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La gente a menudo dice que las aves están relacionadas con los dinosaurios, pero eso no es cierto, las aves no están relacionadas con los dinosaurios, ¡ son dinosaurios!

Hace unos 65 millones de años, una gran extinción acabó con todos los grupos de dinosaurios excepto uno. Ese grupo de dinosaurios se convirtió en todas las aves que vemos hoy. Pero empecemos desde el principio.

dinosaurios

Ramificación a las aves. Imagen vía Palaeos.

Los dinosaurios fueron un grupo diverso de reptiles que surgieron por primera vez durante el período Triásico, hace 231,4 millones de años. Fueron las formas de vida dominantes en la tierra durante 135 millones de años, hasta que una gran extinción acabó con la mayoría de ellos. La causa de esa extinción sigue siendo un tema de debate, pero la opción más probable parece ser el impacto de un asteroide (aunque la erupción de un volcán también es bastante posible).

Los dinosaurios generalmente se dividen en dos grupos principales Saurischia y Ornithischia.

  • Los Saurischia incluyen todos los dinosaurios carnívoros (terópodos) y los dinosaurios herbívoros gigantes (saurópodos). Los terópodos son los dinosaurios carnívoros más populares, como el T-Rex o el velociraptor, mientras que los saurópodos son los animales más grandes que jamás hayan caminado sobre la tierra;
  • Los Ornithischia son un orden de dinosaurios herbívoros con pico. Los dinosaurios más notables del grupo son el Stegosaurus y el Iguanodon.

Curiosamente, las aves evolucionaron a partir de los dinosaurios saurisquios. La paleontología moderna indica que las aves pueden haber comenzado a emerger durante el Jurásico, hace unos 150 millones de años.

y pájaros

Las aves son miembros de Maniraptora, un grupo de terópodos. Puede parecer extraño que en realidad surgieron de los dinosaurios, pero hoy en día, la mayoría de los paleontólogos están de acuerdo en que varios dinosaurios estaban cubiertos de plumas, lo que los hace un poco más aceptables. Sus huesos también eran muy ligeros, ponían huevos y, a pesar de su apariencia general, tienen muchas cosas en común incluso con las aves modernas.

Por supuesto, la transición tuvo lugar durante millones y millones de años, con varias transiciones clave. El fósil de transición más conocido es Archaeopterix, el llamado eslabón perdido entre los reptiles y las aves.

Archaeopterix fósil. Imagen vía Science Views.

Archaeopteryx vivió en el Jurásico Superior hace unos 150 millones de años, cuando Europa era un archipiélago de islas en un mar tropical cálido y poco profundo. La especie es uno de los ejemplos más claros de especies en transición, mostrando caracteres tanto de dinosaurios como de aves. La mayoría de los fósiles encontrados incluyen impresiones de plumas, que rara vez se conservan en fósiles. Debido a que estas plumas son de una forma avanzada (plumas de vuelo), estos fósiles son evidencia de que la evolución de las plumas comenzó antes del Jurásico Superior.

Sin embargo, pasó bastante tiempo antes de que las aves comenzaran a diversificarse. Durante decenas de millones de años, las aves todavía tenían alas y dientes con garras. Las aves verdaderamente modernas surgieron hace 100 millones de años, mucho antes de la extinción masiva que acabó con los dinosaurios. Si bien nunca estuvieron realmente en la cima de la cadena alimenticia, son la única rama de los dinosaurios que sobrevivió más allá del Cretácico (si aún no lo has hecho, hazte a la idea: las aves son dinosaurios).

Las aves modernas se caracterizan por un pico sin dientes y una alta tasa metabólica y de crecimiento. La mayoría puede volar, con algunas excepciones. También tienen varias otras adaptaciones específicamente destinadas a volar.

Entonces, ¿las aves son reptiles?

Las aves modernas son muy diversas. Imagen vía Ashley Barron.

Bueno, sí, en cierto modo, las aves son reptiles en cierto sentido, pero es más complicado que eso.

Los biólogos utilizan dos tipos de sistemas de clasificación, el linneano y el filogenético. Según el sistema de clasificación que utilice, las aves son o no reptiles. En la clasificación de Linneo, un reptil es un animal de sangre fría y con escamas, por lo que en este sentido, un pájaro definitivamente no es un reptil. Pero en la biología moderna, la gente tiende a seguir la clasificación filogenética, es decir, los animales se agrupan por su ascendencia y, de esta manera, las aves son como reptiles. Es contrario a la intuición, pero la pregunta solo es particularmente útil para fines de clasificación, y ambos sistemas tienen usos diferentes.

La pregunta que surge ahora es: si las aves son efectivamente reptiles, ¿cuáles son sus parientes más cercanos? Por extraño que parezca, las aves están más estrechamente relacionadas con los cocodrilos. Pero mientras que los cocodrilos se han mantenido prácticamente sin cambios durante decenas de millones de años, las aves han cambiado y se han adaptado, por lo que hoy vemos esta impresionante diversidad de aves.

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