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Las primeras mediciones crudas en el siglo XIX mostraron que los cerebros masculinos son significativamente más grandes (aproximadamente un 11% más grandes) que los cerebros femeninos, lo que a veces se usa como argumento de que el hombre promedio está más equipado intelectualmente que la mujer promedio. Sin embargo, este punto de vista neurosexista ha sido refutado por imágenes cerebrales modernas e investigaciones que muestran que hay muy pocas o ninguna diferencia funcional entre los cerebros masculino y femenino.

Los hombres son de Marte, las mujeres son de Venus. ¿Ah, de verdad?

La invención de la resonancia magnética nuclear (RMN) a principios de la década de 1990 permitió a los científicos producir imágenes del cerebro en 2D y 3D muy detalladas, lo que desató una revolución en la neurociencia. Algunos investigadores aprovecharon esta oportunidad para buscar diferencias entre los cerebros de hombres y mujeres, estimulados por diferencias específicas de género observables en términos de personalidad, así como rasgos dimórficos entre los sexos (producción de hormonas, órganos reproductivos, cromosomas).

A lo largo de los años, se ha acumulado una gran cantidad de estudios en la literatura científica relacionados con las diferencias cerebrales relacionadas con el sexo entre los dos sexos. No tan sorprendente, estos hallazgos han demostrado ser extremadamente controvertidos, y van desde conclusiones que pueden interpretarse como que las mujeres son inferiores a los hombres y que los cerebros de las mujeres son diferentes, pero complementarios.

Se dice que los cerebros de las mujeres están mejor conectados para la empatía y la intuición, mientras que los cerebros de los hombres están mejor equipados para la razón y la acción. Esto explicaría los estereotipos sobre los géneros, como que las mujeres son más emocionales y se comunican mejor, mientras que los hombres son más competitivos.

Pero estas nociones pop de la neurociencia se basan en investigaciones muy débiles e inestables, y la formación de visiones del mundo basadas en ellas puede incluso ser condenatoria. James Damore, ex ingeniero de Google, aprendió esto de la manera más difícil. En 2017, Damore escribió un manifiesto de 10 páginas que básicamente argumentaba en contra de la diversidad en el lugar de trabajo, ya que la distribución de preferencias y habilidades de hombres y mujeres difieren en parte debido a causas biológicas, y que estas diferencias pueden explicar por qué no vemos una representación equitativa de las mujeres en tecnología y liderazgo.

El ingeniero de Google, que tiene un posgrado en biología, se vinculó a varios estudios científicos que respaldan sus afirmaciones, como una investigación que sugiere que las mujeres se preocupan más por las personas que por las cosas, y luego concluyó que las diferencias en la distribución de rasgos entre hombres y mujeres pueden en parte explique por qué no tenemos una representación del 50 % de mujeres en tecnología y liderazgo. La discriminación para lograr una representación igualitaria es injusta, divisiva y mala para los negocios. Posteriormente, Damore fue despedido de Google tras la filtración del memorando interno por violación del código de conducta de la empresa.

Aunque es fácil ver el despido de Damores como injusto y político, la dura verdad puede ser que fue víctima de un pensamiento defectuoso y sesgado de género que está presente en todos los rincones de la sociedad, incluida la academia. Aunque los puntos de vista de Damores han sido apoyados por algunos psicólogos destacados como Debra Soh y Jordan Peterson, el consenso es que el ingeniero enfatizó demasiado la literatura. Gina Rippon, presidenta de imágenes cognitivas del cerebro en la Universidad de Aston, señaló que Damore se basó en datos sospechosos, obsoletos, irrelevantes o defectuosos.

El problema con muchos de estos estudios es que pueden tener fallas en la metodología porque el cerebro humano es intrínsecamente complicado de entender y todavía es un trabajo en progreso, o solo abordan un pequeño subconjunto de supuestas diferencias sexuales en habilidades cognitivas y estructura cerebral que puede ser fácilmente sacado de contexto por los laicos. Tomemos, por ejemplo, un estudio del Reino Unido que analizó escáneres cerebrales mediante resonancia magnética para 2750 mujeres y 2466 hombres y examinó los volúmenes de 68 regiones dentro del cerebro. En promedio, los científicos encontraron que las mujeres tendían a tener cortezas significativamente más gruesas que los hombres, mientras que los hombres tenían un volumen cerebral más alto que las mujeres en las regiones subcorticales. Las cortezas más gruesas se asocian con puntajes más altos en las pruebas de inteligencia cognitiva y general. Muy bien, pero ¿qué significa esto para el funcionamiento del cerebro? Muy poco claro.

