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Hoy sabemos que el Basilosaurio es la primera ballena antigua que la humanidad ha encontrado. Pero cuando se describió por primera vez, las enormes proporciones de los animales le valieron el nombre de lagarto rey. Y aunque técnicamente incorrecto, el nombre no es inmerecido; en su día, el Basilosaurio gobernó las aguas de Tethys con una aleta de hierro y una dentadura realmente impresionante.

Esqueleto de Basilosaurus isis en el Museo de Historia de Nantes. Imagen vía Wikimedia.

Esta criatura vivió hace 40 a 35 millones de años, durante una parte del tiempo geológico conocido como el Eoceno tardío. Los dinosaurios ya habían desaparecido bastante en ese momento, y los mamíferos estaban en camino de dominar el planeta. El Basilosaurio también era un mamífero, nada menos que una ballena, y podía crecer hasta 60 pies (un poco más de 18 m) de largo. No hace falta decir que no puedes saltarte las comidas y crecer tanto. Pero esta especie probablemente no tuvo problemas para llenarse, ya que el Basilosaurio era, según todos los indicios, un formidable depredador del ápice.

Fue descrito por primera vez en 1834 a partir de fragmentos de un esqueleto encontrado en los EE. UU. Debido a la gran escala de los fósiles, su sorprendente similitud en forma y función con los dinosaurios depredadores marinos, la escasa disponibilidad y los límites de la comprensión paleontológica de la época, inicialmente se supuso que la especie era un dinosaurio y se bautizó como el rey de los lagartos, Basilosaurio.

¿Cómo?

La historia académica de este género comienza con B. cetoides , la primera especie de ballena antigua jamás descubierta, que fue desenterrada en Louisiana alrededor de 1830 por Richard Harlan y todavía sirve como especie tipo de Basilosaurus.

Los detalles de la excavación y los acontecimientos más amplios en torno a los fósiles no son muy buenos en ese momento, pero sabemos que los huesos de esta excavación fueron enviados a la Sociedad Filosófica Estadounidense por el juez Henry Bry del condado de Ouachita, Louisiana y el juez John Creagh de Condado de Clarke, Alabama, según la Enciclopedia de Alabama . Aquí, fueron examinados por Richard Harlan, uno de los primeros paleontólogos y naturalistas de los EE. UU., quien terminaría bautizando a la nueva especie.

Tras el primer examen, Harlan estaba muy emocionado. Comparando los huesos que recibió con los de Plesiosaurus y Mosasaurus, dos especies de dinosaurios marinos que ya se describieron en ese momento, concluyó que la nueva especie creció no menos de 80100 pies (2430 m) de largo. Aún así, había suficientes similitudes estructurales entre sus vértebras y las de Plesiosaurus, así como entre su cráneo y el de Mosasaurus, para que Harlan supusiera que las especies estaban relacionadas. Por lo menos, supuso, vivieron alrededor de la misma época.

Los primeros indicios de que este nombre no era realmente acertado surgieron cuando Harlan llevó sus especímenes al Reino Unido para consultarlos con sus pares allí. Richard Owen, figura controvertida pero excelente paleontólogo, observó que los molares de los animales tenían dos raíces. Ningún pez o reptil conocido en ese momento mostraba la misma estructura, y Owen sugirió que el animal podría haber sido una ballena. Los dos incluso acordaron cambiarle el nombre a Zeuglodon cetoides (dientes de yugo parecidos a ballenas).

Unos años más tarde se describiría la otra especie conocida, B. isis , en base a fragmentos de hueso recuperados de Egipto. Aunque el primer esqueleto completo de B. isis no se desenterró hasta 2016, el descubrimiento de esta especie y su asociación fósil con especies que se sabía que eran ballenas en ese momento sugirió que todos los basilodons eran, de hecho, mamíferos. A esto ayudó el hecho de que los fósiles de Basilosaurio en realidad se volvieron bastante comunes con el tiempo, tanto que en el siglo XIX incluso se usaron como morillos, muebles o decoración.

A lo largo de los años, los paleontólogos se han dado cuenta del hecho y han tratado de cambiar el nombre del género. Sin embargo, las convenciones de nombres zoológicos hicieron que el nombre original se mantuviera. Hoy, el Basilosaurus es el fósil estatal de Alabama y Mississippi.

¿Cómo solía vivir?

