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Los pinos Cook tienen una inclinación de 8,55 grados en promedio en todo el mundo. Este pino siempre mira hacia el ecuador. Los pinos en el hemisferio norte miran hacia el sur y los pinos del sur siempre miran hacia el norte, a la inversa. Crédito: Alamy/Wikipedia.

Los pinos cocineros ( Araucaria columnaris ) alguna vez estuvieron restringidos a su hogar natal de Nueva Caledonia, un territorio francés que comprende docenas de islas en el Pacífico Sur. Pero una vez que los humanos se encapricharon de ellos, llegaron a todo tipo de lugares del mundo, desde los trópicos hasta los subtrópicos y las regiones templadas. Lo que hace que estos peculiares pinos sean fascinantes es su inclinación que recuerda a la famosa Torre Inclinada de Pisa. Sorprendentemente, los investigadores estadounidenses descubrieron que en realidad hay un patrón en la inclinación: cuanto más lejos del ecuador esté el pino Cook, mayor será su inclinación. Además, la orientación siempre es hacia el ecuador, por lo que se inclinan hacia el sur en su rango norte y hacia el norte en su rango sur.

Matt Ritter de la Universidad Estatal Politécnica de California en San Luis Obispo estaba investigando especies de árboles para un próximo libro sobre árboles urbanos en California. De árbol en árbol, finalmente llegó al pino Cook que le llamó la atención. Eventualmente se dio cuenta de que el pino siempre miraba hacia el sur. Después de investigar un poco, Ritter descubrió que los mismos árboles en Australia estaban orientados hacia el norte. Esto lo llevó a él y a sus colegas a iniciar una investigación más exhaustiva.

El equipo estudió 256 pinos Cook en los cinco continentes, desde las latitudes 7 y 35 norte y 12 y 42 sur. El análisis confirmó que había un patrón en el que los pinos Cook siempre se inclinaban hacia el ecuador. En promedio, los árboles se inclinan 8,55 grados o el doble del ángulo de inclinación de la Torre Inclinada de Pisa. Cuanto más te alejes del ecuador, más extrema se vuelve la inclinación. Un pino Cook en el sur de Australia estaba inclinado a 40 grados. Esto plantea la pregunta, siempre que no se congele hasta morir, ¿qué inclinación tendría un árbol de Cook en el polo sur o norte? Claramente, hay un umbral de cuánto puede inclinarse el árbol sin colapsar, pero los investigadores aún tienen que encontrarlo. Ni siquiera está claro por qué el pino Cook sigue este patrón en primer lugar.

Cocine el pino en Kyeemagh Beach, al sur de Sydney, Australia. Crédito: Wikimedia Commons.

Los árboles suelen intentar crecer perpendicularmente al suelo pero no todos. La palma de yuca que se encuentra principalmente en los Estados Unidos parece apuntar siempre al sur, lo que ahorra energía porque transporta los nutrientes a las flores más rápido. Las plantas crecen naturalmente hacia la luz del sol. El cactus barril crece tanto hacia el sur, hacia el sol, que prácticamente se acuesta sobre un lado. Sin embargo, esta es la primera vez que vemos que un árbol lo hace de manera tan evidente.

Podría ser que este extraño comportamiento sea un artefacto genético debido a que los humanos esparcieron el árbol por todo tipo de lugares en los que no habría aparecido. También podría ser una adaptación agresiva destinada a captar más luz solar en las latitudes más altas, informa New Scientist.

Hasta que aprendamos más sobre el pino Cook, siempre es interesante aprender sobre las peculiaridades de la naturaleza; o más bien sobre los extraños pero fascinantes efectos de la intervención humana.

Referencia del diario: Johns, JW; Yost, JM; Nicolle, D.; Igic, B.; Ritter, MK (2017). Magro mundial dependiente del hemisferio en pinos Cook. ecología doi: 10.1002/ecy.1850.

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