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Las tundras siberianas desaparecerán por completo si las emisiones de gases de efecto invernadero no se reducen significativamente.

tundra de Alaska. Imagen vía Pixabay.

A medida que las temperaturas siguen aumentando en todo el mundo debido al calentamiento global, los paisajes cambian en consecuencia. En el Ártico, las líneas de árboles avanzan hacia el norte a medida que estas temperaturas más altas hacen que haya más áreas disponibles para que habiten. Como consecuencia, las tundras que caracterizan los lugares subárticos como Siberia y partes de América del Norte se están dejando cada vez más de lado.

Si las emisiones de gases de efecto invernadero no se reducen significativamente, explica un nuevo artículo, la tundra de Siberia desaparecerá por completo a mediados del milenio.

Tundralinas en retroceso

Para el océano Ártico y el hielo marino, el calentamiento actual y futuro tendrá graves consecuencias, dice la profesora Ulrike Herzschuh, jefa de la División de Sistemas Ambientales Terrestres Polares del Instituto Alfred Wegener, Centro Helmholtz para la Investigación Polar y Marina (AWI), y coautor del artículo.

Pero el medio ambiente en tierra también cambiará drásticamente. Las amplias extensiones de tundra en Siberia y América del Norte se reducirán enormemente, ya que la línea de árboles, que ya está cambiando lentamente, avanza rápidamente hacia el norte en un futuro próximo. En el peor de los casos, prácticamente no quedará tundra a mediados del milenio.

Tanto las temperaturas medias como las máximas en el Ártico están aumentando rápidamente debido a los cambios en el clima provocados por las emisiones provocadas por el hombre. En los territorios del Alto Norte en todo el Ártico más allá del Círculo Polar, las temperaturas promedio han aumentado más de 2 grados centígrados en los últimos 50 años, mucho más que la cifra media para la Tierra en su conjunto. A menos que las emisiones de gases de efecto invernadero provocadas por el hombre disminuyan significativamente, esta tendencia continuará en el futuro.

La tundra siberiana es un ecosistema que alberga una mezcla única de flora y fauna, de las cuales aproximadamente el cinco por ciento son endémicas. Las especies típicas incluyen avens de montaña, amapola ártica, sauces y abedules, junto con especies animales como renos, lemmings e insectos como el abejorro ártico. Estos ecosistemas están bajo la presión de los cambios climáticos, ya que las temperaturas más altas permiten que otros tipos de paisajes, en particular los bosques de alerces, invadan sus áreas de distribución.

El dúo de investigadores del Instituto Alfred Wegener utilizó simulaciones por computadora para trazar un mapa de cómo podría evolucionar la expansión de estos bosques en el futuro. Según los hallazgos, solo las medidas de protección climática sostenidas y de alto impacto pueden brindarle a la tundra cierto alivio: tales esfuerzos permitirían que alrededor del 30% de la superficie de la tundra actual se conserve hasta mediados del milenio. En todos los demás escenarios que simuló el equipo, este ecosistema desapareció en su totalidad.

En el curso de nuestro estudio, simulamos este proceso para la tundra en el noreste de Rusia, agrega el profesor Ulrike. La pregunta central que nos preocupaba era: ¿Qué camino de emisiones debe seguir la humanidad para preservar la tundra como refugio de flora y fauna, así como su papel para las culturas de los pueblos indígenas y sus vínculos tradicionales con el medio ambiente?

El equipo informa que si se toman medidas ambiciosas de reducción de gases de efecto invernadero, correspondientes al Escenario de Emisiones RCP 2.6 de las Naciones Unidas, el calentamiento adicional en el Ártico podría limitarse a aproximadamente 2 grados centígrados para fines de 2100. Sin embargo, si las emisiones siguen siendo altas, correspondiente Según el Escenario RCP 8.5 de la ONU, podríamos ver aumentos en las temperaturas del Ártico de verano de hasta 14 grados centígrados para el mismo año.

En tales condiciones, los bosques de alerces podrían extenderse hacia el norte hacia la tundra a un ritmo de unos 30 kilómetros por década. Esto haría que la tundra, que no puede trasladarse por sí misma a regiones más frías, ya que está bloqueada al norte por el Océano Ártico, reduzca gradualmente su tamaño y, finalmente, desaparezca por completo. El avance de los bosques inicialmente se retrasaría con respecto a las áreas que experimentan un mayor calentamiento, agregan, ya que los árboles no son móviles y sus semillas solo pueden extenderse en un radio limitado. Sin embargo, con el tiempo, los bosques de alerces se extenderían por toda la región donde las temperaturas permitirían el desarrollo de estos árboles.

La mayoría de los escenarios que simuló el equipo dieron como resultado que menos del 6 % de las tundras actuales sobrevivieran hasta mediados del milenio. Estas regiones se extendieron en dos parches separados por 2.500 kilómetros: uno en la península de Taimyr en el oeste de Siberia y el otro en la península de Chukotka, en el este. Hoy, explica el equipo, la tundra siberiana forma un cinturón ininterrumpido de 4.000 kilómetros de largo.

Además, el equipo explica que incluso si las temperaturas se enfriaran nuevamente en la segunda mitad del milenio, los bosques de alerces no se alejarían por completo de las antiguas áreas de tundra.

Los hallazgos generan una alarma preocupante con respecto a la salud y las perspectivas futuras de la tundra siberiana. Incluso en el mejor de los casos, este ecosistema verá una reducción masiva de tamaño y muy probablemente experimentará la fragmentación de especies en dos refugios discretos. Tal fragmentación afectaría significativamente la probabilidad de supervivencia de estas especies únicas.

Incluso si este escenario es menos que ideal, no hacer nada será mucho peor. Un enfoque de negocio como de costumbre haría que la tundra siberiana desapareciera gradualmente hasta que no quedara nada.

Estos hallazgos se suman al creciente cuerpo de evidencia que destaca lo que está en juego si las emisiones de gases de efecto invernadero no se reducen rápidamente.

El artículo Oportunidades regionales para la conservación de la tundra en los próximos 1000 años se ha publicado en la revista eLife .

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