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Crédito: CIAT, Flickr.

Los organismos genéticamente modificados (OGM) son objeto de acalorados debates en todo el mundo. Mucha gente está muy preocupada por la ingeniería de cultivos y animales debido al efecto a largo plazo que esto podría tener en nuestro planeta y en nuestros cuerpos. No es de extrañar entonces que las opiniones que la gente tiene sobre los OGM sean tan polarizantes.

La mayoría de los alimentos en los Estados Unidos se pueden clasificar como alimentos modificados genéticamente porque contienen al menos un ingrediente modificado genéticamente. La modificación genética suele implicar la introducción de un rasgo deseable en una planta, como una mayor resistencia a las plagas, mediante la inserción de genes de un organismo extraño, como una bacteria. Muchos cultivos que se cultivan en los EE. UU., como la mayoría de la soja, el maíz, el algodón y la canola, se cultivan a partir de semillas modificadas genéticamente.

Según una encuesta de 2016 realizada por el Centro de Investigación Pew, aproximadamente la mitad de los estadounidenses (48 %) dice que los efectos en la salud de los alimentos GM no son diferentes a los de otros alimentos, el 39 % dice que los alimentos GM son peores para la salud y uno de cada diez (10%) dice que tales alimentos son mejores para la salud. Aproximadamente uno de cada seis estadounidenses está profundamente preocupado por los OGM y cree predominantemente que los alimentos GM presentan riesgos para la salud.

Qué es la modificación genética y cómo funciona

Los genes son fragmentos de ADN que determinan todo tipo de rasgos y características en cualquier organismo, desde el tamaño hasta las sustancias químicas que expresan ciertas células. Algunos genes ofrecen rasgos que permiten que ciertos animales o plantas prosperen en su entorno, por lo que estos genes se transmitirán. Con el tiempo, con muchas generaciones, estos genes se volverán comunes en la población. Nuestros antepasados, sin darse cuenta, aceleraron este proceso cuando guardaron las semillas de las mejores plantas de cultivo para cultivarlas la próxima vez, y la siguiente, y la siguiente.

Así es como los pequeños granos de la hierba alta se convirtieron en jugosas mazorcas de maíz durante 10 000 años de selección. Con los animales, hemos mejorado o domesticado varias especies seleccionando aquellos individuos que tenían las mejores cualidades deseables, desde obedecer nuestras órdenes hasta producir más leche. Aquí hay un par de ejemplos de cultivos silvestres versus cultivos seleccionados.

Las zanahorias eran plantas bienales, lo que significa que tardaban dos años en completar su ciclo biológico. También solían ser muy delgados y frágiles. Hoy en día, las zanahorias son sabrosas raíces anaranjadas que son un cultivo anual de invierno. Crédito: Flickr, macleaygrassman / Flickr, adactio. Los plátanos fueron una de las primeras frutas que los humanos domesticaron alrededor del año 8000 a. C. Antes de la modificación humana, los plátanos eran pequeños y estaban llenos de semillas. Crédito: Wikipedia/Flickr, Keepon. El repollo, el brócoli y la col rizada provienen de la misma especie, originalmente una planta de mostaza silvestre que ahora se conoce como repollo silvestre. Las imagenes hablan por si solas. Crédito: Wikipedia/Flickr, akaitor. Es difícil encontrar a alguien a quien no le gusten los tomates gordos y jugosos. Es aún más difícil imaginar cuán patéticos se veían los tomates antiguos en comparación. Estos tomates sin modificar eran mucho más pequeños y oscuros, y parecían bayas en lugar de la delicia en forma de manzana que todos conocemos hoy. Crédito: Flickr, aris_gionis / Flickr, jeepersmedia.

Entonces, desde que los primeros cazadores-recolectores hicieron la transición a un estilo de vida sedentario, los humanos han estado modificando genéticamente las plantas y los animales a su alrededor mediante cruces y seleccionando los rasgos más deseables en los organismos.

Sin embargo, el tipo de modificación genética moderna que se lleva a cabo hoy en día es diferente, en el sentido de que los científicos pueden apuntar con precisión a genes o conjuntos de genes. Con las crías selectivas, todos los rasgos del animal o la planta deseables se transmiten a la nueva descendencia. Pero esto también significa que obtienes muchos rasgos basura que realmente no necesitas y el proceso lleva mucho tiempo, a lo largo de muchas iteraciones de reproducción, hasta que obtienes los rasgos deseados. La cría selectiva también solo funciona con organismos que están estrechamente relacionados, como dos variedades de maíz.

Para hacer una planta GM, los científicos primero aíslan el ADN de diferentes organismos, que pueden no tener ninguna relación, como bacterias, virus o incluso humanos. Luego, estos genes se recombinan bioquímicamente en el laboratorio para crear una construcción genética, que puede consistir en ADN de cinco a quince organismos diferentes. Luego, la construcción del gen se cierra en bacterias para que los científicos tengan muchas copias con las que trabajar. Las copias aisladas se insertan en el tejido vegetal embrionario o migran directamente al tejido vegetal a través de una bacteria que actúa como vector. En última instancia, solo unas pocas plantas de cientos crecerán normalmente y exhibirán los rasgos deseados, como la resistencia a los herbicidas, por ejemplo.

¿Son seguros los transgénicos?

A pesar de que el público tiene opiniones polarizadas sobre la seguridad de los OGM, los científicos están abrumadoramente de acuerdo en que los OGM no representan un peligro para los consumidores. En marcado contraste con la opinión pública sobre los transgénicos, el 89 % de los científicos de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS, por sus siglas en inglés) cree que los alimentos modificados genéticamente son seguros, encontró el estudio del Centro de Investigación Pew.

