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Se descubrió que la hormona del amor, la oxitocina, neutraliza los efectos de la deficiencia motora del alcohol en las ratas, dejándolas sobrias. Los investigadores involucrados creen que si se les da suficiente oxitocina, también podrían verse efectos aleccionadores similares en los humanos.

abrazando el alcohol

Ilustración de EMILY COREN.

Conocida como la hormona del amor o de los abrazos, la oxitocina es una de las pocas sustancias químicas producidas en el cerebro que ha tenido la suerte de alcanzar el estrellato pop. Puede leer sobre esto en todas partes, desde revistas científicas hasta diez centavos una docena de trapos de chismes. Pero, ¿por qué la gente está tan fascinada con él? Sexo, por supuesto. La oxitocina se produce principalmente en el hipotálamo, donde se libera a la sangre a través de la glándula pituitaria o a otras partes del cerebro y la médula espinal, donde se une a los receptores de oxitocina para influir en el comportamiento y la fisiología. La hormona está significativamente involucrada en las interacciones sociales, la vinculación a largo plazo e inunda el cerebro cuando hombres o mujeres tienen orgasmos. Sin embargo, la oxitocina está involucrada en muchas otras funciones, en su mayoría desconocidas para el público en general. Por ejemplo, los niveles de oxitocina son altos en condiciones estresantes, como el aislamiento social y las relaciones infelices. También está muy involucrado en la lectura de las emociones y la confianza de otras personas.

Cuando está operando en momentos de bajo estrés, la oxitocina recompensa fisiológicamente a quienes mantienen buenos vínculos sociales con sentimientos de bienestar. Pero cuando surge en momentos de mucho estrés social o dolor, puede llevar a las personas a buscar más y mejores contactos sociales, dice Shelley E. Taylor, PhD, quien dirige el Laboratorio de Neurociencia Social de la Universidad de California, Los Ángeles, hablando de una investigación que ella y sus colegas hicieron en 2008.

Entre los muchos efectos de las oxitocinas, también puede agregar ratas borrachas aleccionadoras a la lista. Esto es según los investigadores de la Universidad de Sydney y la Universidad de Regensburg, quienes infundieron oxitocina en el cerebro de ratas a las que luego se les administró alcohol. Como todos sabemos, el alcohol afecta severamente las funciones motoras, pero la oxitocina impide que llegue a regiones clave del cerebro donde hace su magia embriagadora, como los receptores GABA-A de la subunidad delta.

En el equivalente en ratas de una prueba de sobriedad, las ratas que recibieron alcohol y oxitocina aprobaron con gran éxito, mientras que las que recibieron alcohol sin oxitocina se vieron gravemente afectadas, dijo el Dr. Michael T. Bowen.

El alcohol afecta la coordinación al inhibir la actividad de las regiones del cerebro que proporcionan control motor fino. La oxitocina previene este efecto hasta el punto en que no podemos decir por su comportamiento que las ratas están realmente borrachas. Es un efecto verdaderamente notable, agregó.

Los científicos sabían acerca de la interacción de la oxitocina y el alcohol desde hace algún tiempo. En la década de 1980, los estudios encontraron que la oxitocina puede prevenir el desarrollo de tolerancia a los efectos sedantes de los alcoholes y reducir la temperatura corporal en roedores, y reducir la gravedad de la abstinencia de alcohol. Sin embargo, este es el primer estudio que muestra que la oxitocina puede causar una inhibición inmediata y duradera del consumo de alcohol en roedores. Pero, ¿pueden estos hallazgos ser traducidos alguna vez a los humanos? Si alguna vez tuviste una cita borracho, entonces sabes que la oxitocina hace poco para ayudarte con tu caso de intoxicación. Eso no significa que no funcione per se, es solo que nunca tuviste suficiente oxitocina para provocar la sobriedad del alcohol.

El primer paso será garantizar que tengamos un método de administración de medicamentos para humanos que permita que cantidades suficientes de oxitocina lleguen al cerebro. Si podemos hacer eso, sospechamos que la oxitocina también podría afectar mucho menos el habla y la cognición después de niveles relativamente altos de consumo de alcohol, dijo el Dr. Bowen.

Lo más probable es que un uso más inmediato de la llamada píldora de la sobriedad sea ayudar a los alcohólicos reformados, ya que la hormona reduce la gravedad de la abstinencia del alcohol y promueve un comportamiento resistente a la adicción y la recaída. Incluso si se desarrollara una píldora milagrosa para la sobriedad del tipo que te hace sentir fresco y listo incluso después de una larga noche en el pub, solo enmascararía los síntomas. El alcohol todavía está en tu cuerpo, así que no hay nada divertido como conducir, de lo contrario podrías terminar con un DUI desagradable.

Si bien la oxitocina podría reducir su nivel de intoxicación, en realidad no cambiará su nivel de alcohol en la sangre, dijo el Dr. Bowen. Esto se debe a que la oxitocina evita que el alcohol acceda a los sitios del cerebro que lo intoxican, no hace que el alcohol abandone su sistema más rápido.

Bowen y sus colegas ahora están tratando de averiguar en qué condiciones la oxitocina podría hacer que los humanos borrachos dejen de beber de la misma manera que lo hace con las ratas borrachas. También están investigando los efectos pacificadores y antiagresivos de la oxitocina. Los hallazgos aparecieron en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.