Una cosa en la que Harlan acertó sobre el Basilosaurio fue que era grande . Esta ballena era más grande incluso que algunos dinosaurios depredadores que la precedieron, e indudablemente lanzó su peso alrededor del antiguo y perdido mar de Tethys.

Otra cosa que definitivamente arrojó fueron las mordeduras. A diferencia de la mayoría de las ballenas de hoy, Basilosaurus no se alimentaba por filtración, cazaba. Sus mandíbulas estaban revestidas con varios tipos de dientes, incluidos molares y caninos, que están especializados para masticar y rasgar, respectivamente. Tales dientes son característicos de las especies carnívoras.

Otras dos características importantes de la especie son la asimetría del cráneo y un volumen intracraneal relativamente bajo. El primero es un rasgo que comparte con las ballenas dentadas modernas, como las orcas. Hoy en día, esta asimetría está asociada con la capacidad de las ballenas para producir sonidos de alta frecuencia para la ecolocalización; Sin embargo, Basilosaurus probablemente no tenía esta habilidad y su cráneo era asimétrico para albergar un órgano sensorial adiposo destinado a ayudarlo a escuchar bajo el agua. La falta de espacio para un gran cerebro dentro de su cráneo probablemente signifique que Basilosaurus no era una especie social, como lo son las ballenas hoy en día, y que tampoco era tan capaz desde un punto de vista cognitivo.

Tales rasgos pueden ser indicativos de un trabajo evolutivo en progreso. El Basilosaurio parece haber sido la primera especie de ballena en vivir completamente bajo el agua, marcando el punto donde el linaje de las ballenas caminantes finalmente dio el paso.

Lo más probable es que pasara el día como un cazador solitario, o como mucho, uno que viviera en pequeños grupos. Las interacciones sociales son extremadamente exigentes, desde un punto de vista cognitivo, y el cerebro de Basilosaurus parece haber sido demasiado pequeño para navegar adecuadamente viviendo en un grupo.

Aún así, ¿quién necesita grandes cerebros cuando tienes grandes músculos? El análisis de los huesos del cráneo fosilizados y con cicatrices de Dorudon , este es otro género de ballena prehistórica que fue la presa preferida de Basilosaurus, sugiere que el rey de los lagartos podría morder con 3,600 libras por pulgada cuadrada (PSI).

Para poner las cosas en perspectiva, eso es 233 veces más presión que la que ejerce un tanque de batalla principal M1A2 totalmente cargado sobre el suelo bajo sus orugas. La mayoría de las prensas hidráulicas industriales que se utilizan hoy en día ejercen entre 1000 y 3000 PSI, que aún se encuentran por debajo del máximo estimado de Basilosaurus. No querrás que te muerda uno de estos.

Sin embargo, con los grandes bocados también vienen los buenos modales. Los patrones de desgaste en los dientes de Basilosaurus sugieren que el animal mordió y luego masticó su comida, a diferencia de la mayoría de los depredadores actuales, cuyos dientes están especializados en arrancar trozos de carne del hueso, que luego se tragan enteros. En cuanto a lo que comían, los contenidos estomacales parecen indicar que B. cetoides cazaba peces y tiburones grandes exclusivamente, mientras que sabemos por los cráneos de Dorudon que B. isis también los cazaba. Dorudon era un animal más grande, relacionado con los delfines actuales, y B. isis probablemente se concentró en darle un golpe mortal en la cabeza antes de desgarrarlo mientras se alimenta (muchos esqueletos de Dorudon , especialmente aquellos que muestran signos de depredación de Basilosaurus, se encuentran desarticulados).

Rey no más

El género Basilosaur se extinguió, y nuestra última evidencia fósil de ellos data de hace unos 40 millones de años. No dejaron descendientes directos que, a juzgar por sus dientes, no es lo peor que les ha pasado.

No estaban del todo seguros de por qué desaparecieron. En algún momento, hace unos 40 millones de años, sucedió algo que derribó a estos reyes con dientes. Sin embargo, el hecho de que otras ballenas dentadas y barbadas estén presentes hoy en día sugiere que estos parientes más pequeños del Basilosaurus los superaron al final. Podría haber sido su gran cerebro, podría haber sido su naturaleza social, podría haber sido incluso sus apetitos más modestos; por ahora, sigue siendo un misterio.

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