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Algunos objetos en nuestro sistema solar no orbitan alrededor del Sol tan bien como lo hacen los planetas. En cambio, los objetos rocosos de diferentes tamaños y formas flotan alrededor de nuestro sistema solar y, a veces, se acercan mucho a la Tierra e incluso ingresan a nuestra atmósfera. A estos objetos les damos nombres como estrellas fugaces, asteroides o cometas, pero ¿cuál es cuál?

Asteroides vs Cometas

Créditos de la imagen: Giulia Forsythe.

Los asteroides son esencialmente rocas que orbitan alrededor del Sol. La mayoría son pequeños, pero algunos pueden ser bastante grandes como Vesta, que mide 525 kilómetros de diámetro, o Ceres, el asteroide más grande de nuestro sistema solar, con la friolera de 946 kilómetros de diámetro. Sin embargo, en general, los asteroides suelen ser bastante pequeños y su masa combinada es aproximadamente igual (o quizás incluso más pequeña) que la de la luna de la Tierra.

La mayoría de los asteroides se pueden encontrar en o cerca del cinturón principal de asteroides, un área entre Marte y Júpiter cuyo campo gravitatorio mantiene atrapadas las rocas peligrosas y evita que vuelen por el sistema solar (gracias por eso, por cierto). Hay más de un millón de asteroides de más de 1 kilómetro (0,6 millas) de diámetro y millones de asteroides más pequeños en el cinturón de asteroides. Sin embargo, es difícil estudiarlos porque básicamente son pequeñas rocas sin nada que las ilumine.

Los cometas, por otro lado, tienen hielo en su interior, y cuando se acercan lo suficiente al Sol, parte de ese hielo comienza a derretirse. El derretimiento ayuda a formar la cola del cometa, junto con partículas ionizadas de moléculas de gas que son excitadas por la radiación solar. Las órbitas de los cometas son anormales, típicamente elipses muy alargadas que hacen que se acerquen mucho al Sol y luego se alejen durante mucho tiempo. Esto es lo que le sucede a Halley, que se puede ver cada 75 años desde la Tierra.

Créditos de imagen y derechos de autor: Rolando Ligustri (CARA Project, CAST) y Lukas Demetz.

Entonces, la principal diferencia entre los asteroides y los cometas está en su composición: los asteroides están hechos de metales y rocas, mientras que los cometas también contienen hielo y polvo. Esto se remonta al lugar donde se formaron (los asteroides generalmente se formaron más cerca del Sol, donde era imposible mantener su hielo).

troyanos

Los troyanos son un grupo especial de asteroides que comparten la órbita de un planeta. Son los llamados objetos coorbitales que se encuentran cerca de los puntos de Lagrange (puntos de equilibrio gravitatorio) de los planetas o lunas más grandes, los puntos de Lagrange, L4 y L5, para ser precisos. Estas regiones de equilibrio hacen que una colisión con los planetas vecinos sea casi imposible.

Júpiter tiene dos grandes grupos de troyanos, el campo troyano y el campo griego. Sí, a los astrónomos les gustan mucho los juegos de palabras. El sistema está en una danza astronómica constante: la gravedad de Júpiter atrae a los troyanos hacia él, el Sol (que es mucho más grande pero también mucho más lejano) también atrae a los troyanos, y el resultado es el enjambre que gira en el punto de Lagrange y nunca abandona el área.

La animación de lapso de tiempo anterior muestra los movimientos de los planetas interiores, Júpiter y ambos enjambres de troyanos (verde) durante el período de tiempo de la misión Lucy. Los troyanos L4 conducen a Júpiter en su órbita y los troyanos L5 los siguen. Créditos: Instituto Astronómico de CAS/Petr Scheirich

Lo crea o no, la Tierra también tiene sus propios troyanos. Uno fue estudiado por los astrónomos, aunque no tiene un nombre encantador. Se llama 2010 TK7 y fue detectado por el Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE). Se cree que el 2010 TK7 tiene 300 metros de ancho, pero afortunadamente está en una posición estable que no nos amenaza.

El cinturón de Edgeworth-Kuiper y la nube de Oort

Ahora, concentrémonos en la casa de los cometas. Los cometas se encuentran tanto en el cinturón de Edgeworth-Kuiper como en la nube de Oort. Esas son regiones muy distantes en el Sistema Solar que están lo suficientemente lejos del Sol como para permitir que exista hielo sólido.