Aun así, algunos científicos creen que tiene que haber algunas diferencias específicas del sexo en el cerebro humano para explicar las diferencias significativas entre la función cognitiva de hombres y mujeres. Por ejemplo, hay muchos casos en los que las proporciones hombre-mujer están desequilibradas para los trastornos cognitivos y neuropsiquiátricos. Las mujeres tienen el doble de probabilidades de experimentar depresión clínica y ansiedad que los hombres, mientras que los hombres tienen tres veces más probabilidades de sufrir autismo y el doble de probabilidades de tener TDAH que las mujeres. La tasa de dislexia de los niños es quizás 10 veces mayor que la de las niñas y tienen un 40% más de probabilidades de desarrollar esquizofrenia en la edad adulta.

Las sociedades binarias de género pueden conducir a supuestos binarios de género. Incluso en la ciencia

Crédito: Pixabay.

El hecho de que pueda haber diferencias biológicas entre los sexos que puedan explicar estas importantes diferencias de género no solo es lógico sino también seductor.

Pero Lise Eliot, profesora de neurociencia en la Escuela de Medicina de Chicago, afirma que cualquiera que busque diferencias innatas entre los sexos está en un viaje inútil. Aunque reconoce algunas ligeras diferencias entre los cerebros masculino y femenino, Eliot cree que el cerebro humano es un órgano unisex.

Eliot es el autor principal de un estudio de 2021 que realizó una megasíntesis de cientos de los estudios de imágenes cerebrales más grandes y citados que abordaron 13 medidas distintas de supuestas diferencias sexuales. El metanálisis abarca tres décadas de investigación.

Para casi todas las medidas, Eliot y sus colegas prácticamente no encontraron diferencias que pudieran reproducirse ampliamente entre los estudios. Por ejemplo, a menudo se menciona que el volumen o el grosor de regiones específicas en la corteza cerebral difieren entre hombres y mujeres, como en el estudio del Reino Unido mencionado anteriormente en este artículo. Sin embargo, el análisis mostró que las regiones identificadas difieren por un amplio margen entre los estudios.

Otra señal de alerta cuando se trata de sacar conclusiones de la investigación cerebral específica del sexo es la mala replicación entre diversas poblaciones. El análisis encontró grandes variaciones en los hallazgos entre las poblaciones china y estadounidense, por ejemplo, lo que indica que carecemos de un marcador cerebral universal para distinguir los cerebros de hombres y mujeres en toda la especie humana, si es que existe.

Desde los albores de la resonancia magnética, los estudios que encuentran diferencias sexuales estadísticamente significativas han recibido una gran atención por parte de los científicos y los medios, dijo el Dr. Eliot en un comunicado.

El puñado de características que difieren de manera más confiable son bastante pequeñas en magnitud, dijo el Dr. Eliot. El volumen de la amígdala, una parte del lóbulo temporal del tamaño de una aceituna que es importante para los comportamientos socioemocionales, es solo un 1% más grande en los hombres en todos los estudios.

Este estudio, titulado Dump the Dimorphism , desacredita la idea de que el cerebro humano es sexualmente dimórfico. Este es un lenguaje científico para las estructuras biológicas que se presentan en dos formas distintas en machos y hembras, como que solo los ciervos machos tienen astas o los genitales de hombres y mujeres. Sin embargo, ese no es el caso del cerebro humano, afirman los autores.

Con respecto al tamaño del cerebro, cuando se controlan el tamaño y la masa corporales en general, ninguna región cerebral individual varió en más del 1% entre hombres y mujeres. Estas diferencias, por pequeñas que sean, no se informan de manera consistente en poblaciones humanas geográfica o étnicamente diversas. Además, la diferencia cerebral nominal en el tamaño del cerebro entre sexos es en realidad más pequeña que la observada en otros órganos internos. Por ejemplo, el corazón, los pulmones y los riñones son entre un 17 % y un 25 % más grandes en los hombres.

Un estudio de 2014 muy citado de la Universidad de Pensilvania encontró que los cerebros femeninos muestran una actividad más coordinada entre los hemisferios izquierdo y derecho, mientras que la actividad cerebral masculina estaba más estrechamente coordinada en las regiones locales del cerebro.

Sin embargo, la noción de que los cerebros de los hombres están más lateralizados, mientras que los dos hemisferios de las mujeres están mejor conectados y funcionan más sincronizados entre sí ha sido refutada por Eliot et al. Otros estudios han encontrado que la diferencia real en ambas cuentas es incluso menos del 1% entre las poblaciones. Si los cerebros de hombres y mujeres estuvieran conectados de manera significativamente diferente, veríamos muchas más discapacidades en los hombres después de lesiones cerebrales como un accidente cerebrovascular. Los conjuntos de datos a gran escala muestran que no hay diferencia de género en la afasia (pérdida del lenguaje) después de un accidente cerebrovascular en el hemisferio izquierdo.

Un estudio de 2018, que resumió los últimos 40 años de investigación, encontró que las diferencias sexuales cognitivas a menudo surgen en ausencia de diferencias sexuales en la asimetría hemisférica (y viceversa), lo que implica que los dos fenómenos son al menos parcialmente independientes entre sí. Entonces, las suposiciones que explican las diferencias sexuales en las habilidades cognitivas, como la rotación mental o la memoria verbal, basadas en estudios que informaron diferencias específicas del sexo en la asimetría cerebral, confundieron la correlación con la causalidad.

