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Crédito: ByFusion.

Aunque los estadounidenses hacen su parte y colocan los artículos en sus contenedores de reciclaje, gran parte de ellos en realidad no terminan reciclados. Según la EPA, de los 267,8 millones de toneladas de residuos sólidos urbanos generados por los estadounidenses en 2017, solo 94,2 millones de toneladas se reciclaron o compostaron. Solo el 8% de los plásticos se reciclaron, según el mismo informe.

Hay muchas razones para este triste estado de cosas. Hasta hace poco, EE. UU. exportaba 16 millones de toneladas de desechos de plástico, papel y metal a China, esencialmente subcontratando gran parte de su procesamiento de desechos, pasando la responsabilidad a otros países. Parte de estos desechos fueron incinerados por China para alimentar su floreciente sector manufacturero, liberando emisiones tóxicas en el proceso, mientras que el resto termina en el campo y el océano, contaminando el agua, arruinando cultivos y afectando la salud humana. Pero desde 2018, China prohibió la importación de la mayoría de los plásticos y otros materiales que no cumplían con los estándares de pureza muy estrictos. Sin el mercado chino de desechos plásticos, la industria del reciclaje de EE. UU. ha sido sorprendida con los pantalones bajados, lamentablemente carente de infraestructura.

Además, el reciclaje de plástico es un desafío importante, incluso si EE. UU. tuviera una buena infraestructura de reciclaje y una estrategia federal coherente. La toma de decisiones sobre reciclaje está actualmente en manos de 20 000 comunidades, todas las cuales toman sus propias decisiones sobre si reciclan y qué se recicla. a la contaminación. Los artículos colocados en el contenedor equivocado o la contaminación de los alimentos pueden evitar que se reciclen grandes lotes de material y, como resultado, una gran parte de los desechos colocados en los contenedores de reciclaje deben incinerarse o desecharse en vertederos.

ByFusion, una startup de Los Ángeles, quiere convertir este problema en una oportunidad. La compañía construye enormes máquinas llamadas Blockers que exprimen montones de plástico en bloques de construcción estándar llamados ByBlocks. Cada ByBlock mide 16x8x8 pulgadas y viene en tres variaciones: plano, moldeado con clavijas para que puedan entrelazarse o una combinación de los dos. Según Fast Company , los ByBlocks son aproximadamente 10 libras (4,5 kg) más livianos que los bloques de cemento huecos.

Crédito: ByFusion.

Al mundo le encanta usar plástico porque es barato y muy duradero. Las mismas propiedades atractivas son una maldición cuando el plástico llega al final de su ciclo de vida. ¿Pero adivinen dónde más se valoran la durabilidad y el bajo costo? Así es, la industria de la construcción.

Prácticamente cualquier tipo de plástico, con la excepción de la espuma de poliestireno, se puede comprimir en un ByBlock. Literalmente [puedes] comer tu almuerzo, tirar [el plástico sobrante], hacer un bloque y luego pegarlo en la pared, dijo a Fast Company Heidi Kujawa, quien fundó ByFusion en 2017.

El único gran inconveniente de los ByBlocks es que son muy susceptibles a la degradación debido a la luz solar, pero esto puede evitarse fácilmente revistiendo su superficie con pintura o utilizando otro material resistente a la intemperie. Esto se demostró en la ciudad de Boise, Idaho, donde los desechos plásticos residenciales (bolsas de supermercado, plástico de burbujas, envases de comida rápida, etc.) se convirtieron en bloques de construcción que se usaron para erigir un pequeño edificio en un parque local.

Un pequeño edificio realizado con ByBlocks. Crédito: ByFusion. El mismo edificio después de que fue tratado con pintura y decoraciones. Crédito: ByFusion.

Desde que comenzó a operar, ByFusion ha reciclado más de 100 toneladas de plástico, con el noble objetivo de escalar a 100 millones de toneladas para 2030. Por el momento, solo hay una unidad de producción completa en Los Ángeles, que puede procesar 450 toneladas de plástico al año. pero la puesta en marcha se ha asociado con Tucson y Boise, y planea expandirse en el resto del país. El objetivo es tener una máquina Blocker en cada ciudad de los EE. UU., donde puedan integrarse con las instalaciones de procesamiento de desechos municipales existentes o incluso ser administradas por corporaciones que quieran procesar sus desechos en el sitio.

Esa es una misión encomiable, pero con un precio de $ 1,3 millones para la máquina Blocker más grande, es posible que muchas partes interesadas simplemente no puedan pagar esta solución. Por otro lado, los desechos plásticos tienen sus propios costos, a menudo ocultos, por lo que no hacer nada al respecto puede resultar más costoso a medida que nuestro problema plástico se agrava con el tiempo.

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