Los científicos de la AAAS dicen que la exageración de los medios puede explicar la enorme brecha de opinión sobre los OGM entre sus puntos de vista y los del público. Alrededor del 79% de los científicos encuestados por Pew Research dijeron que los medios de comunicación no distinguen entre ciencia bien fundamentada y sin fundamento. Además, el 52% de los científicos encuestados piensa que los medios simplifican demasiado la ciencia.

Hay varios esfuerzos actuales para exigir el etiquetado de alimentos que contengan productos derivados de plantas cultivadas genéticamente modificadas, comúnmente conocidas como cultivos GM o OGM. Estos esfuerzos no están impulsados ​​por la evidencia de que los alimentos GM sean realmente peligrosos. De hecho, la ciencia es bastante clara: la mejora de cultivos mediante las modernas técnicas moleculares de la biotecnología es segura. Más bien, estas iniciativas están impulsadas por una variedad de factores, que van desde la percepción persistente de que tales alimentos son de alguna manera antinaturales y potencialmente peligrosos hasta el deseo de obtener una ventaja competitiva al legislar la inclusión de una etiqueta destinada a alarmar. Otro concepto erróneo utilizado como justificación para el etiquetado es que los cultivos transgénicos no se han probado, dice una declaración de la AAAS.

La AAAS también firmó una declaración conjunta que desacredita las afirmaciones de los grupos de defensa anti-OGM que sugieren que los alimentos GM son menos probados o nutritivos que los alimentos no GM.

Contrariamente a los conceptos erróneos populares, los cultivos transgénicos son los cultivos más probados jamás agregados a nuestro suministro de alimentos. Hay afirmaciones ocasionales de que alimentar a los animales con alimentos transgénicos causa aberraciones que van desde trastornos digestivos hasta esterilidad, tumores y muerte prematura. Aunque tales afirmaciones a menudo son sensacionalistas y reciben mucha atención de los medios, ninguna ha resistido un riguroso escrutinio científico. De hecho, una revisión reciente de una docena de estudios de alimentación animal a largo plazo bien diseñados que compararon papas, soya, arroz, maíz y triticale GM y no GM encontró que los GM y sus contrapartes no GM son nutricionalmente equivalentes, dijo la AAAS.

Alrededor de 170,3 millones de hectáreas se han plantado con cultivos transgénicos. Mapa por: Academia Nacional de Ciencias.

De acuerdo con un análisis exhaustivo de la literatura científica actual sobre el tema (más de 900 estudios publicados en las últimas dos décadas), no existe evidencia comprobada de una diferencia en los riesgos para la salud humana entre los cultivos genéticamente modificados (IG) actualmente disponibles comercialmente y los convencionales. cultivos mejorados. El estudio de 2016 publicado en las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina también concluye que no hay evidencia concluyente que vincule los OGM con problemas ambientales.

Las conclusiones principales del que quizás sea el informe más completo hasta el momento son:

  • Los cultivos modificados genéticamente (GE) son seguros para el consumo. Es decir, no hay evidencia que sugiera que los alimentos GM dañan la salud humana, aumentan las alergias alimentarias, afectan el tracto gastrointestinal o presentan algún riesgo de transferencia horizontal de genes.
  • Los cultivos transgénicos introducidos en el sistema alimentario actual no aumentan directamente los rendimientos de los cultivos. Sin embargo, protegen los rendimientos de insectos y malezas.
  • Los cultivos tolerantes a herbicidas y aquellos con pesticidas Bt incorporados requieren menos uso de pesticidas.
  • El uso de glifosato, el herbicida que los cultivos transgénicos pueden tolerar, ha provocado la adaptación de malas hierbas resistentes al glifosato, lo que puede causar muchos problemas costosos a los agricultores.
  • No hay evidencia que señale efectos adversos o peligros para la biodiversidad a partir del cruzamiento de cultivos transgénicos con contrapartes silvestres.
  • Los agricultores en gran medida ganan más con los cultivos transgénicos, pero los resultados individuales varían.
  • Los pequeños agricultores pueden no ver ganancias económicas debido al precio de las semillas y la dificultad para acceder al crédito.
  • La regulación de los cultivos alimentarios debería ser obligatoria, pero basada en las características del cultivo, en lugar de la técnica utilizada para desarrollarlo, ya sea IG o no.
  • El debate de GE debe ser transparente y con participación pública.

Si bien el comité concluye que no se han encontrado diferencias que impliquen un mayor riesgo para la salud humana y la seguridad de estos alimentos GM que de sus contrapartes no GM, sí incluyó una advertencia en el informe que indica que cualquier alimento, GM o de otro tipo, puede tener algunos efectos sutiles favorables o adversos para la salud que no se detectan incluso con un escrutinio cuidadoso y que los efectos para la salud pueden desarrollarse con el tiempo.

Los cultivos transgénicos son los productos agrícolas más investigados y probados de la historia. En los Estados Unidos, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, la Agencia de Protección Ambiental y la Administración de Alimentos y Medicamentos prueban una y otra vez la seguridad ambiental y del consumidor de dichos productos. Lo mismo ocurre con la Unión Europea, que realiza pruebas a través de sus propios organismos reguladores. Todos los principales organismos científicos del mundo que han revisado la investigación sobre OGM afirman que la producción y venta de OGM es segura.

Pero a pesar de este cuerpo de evidencia, la ingeniería genética en la agricultura seguirá siendo un tema de debate en las próximas décadas y eso podría ser algo muy bueno. Aunque el progreso pueda verse obstaculizado, si los alimentos transgénicos son realmente dañinos de alguna manera, ya sea para la salud humana o el medio ambiente, merecen el mayor escrutinio. Sin embargo, al final del día, si usted es escéptico de los alimentos transgénicos, también debe tener este escepticismo arraigado en el consenso científico, en lugar de algún mito desacreditado.

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