Otro punto de discusión son las supuestas diferencias cognitivas reveladas por estudios que emplean resonancia magnética funcional, que muestra qué regiones del cerebro se iluminan durante las tareas de lenguaje, espaciales y emocionales. A través de cientos de estudios compilados por los investigadores, la investigación que informó sobre diferentes actividades entre hombres y mujeres también mostró poca reproducibilidad.

Otra explicación del gran número de estudios contradictorios en este campo es un fenómeno conocido como sesgo de publicación. Los primeros estudios más pequeños de finales de los 90 y principios de los 2000 que encontraron diferencias sexuales en el cerebro tenían más probabilidades de publicarse, mientras que aquellos que no encontraron diferencias cerebrales entre hombres y mujeres quedaron sin publicar. Este efecto de cajón de archivos es generalizado en todos los campos científicos, no solo en la neurociencia, y como resultado, muchos estudios se inclinan hacia aquellos que informan hallazgos novedosos o descubren algo. Pero sin estudios complementarios que encuentren efectos insignificantes, carecemos del contexto adecuado sobre cómo enmarcar los hallazgos novedosos y, como resultado, la ciencia se vuelve más pobre y menos confiable.

Las comparaciones de sexo son muy fáciles de realizar para los investigadores después de que ya se ha realizado un experimento. Si encuentran algo, obtiene otra publicación. Si no, se ignora, dijo el Dr. Eliot. El sesgo de publicación es común en la investigación de diferencias sexuales, agregó, porque el tema genera un gran interés.

La investigación sobre la diferencia de sexo está plagada no solo de sesgo de publicación, sino también de metodologías defectuosas (controles inadecuados y significancia estadística débil). Es por eso que se ven muchos estudios del cerebro publicados en los medios que exponen las diferencias entre hombres y mujeres. Pero cuando los compañeros destacan la extrapolación publicitada o la falla de diseño demasiado común, estas refutaciones reciben una atención abismal.

Pero si no hay diferencias cerebrales específicas del sexo inherentes y cableadas al nacer entre los sexos, ¿qué podría explicar las diferencias de género significativas y, a veces, obvias que se ven en cosas que van desde las pruebas cognitivas hasta los rasgos de personalidad? Una posible explicación es que el cerebro humano es extremadamente plástico, lo que significa que sus circuitos neuronales se transforman con la práctica de ciertas habilidades, por lo que la socialización y la educación pueden desempeñar un papel más importante de lo que pensábamos. Las hormonas sexuales también afectan el cerebro, pero la idea de que estos efectos se suman para crear dos tipos distintos de cerebro, masculino y femenino, nunca ha sido probada.

Otra razón por la que hay muchos estudios no concluyentes y controvertidos en este campo puede tener que ver con muchas variabilidades individuales. Un estudio de 2015 que comparó los cerebros de 1.400 hombres y mujeres, analizando su volumen, conexiones y otras estructuras físicas, descubrió que el cerebro humano es en realidad una mezcla enredada de características tanto congruentes con el sexo como incongruentes con el sexo. Se descubrió que el hipocampo izquierdo, una región del cerebro asociada con la memoria, era generalmente más grande en los hombres, pero las mujeres con un hipocampo izquierdo grande eran comunes. Hasta el 53 % de los cerebros individuales incluidos en este estudio tenían una mezcla de características típicamente masculinas y típicamente femeninas, y solo el 8 % tenían cerebros muy masculinos o muy femeninos.

Estos hallazgos son corroborados por un análisis similar de rasgos de personalidad, actitudes, intereses y comportamientos de más de 5500 individuos, que revela que la consistencia interna es extremadamente rara.

Esta amplia superposición socava cualquier intento de distinguir entre una forma masculina y una femenina para características cerebrales específicas, dijo Daphna Joel, psicóloga de la Universidad de Tel Aviv y autora principal. Estos hallazgos tienen implicaciones importantes para los debates sociales sobre temas de larga data, como la conveniencia de la educación diferenciada y el significado de sexo/género como categoría social.

Separamos a niñas y niños, hombres y mujeres todo el tiempo, dice ella. Está mal, no solo políticamente, sino científicamente, todos somos diferentes, dijo Joel a New Scientist .

Si los cerebros masculinos y femeninos pueden o no ser más diferentes entre sí que los corazones o hígados masculinos y femeninos probablemente seguirá siendo un punto de discusión en los años venideros, pero la investigación moderna muestra que, en todo caso, los primeros estudios en este campo han sido muy exagerado. Los cerebros masculino y femenino son mucho más similares que diferentes.

Las diferencias de sexo son atractivas, pero esta falsa impresión de que existe un cerebro masculino y un cerebro femenino ha tenido un gran impacto en la forma en que tratamos a niños y niñas, hombres y mujeres, dijo el Dr. Eliot.

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