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En el siglo VI a. C., mientras Roma todavía era una ciudad-estado menor en la península italiana, Cirene solía ser una de las ciudades más ricas, si no la más rica, del mundo. La fuente de esta inmensa riqueza era una hierba silvestre que crecía rampante en las llanuras de la gran ciudad antigua, que brillaba como una joya en la punta del norte de África, en la actual Libia. Llamado silphium, este remedio herbal muy buscado en todo el Mediterráneo se suponía que trataba todo, desde fiebres hasta asuntos matrimoniales. Según fuentes antiguas, el silfio no solo tenía propiedades afrodisíacas, sino que también se suponía que evitaba los embarazos, lo que lo convertía en uno de los primeros anticonceptivos de la historia.

Silphium, el regalo más preciado de la naturaleza

Las plantas de Silphium, también conocidas por los griegos como laserwort o laserpithecum , eran hinojos gigantes que crecían silvestres a lo largo de las laderas secas de la costa mediterránea. No pasó mucho tiempo antes de que los colonos griegos que fundaron Cirene descubrieran el valor de las hierbas como fuente de alimento y medicina. Con el tiempo, la gente aprendió a hacer un extracto de los tallos y raíces de las plantas que rápidamente descubrieron que tenía una variedad de propiedades atractivas.

Plinio el Viejo, autor, naturalista y filósofo natural romano del siglo I d. C., calificó este extracto como uno de los regalos más preciados que nos presenta la naturaleza. En su Historia natural , Plinio cita a Teofrasto, un antiguo escritor griego ampliamente considerado como el padre de la botánica, afirmando que la planta fue descubierta por primera vez después de que una lluvia negra cayera sobre los Jardines de las Hespérides en Cirene en el año 136 del calendario romano. (o 617 a. C.). El antiguo erudito romano luego agrega que el silfio crece exuberantemente como una maleza obstinada, más abundantemente en una región de Cirene conocida como silphiofera, cerca del golfo de Syrtis.

Según Theophrastus, el silfio se parecía mucho a la férula, un grupo de plantas que hoy se conoce como hinojo gigante. De hecho, existe una semejanza entre los hinojos gigantes modernos y las toscas ilustraciones de silfio que han sobrevivido en algunas monedas de Cirene.

Silphium puede haberse parecido al hinojo gigante ( Ferula communis ). Crédito: Wikimedia Commons.

Los tallos se asaban, las raíces se comían con vinagre, mientras que la preciosa savia del silfio, conocida como láser, se rallaba sobre los alimentos. El láser se convirtió rápidamente en el condimento más caro y buscado del mundo antiguo.

Informes anecdóticos del mundo antiguo sugieren que la resina de silfio se usaba para tratar la tos, el dolor de garganta, la indigestión, el dolor de garganta, las verrugas e incluso las mordeduras de serpientes y la epilepsia. Plinio escribe que incluso las mordeduras de perros salvajes podrían tratarse simplemente frotando el área afectada con la planta maravillosa, una panacea para todas las dolencias imaginables. Bueno, casi, ya que Plinio también advierte que nunca se debe aplicar silphium en una cavidad dental.

Pero lo más importante de todo, la resina de silphium fue apreciada como la poción de amor perfecta debido a su combinación afrodisíaca y anticonceptiva. El bardo romano Catulo alude a estas propiedades en uno de sus poemas de amor, escribiendo en una línea que compartiría tantos besos con su amada como el número de arenas libias que yacen en Cirene, que contiene silfio.

Soranus, el ginecólogo romano más destacado de su época, escribió en un texto sobreviviente que las mujeres que buscan prevenir la concepción o destruir cualquier concepción ya existente deben tomar una dosis de silfio del tamaño de un garbanzo. Además de este método anticonceptivo oral, Soranus también enumera un método alternativo que consiste en insertar un mechón de lana empapado en jugo de silfio en la vagina. Estas descripciones son sorprendentes porque parecen documentar el primer control de la natalidad efectivo.

