones de mestizaje antiguo.

El equipo de investigadores empleó un método computacional que les permitió identificar eventos de recombinación, en los que segmentos de los cromosomas de un individuo se incorporan a los cromosomas de otro. Este ingenioso método puede mapear el árbol de relaciones entre individuos en cada posición a lo largo del genoma.

En términos más prácticos, este enfoque permitió a los investigadores descubrir casos previos de apareamiento anidados en los genomas de especies vivas o existentes. Por ejemplo, si los neandertales se aparearon con alguna otra especie humana, y más tarde estos descendientes se aparearon con los humanos modernos, este método puede descubrir ese caso inicial de mestizaje antiguo.

Al final resultó que, el estudio reveló algunos casos asombrosos de tales insecciones anidadas de ADN. Por ejemplo, el 3% de los genomas neandertales provienen de humanos antiguos, que se estima que ocurrieron hace 200.000 a 300.000 años. Esta es una evidencia adicional que respalda el hecho de que los humanos abandonaron África en múltiples oleadas antes de dar un gran salto fuera del continente, principalmente hace 50-60 000 años. Estas primeras olas migratorias de humanos probablemente fueron asimiladas por los neandertales o fueron eliminadas de una forma u otra.

Pero el hallazgo más sorprendente fue que el 1% del ADN de Denisovan provino de una especie aún no identificada de humanos antiguos. El mestizaje ocurrió hace aproximadamente un millón de años, una línea de tiempo que sugiere que el amante pudo haber sido Homo erectus . Lamentablemente, nunca se ha encontrado ADN de Homo erectus , por lo que esta hipótesis sigue siendo una especulación en este momento. Es muy posible que haya sido alguna especie diferente, aún por identificar por completo.

En cualquier caso, ambos eventos de mestizaje se han transmitido a los humanos modernos vivos. Alrededor del 15% de las secuencias cruzadas encontradas en los denisovanos están presentes en las personas vivas hoy en día, informaron los investigadores en la revista PLoS Genetics.

Dada la gran cantidad de intercambios de genes entre los humanos antiguos y sus parientes extintos, es muy probable que el intercambio genético tuviera lugar siempre que dos grupos distintos de humanos se superpusieran en el tiempo y el espacio. El mismo algoritmo empleado por el estudio podría usarse para estudiar el flujo de genes en otras especies donde se produjo el mestizaje en el pasado distante, como entre lobos y perros.

Lo que creo que es emocionante de este trabajo es que demuestra lo que se puede aprender sobre la historia humana profunda mediante la reconstrucción conjunta de la historia evolutiva completa de una colección de secuencias tanto de humanos modernos como de homínidos arcaicos, dijo Siepel en un comunicado. Este nuevo algoritmo que ha desarrollado Melissa, ARGweaver-D, puede retroceder más en el tiempo que cualquier otro método computacional que haya visto. Parece ser especialmente poderoso para detectar introgresiones antiguas.

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