Cinturón de Kuiper y Nube de Oort. Créditos: JPL/NASA.

El cinturón de Edgeworth-Kuiper en forma de rosquilla se encuentra más allá de la órbita de Neptuno. Los científicos creen que la región es lo que quedó del material para formar un planeta, pero Neptuno fue más eficiente y logró que el material más grande se formara por sí mismo, por lo que las rocas más pequeñas permanecieron allí sin ser lo suficientemente masivas como para fusionarse.

Plutón y muchos cometas se pueden encontrar en el cinturón de Edgeworth-Kuiper. De hecho, estar más allá de la órbita de Neptuno y en resonancia con él es una de las razones por las que Plutón ha perdido su clasificación de planeta. Como premio de consolación, Plutón es el objeto más grande de esta región.

Mientras tanto, la Nube de Oort es mucho más grande e incluso más distante. Puede pensar en él como una especie de caparazón para el sistema solar, como una lámpara de papel china tradicional que rodea una vela. La nube es técnicamente solo una teoría porque los astrónomos aún no pueden observarla directamente, pero hay mucha información indirecta que respalda su existencia. Según esta evidencia, la nube de Oort parece estar poblada principalmente por cometas, pero también hay algunos asteroides. Al igual que las otras regiones de objetos rocosos/helados, se cree que la Nube de Oort es un remanente del Sistema Solar primitivo.

Los únicos objetos hechos por el hombre que alguna vez alcanzaron distancias más allá de Neptuno son las naves espaciales Voyagers y Pioners. La Voyager 1 llegó a más de 14 480 000 000 millas de la Tierra, más de 155 veces la distancia entre la Tierra y el Sol (llamada unidad astronómica) y, sin embargo, ni siquiera está cerca de la nube de Oort. La misión de 44 años aún necesitaría mover otras 1.845 unidades astronómicas para llegar allí, lo que llevará casi otros 44 años según su velocidad actual.

New Horizons es la quinta nave espacial en atravesar el Cinturón de Kuiper, pero la primera en realizar un estudio científico de esta misteriosa región más allá de Neptuno. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI/Magda Saina

Estrellas fugaces

Entonces, ¿qué pasa con las estrellas fugaces? Estos son pequeños cuerpos llamados meteoritos que ingresan a la atmósfera de la Tierra y se calientan hasta el punto en que se vuelven brillantes. Cuando algunos de sus minerales sobreviven entrando en el aire, el meteorito es el trozo de roca que queda y llega al suelo.

Estrella fugaz es un término bastante vago, y a los astrónomos no les gusta usarlo. En cambio, clasifican estos objetos como meteoros o meteoritos. Los meteoritos son rocas que se queman por completo antes de llegar a la superficie del planeta, mientras que un meteorito llega intacto a la superficie (o al menos parte de él). Los meteoritos también son más pequeños que los asteroides.

Cada vez que la Tierra se acerca a ciertos asteroides, o cuando un cometa se acerca a nosotros, los escombros pueden formar una lluvia de meteoritos. Cuando el asteroide o el cometa pasa cerca de nosotros, los desechos ingresan a la atmósfera y se queman. La mayoría de los desechos son tan pequeños como arándanos, de hecho, la Tierra es bombardeada por 5200 toneladas métricas de micrometeoritos (menores de 1 milímetro) al año, pero debido a que son tan pequeños, no representan una amenaza.

Dado que orbitamos alrededor del Sol, nos acercamos al mismo lugar todos los años, por lo que tenemos lluvias periódicas de meteoritos como las Oriónidas, las Gemínidas y muchas otras que llevan el nombre de la constelación en la que aparecerán. Es más fácil ver los chubascos bajo un cielo oscuro, sin luces de la ciudad que interfieran. Además, dependiendo de si el fenómeno ocurrirá cerca del horizonte o no, es posible que tenga problemas con los edificios que bloquean su vista.

Lluvia de meteoros Perseidas, miércoles 11 de agosto de 2021, en Spruce Knob, Virginia Occidental.

Al final, las diferencias entre las rocas no son tan difíciles, ¿verdad? El cometa es helado diferente de los asteroides. Los cometas son periódicos y se pueden ver cada 80 años más o menos. Muchos asteroides están cerca de Júpiter, que mantiene la mayoría de ellos allí. Los meteoritos son pequeños objetos que ingresan a la atmósfera y si algunos de ellos sobreviven, los restos son meteoritos.

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