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Cuenta la leyenda que la noche antes de ser decapitada, el cabello de la reina María Antonieta de Frances se volvió blanco durante la noche. No fue el primer caso registrado en la historia. En el siglo XVI, Tomás Moro, quien se opuso a la separación de Gran Bretaña de la iglesia católica, pasó por lo mismo antes de su ejecución. Entonces, ¿qué estaba desencadenando este cambio?

El Síndrome de María Antonieta, también llamado Canities subita , no es un debate zanjado en la comunidad científica. Las historias corren desenfrenadas, pero hay muy pocos estudios de casos científicos. Entre estos pocos se encuentra un informe de sobrevivientes de bombardeos de la Segunda Guerra Mundial que sufrieron el síndrome, pero incluso eso es discutido. De hecho, algunos investigadores han argumentado que no conocemos ningún mecanismo a través del cual esto pueda suceder.

En otro informe relativamente reciente de 1957, un dermatólogo estadounidense fue testigo de cómo el cabello de un hombre de 63 años se volvía blanco en unas pocas semanas. El hombre se había caído por unas escaleras. También reportó pérdida de cabello, pero no parches de calvicie importantes; 17 meses después, tenía vitíligo extenso (manchas pálidas en la piel) y cabello canoso.

El síndrome (si existe) parece ser desencadenado por niveles extremadamente altos de estrés emocional, que a su vez pueden provocar la pérdida de pigmento en el cabello. Esto encaja con la investigación existente sobre el envejecimiento natural del cabello, que según los investigadores se desencadena por el estrés y, sorprendentemente, es reversible (a menos que el cuerpo haya perdido la capacidad de producir melanina). Pero todavía ha habido muy pocos casos bien documentados de Canities subita , y los estudios son pocos y distantes entre sí.

La ciencia del síndrome de María Antonieta

Cuando el neurólogo BrownSquard tenía 45 años, inesperadamente descubrió pelos blancos en algunas partes de su barba. Los arrancó, pero después de unos días, descubrió nuevos pelos blancos. Siguió repitiendo el proceso, y durante las siguientes 5 a 6 semanas, siempre encontraba nuevos pelos blancos en su barba, aparentemente de la noche a la mañana.

Una revisión médica de 2013 cuenta la historia de BrownSquard y otros 195 casos. En el caso del neurólogo, no hubo un desencadenante aparente, y la decoloración no sucedió de la noche a la mañana (aunque sucedió muy rápidamente). Sin embargo, en la gran mayoría de los casos, la angustia emocional parecía ser la causa principal.

De los 196 casos de nuestra colección, 126 se atribuyeron a experiencias espantosas o emocionalmente devastadoras, señalan los autores del estudio.

Por ejemplo, en marzo de 1923, una viuda de 62 años resultó herida y sufrió mucho miedo cuando resbaló y cayó. Permaneció en el hospital durante 3 meses. La mujer tenía cabello oscuro, que medía 80 cm en la región occipital de su cabeza. En la mañana del segundo día de hospitalización, las áreas basales de los cabellos del hemisferio frontal de su cabeza se habían vuelto blancos en una longitud de 1 cm. [..] En el último examen de la mujer, realizado 92 días después de su alta del hospital, el blanqueamiento basal de su cabello frontal era de 10 cm y el área occipital de su cabeza se había vuelto completamente gris.

Algunos casos también estaban relacionados con trastornos psiquiátricos. En un caso particular, una paciente de 13 años con discapacidades mentales severas que también sufría ataques epilépticos aparentes experimentó episodios en los que su cabello perdió color y luego lo recuperó, lo cual es consistente con investigaciones recientes sobre la reversibilidad de algunas formas de decoloración del cabello.

El color de su cabello cambió repetidamente de un rubio amarillento a un color dorado rojizo y viceversa. El color rojizo duraba 7 u 8 días, siempre correlacionado con períodos de agitación mental. No hubo alopecia, se descartó la posibilidad de tintes para el cabello y varios cuidadores y médicos fueron testigos de estos repetidos cambios de color. Un caso similar involucró a una mujer de 21 años que padecía esquizofrenia, señalan los investigadores.

Sin embargo, algunos investigadores no ven el síndrome de María Antonieta como un problema independiente, sino como un episodio agudo de alopecia areata difusa, un tipo de calvicie localizada, en la que se pierde cabello en algunas o todas las áreas del cuerpo.

Sin embargo, esto está lejos de ser un problema resuelto.

Aunque no existe ninguna prueba concluyente de que la canicie rápida pueda ocurrir sin alopecia areata diffusa concomitante, la gran cantidad de casos autenticados que sugieren esto requieren una investigación más sistemática de los factores que pueden provocar la pérdida del color del cabello. Tal investigación puede proporcionar nuevos conocimientos sobre el proceso de Canities fisiológico, concluyen los autores del estudio de 2013.

Desenredando la ciencia del mito

Hasta ahora, una cosa está clara: el síndrome de María Antonieta es mucho más común en las historias y los mitos que en la vida real. Es un elemento narrativo sorprendente, pero es difícil distinguir los hechos de la ficción. De hecho, un estudio se dedicó a desmentir el mito de que Enrique IV de Francia la padecía.

Si de hecho es una condición separada, parece estar asociada con el estrés, lo que apuntaría hacia una condición autoinmune. Pero un estudio en ratones parece refutar esta hipótesis. El estudio encontró que el estrés causaba canas en ratones incluso cuando el sistema inmunitario estaba suprimido, lo que descartaba una respuesta autoinmune. El estudio concluyó que la sobreactivación del sistema nervioso simpático (que desencadena la respuesta de lucha o huida) era la responsable, al hacer que las células madre dejaran de producir células pigmentarias en los folículos pilosos. Sin embargo, como este no fue un gran estudio y se realizó en animales, se necesita más investigación para sacar conclusiones más sólidas para los humanos.

De hecho, un estudio sugiere que los relatos históricos del síndrome de María Antonieta están más bien relacionados con la alopecia areata o el lavado del tinte para el cabello. Pero este no parece ser el caso para al menos algunos de los casos reportados. Entonces, la ciencia no se establece exactamente aquí, y hay una gran cantidad de desacuerdo entre los investigadores, parte del cual se deriva de la antigüedad y la rareza de los casos.

El síndrome de María Antonieta se ha relacionado históricamente con el estrés extremo. Pero si bien el estrés puede causar canas prematuras con el tiempo, no está claro si puede hacerlo de la noche a la mañana (o en unas pocas semanas). También puede estar relacionado con alteraciones hormonales o alguna condición autoinmune, pero en este momento, simplemente no hay suficiente información para sacar conclusiones claras. Sin duda, los investigadores continuarán explorando este síndrome y, con suerte, pronto llegarán a la raíz de las cosas.

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