La planta de amor que puede habernos dado el símbolo I heart you

Con un atractivo tan amplio, la fama del silphium se extendió rápidamente por el Mediterráneo, disparando el precio de este hinojo. Según algunos relatos, la demanda era tan grande que las semillas de silfio valían su peso en oro. Se dice que el propio Julio César atesoró un alijo de casi 1500 libras (700 kg) de silfio en el tesoro oficial.

La prosperidad de Cirene estaba tan ligada a la hierba milagrosa que el gobierno local comenzó a estampar monedas con semillas o frutos de silfio, que tienen una forma característica. Esto ha llevado a algunos historiadores a especular que el símbolo del corazón ampliamente utilizado como metáfora del amor, el coraje o la fortaleza desde la Edad Media hasta el mundo actual, rico en emojis, en realidad podría representar al silfio.

Una moneda cirenea del siglo VI a. C., que muestra una semilla o fruta de silfio impresa en ella. Crédito: KURT BATY.

Otro tipo de moneda cirenea acuñada muestra a una mujer sentada con una planta de silfio a sus pies, con una mano tocando la planta y la otra apuntando a su entrepierna. Esta moneda consolida aún más el papel principal de silphium en la economía de Cyrenes y la salud reproductiva de sus ciudadanos.

Otra moneda cirenea que representa el silfio. Crédito: dominio público.

Demasiado exitoso para su propio bien

La popularidad de Silphium eventualmente sería el final. Aunque Cirene instituyó reglas estrictas para evitar la sobreexplotación, el enorme valor de la hierba probablemente era demasiado tentador para la mayoría. Cirene fue conquistada por Roma en el 74 a. C., lo que probablemente aceleró el desastre ecológico inminente, ya que los ciudadanos ricos de toda la república exigieron su hierba del amor a cualquier precio y los gobernadores y comerciantes romanos locales estaban más que felices de complacerlos. Pero las ganancias a corto plazo dieron paso a la extinción permanente.

Con el tiempo, el suministro de silfio disminuyó, agravado por el hecho de que la planta resultó imposible de cultivar por mano humana. Incluso hoy en día, con el conocimiento moderno de la botánica a nuestra disposición, hay ciertas plantas silvestres que permanecen obstinadas cuando se las saca de su hábitat natural y simplemente se niegan a ceder el paso a la agricultura.

A fines del siglo I d. C., Plinio el Viejo condenó la extinción de las preciadas plantas, uno de los primeros ejemplos documentados de la caída de una especie a manos de la actividad humana. Según Plinio, durante su vida solo pudo confirmar la existencia de un solo tallo de silfio, que fue bastante imprudentemente arrancado y enviado al emperador Nerón.

Además de la sobreexplotación, el destino de los silfios puede haber sido sellado por el creciente número de animales que pastan en el hábitat de las plantas. Los terratenientes romanos cercaban los extensos prados donde crecía la hierba para evitar que las ovejas locales devoraran las plantas, pero con el tiempo esto provocó conflictos con los pastores locales. Las vallas fueron levantadas y destruidas por rebeliones posteriores. Atacado por todos lados, el silfio demostró no ser rival para la codicia humana.

Si el silphium realmente funcionó o no y no fue solo un remedio curativo de viejas probablemente nunca se sabrá, pero hay algunas indicaciones de que los extractos de silphium no fueron solo una exageración. Asafoetida y Ferula jaeschikaena , ambos parientes modernos cercanos del silfio, causan una fertilidad significativamente reducida en ratones, según un estudio. De hecho, los médicos a menudo instan a las mujeres embarazadas a que se mantengan alejadas de estas plantas debido al riesgo significativo de aborto espontáneo.

De hecho, la asafétida de olor acre, ahora una especia popular en la India y Asia Central, fue considerada por los romanos como un sustituto de segunda clase, aunque razonable, del silfio.

Hoy, el silfio sirve como advertencia de lo que está por venir. La mayoría de las personas en todo el mundo, incluido el 80% de todos los africanos, dependen de las hierbas medicinales obtenidas de plantas silvestres, un tercio de las cuales ahora están en peligro de extinción debido a la sobreexplotación y la pérdida de hábitat como resultado de la expansión de industrias, viviendas y otras actividades humanas. actividades.

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