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Fotograma del video musical de Uptown Funk de Mark Ronson con Bruno Mars. Crédito: Vevo.

Aunque escribir música es, ante todo, un esfuerzo creativo, esto no significa que no existan fórmulas de composición que puedan aumentar drásticamente las probabilidades de que una canción se quede grabada en los oídos de las personas. Lo mismo ocurre con la escritura, la pintura, la fotografía, la comedia y la cinematografía. Volviendo a la música, un nuevo estudio ha desmitificado algunos aspectos que hacen que una canción sea popular, mostrando que la sorpresa armónica es un factor importante para predecir qué pieza musical se percibirá como placentera.

Además, esta preferencia evoluciona con el tiempo a medida que nos acostumbramos a ciertas musicalidades. La música fresca de ayer puede envejecer, por lo que las armonías comunes en la música popular deben cambiar constantemente para sorprender al oyente.

Para llegar a esta conclusión, investigadores de la Universidad de Drexel, la Universidad de Georgetown y la Universidad Loyola de Chicago observaron todos los éxitos de Billboard desde 1958 hasta 2019, analizando el contenido armónico de cada canción. Con cada década que pasa, la sorpresa armónica de las mejores canciones ha ido en aumento, un fenómeno que los investigadores han denominado sorpresa inflacionaria.

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¿Por qué nos gustan ciertas piezas musicales y nos disgustan otras? Una teoría predominante es que la música evoca una respuesta placentera en el cerebro humano según el grado en que una canción se adhiera o se desvíe de lo que esperaría un oyente. Cuando escuchamos canciones familiares que suenan bien a nuestros oídos, el cerebro estimula una recompensa neuronal. Esta estimulación puede ocurrir igualmente cuando escuchamos ciertos tipos de canciones novedosas que no necesariamente se adhieren al sonido de lo que solemos escuchar.

Esta noción explica por qué existe una gran variabilidad en las preferencias musicales o por qué etiquetamos algunas canciones como retro y aburridas mientras que otras son frescas y atractivas. En otras palabras, la percepción musical se basa en parte en el conocimiento cultural.

De ello se deduce que la sorpresa en la música es un factor importante para predecir la popularidad de una pieza musical. Es posible cuantificar la cantidad total de sorpresa de una canción analizando sus distintos componentes, como las armonías, la melodía, el ritmo y el timbre.

La música que es más probable que cause una reacción placentera en los oyentes tiende a ubicarse más arriba en las listas, razón por la cual los investigadores dirigidos por el neurocientífico Scott Miles recurrieron al Billboard Hot 100 como una aproximación a la popularidad y la recompensa musical por su análisis de la sorpresa armónica.

Previamente, en un estudio diferente, los investigadores propusieron dos hipótesis sobre cómo la sorpresa afecta la percepción musical. La hipótesis de la sorpresa absoluta establece que la popularidad musical está determinada por la cantidad total de sorpresa en una pieza, basada en la noción de que la dopamina (el neurotransmisor para sentirse bien) está asociada con la novedad. La hipótesis de la sorpresa contrastiva no depende de la cantidad total de sorpresa en una canción, sino del contraste entre las secciones de sorpresa alta y sorpresa baja dentro de una canción determinada.

En un estudio de 2017, Miles y sus colegas analizaron las canciones Hot 100, desde Bee Gees How Deep Is Your Love hasta Mariah Careys We Belong Together , en busca de patrones de sonidos que puedan provocar una respuesta placentera en el cerebro. Descubrieron que las canciones más populares tenían un alto nivel de sorpresa armónica, incluido el uso de acordes raros en el verso, seguidos de una progresión más convencional y pegadiza en el coro. Más tarde, los investigadores también agregaron otros patrones armónicos a su algoritmo de puntuación, incluida la melodía, el timbre, la letra y el ritmo, para diseñar un software que pueda predecir si una canción será bien recibida por los oyentes.

Sin embargo, este estudio en particular asumió que la armonía esperada de la música era constante a lo largo de los años en la música popular occidental, pero resultó que no fue así.

Para tener éxito, un músico necesita estar constantemente innovando

Sorpresa promedio por canción (en bits), en relación con la distribución de acordes de agosto de 1958 a enero de 1975, de Q 1 y Q 4 separados en intervalos de tiempo. Las barras de error representan el error estándar. La sorpresa por canción aumenta más rápido en el Q 1 que en el Q 4 . Crédito: Fronteras en Neurociencia.

Esta suposición, sin embargo, puede no haber sido válida; es muy posible que las armonías comunes que se puede esperar razonablemente que ocurran en la música cambien de un año a otro, escribieron los investigadores.

En cambio, en esta nueva investigación, Miles y sus colegas volvieron a la mesa de dibujo e idearon un modelo más sofisticado que analizaba cómo la percepción y las preferencias musicales evolucionan con el tiempo junto con un contenido musical sorprendente.

Agruparon las canciones de Hot 100 en cuatro intervalos de tiempo (cada uno abarcando unos cinco años desde las fechas de lanzamiento) y calcularon el grado de sorpresa armónica de cada canción. Este análisis mostró que la sorpresa armónica aumenta con el tiempo y es más pronunciada en las canciones de éxito más populares.

Tales expectativas armónicas dinámicas resaltan las interacciones entre los oyentes individuales y los músicos con la cultura que los rodea. La Hipótesis Sorpresa-Inflación planteada por los resultados presentados aquí sugiere que el ansia de sorpresa del cerebro provoca cambios continuos en las distribuciones armónicas en la música popular. Un músico expuesto a los cambios propuestos por otros músicos debe innovar para tener éxito. Podría ser que los músicos, aprendiendo del éxito de las canciones de gran sorpresa de un año, terminen produciendo más canciones de gran sorpresa el próximo año. Esta podría ser una estrategia explícita para mejorar por parte de los músicos, en lugar de un cambio implícito en las expectativas por parte de los oyentes. Sin embargo, las preferencias de los oyentes cambian como resultado, obligando a los músicos a incorporar más cambios. Por lo tanto, el ansia inherente de sorpresa en cada uno de nosotros puede empujar a toda nuestra cultura a una evolución interminable de preferencias musicales, concluyen los investigadores en la revista Frontiers in Human Neuroscience.

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