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Crédito: dominio público.

Al inventor estadounidense Thomas Edison se le atribuye el diseño de la primera bombilla de luz práctica en 1879. Sin embargo, la historia de la bombilla de luz incandescente no es tan sencilla, ya que involucró a varios científicos, cada uno de los cuales hizo su contribución que eventualmente condujo al logro de la corona de Edison: una bombilla incandescente asequible, duradera y segura que podría generar luz durante muchas horas.

La historia parpadeante de la iluminación eléctrica

Humprey Davy. Crédito: Wikimedia Commons.

Para encontrar los orígenes de la bombilla, necesitamos viajar en el tiempo más de 200 años hasta el laboratorio de Humphry Davy, un prolífico químico e inventor inglés. En el año 1800, Davy conectó dos cables a una batería y dos barras de carbón en el otro extremo, produciendo un brillante arco de luz entre los electrodos de carbón. Esto condujo a la lámpara de arco eléctrico, el primer tipo de luz eléctrica ampliamente utilizado y la primera forma comercialmente exitosa de una lámpara eléctrica.

Luego, varios inventores mejoraron el diseño de Davy agregando sistemas de resorte y mejores fuentes eléctricas.

Las lámparas de arco eléctrico estuvieron de moda durante décadas por su alto brillo capaz de iluminar grandes interiores de fábricas o calles enteras. Durante gran parte del siglo XIX, estas fueron el único tipo de luz eléctrica disponible para iluminar grandes áreas y, a menudo, eran la opción más económica para iluminar calles en comparación con las lámparas de gas o aceite. Sin embargo, las varillas de carbono tenían que ser reemplazadas con tanta frecuencia que se convirtió en un trabajo de tiempo completo. Además, las lámparas producían radiación ultravioleta peligrosa, producían ruido y parpadeo cuando la luz se quemaba y suponían un grave peligro de incendio. Muchos edificios como los teatros se quemaron como resultado del calor excesivo y las chispas producidas por las lámparas de arco eléctrico. Y si bien estas lámparas eran adecuadas para calles y grandes salones, eran totalmente poco prácticas para iluminar casas y pequeños recintos, lo que significaba que el mercado masivo no tenía acceso a la iluminación eléctrica.

El mundo necesitaba una mejor tecnología de iluminación y muchos inventores trabajaron arduamente para encontrar la solución ideal. Seguramente se prometían fama y riquezas a aquellos que triunfarían. Pero el camino demostró estar plagado de muchos desafíos.

En 1840, el físico británico Warren de la Rue propuso un nuevo diseño de bombilla que implicaba hacer funcionar una bobina de platino dentro de un tubo de vacío para minimizar la exposición al oxígeno. Sin embargo, el alto costo del platino impidió que este diseño tuviera éxito comercial. En 1841, Frederick de Moleyens presentó la primera patente de una luz incandescente en una bombilla de vacío.

Ejemplos de lámparas de arco. Crédito: Wikimedia Commons.

Luego, en 1850, Sir Joseph Wilson Swan comenzó a trabajar en una bombilla utilizando filamentos de papel carbonizado en lugar de platino en una bombilla de vidrio al vacío. En 1860, el inventor británico obtuvo una patente de una lámpara incandescente de filamento de carbono de vacío parcial. El problema con este dispositivo era que carecía de suficiente vacío y una fuente eléctrica adecuada, lo que resultaba en una bombilla ineficiente que se quemaba demasiado rápido para cualquier uso práctico.

Más tarde, Joseph Swan hizo algunas mejoras. Primero, trabajó con filamentos de papel carbón, pero descubrió que estos se quemaban rápidamente. Finalmente, en 1878, Swan demostró una nueva lámpara eléctrica en Newcastle, Inglaterra, que utilizaba un filamento de carbono derivado del algodón. La bombilla eléctrica de Swans podía durar 13,5 horas y su hogar se convirtió en la primera casa del mundo iluminada con luz eléctrica. En noviembre de 1880, Swan obtuvo la patente británica 4933 para su invento.

El inventor y empresario estadounidense Thomas Edison seguía de cerca estos desarrollos. Se dio cuenta de que el principal problema con el diseño inicial de Swan era el uso de un filamento de carbono grueso. Edison creía que debería ser delgado y con alta resistencia eléctrica. Edison, quien adaptó los diseños de una patente de 1875 que compró a los inventores Henry Woodward y Matthew Evans, demostró su bombilla incandescente en diciembre de 1879, que podía durar 40 horas. El uso de Edison de filamentos más delgados y un mejor vacío le dio la ventaja en la carrera. Luego demandó a Swan por infracción de patente.

Bombilla Edisons 1879. Crédito: Wikimedia Commons.

Para 1880, las bombillas de Edison duraban 1200 horas y eran lo suficientemente confiables como para ser comercializables al público. Sin embargo, este avance requirió la prueba rigurosa de más de 3000 diseños de bombillas entre 1878 y 1880. Además, los ingenieros de Edison en Menlo Park probaron más de 6000 plantas para determinar qué tipo de carbón se quemaría por más tiempo, y finalmente se conformaron con un bambú carbonizado. filamento. La mayoría de las bombillas incandescentes modernas ahora usan filamentos de tungsteno.

Posteriormente, los investigadores de Edison mejoraron progresivamente el diseño y la fabricación de los filamentos. A principios del siglo XX, el equipo de Edison introdujo tratamientos para los filamentos que detenían el oscurecimiento del interior de las bombillas de vidrio.

Desafortunadamente para Edison, la patente de Swan demostró ser un reclamo sólido al menos en el Reino Unido. Eventualmente, los dos unieron fuerzas e incorporaron a Edison-Swan United, que se convertiría en el fabricante de bombillas más grande del mundo.

En 1880, Edison también fundó Edison Electric Illuminating Company en Nueva York, con JP Morgan ofreciendo respaldo financiero. Esta empresa construyó las primeras estaciones generadoras de electricidad que alimentarían las bombillas recién patentadas. Edison Electric luego se fusionaría con las compañías de otros dos inventores, William Sawyer y Albon Man, para formar General Electric, que es una de las corporaciones más grandes del mundo hasta el día de hoy.

En pocas palabras: Edison no fue el primer inventor en trabajar con bombillas. De hecho, en el momento en que comenzó a trabajar en sus primeros diseños, la bombilla había existido durante algún tiempo, con alrededor de 20 inventores diferentes en todo el mundo redactando patentes para una. El diseño de Edison fue simplemente el más práctico, lo que explica su éxito mundial.

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