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Si no es Colón, ¿entonces quién?

Hay varias teorías sobre quién descubrió América, algunas más fundamentadas que otras. Sabemos con certeza que los vikingos estuvieron en América siglos antes de que Colón llegara allí, y también hay evidencia (discutida) de que los exploradores polinesios también visitaron el continente antes que los españoles. Técnicamente, las tribus nómadas asiáticas descubrieron América por primera vez hace más de 15.000 años.

Pero vamos a ir paso a paso.

La expedición de Colón

Cristóbal Colón llega a América, por L. Prang & Co., Boston.

En 1492, Colón partió de la ciudad española de Palos de la Frontera con tres barcos. Irónicamente, los ciudadanos españoles se vieron obligados a contribuir a la expedición en contra de su voluntad, aunque ese es el menor de los pecados de Colón.

Avance rápido unas semanas, y un marinero de vigilancia en uno de los barcos vio tierra. El capitán de ese barco (no Colón) confirmó el avistamiento y alertó a Colón. Colón, aprovechando la oportunidad, sostuvo más tarde que él mismo ya había visto una luz horas antes porque el primer hombre que viera nuevas tierras ganaría una pensión vitalicia de la corona española.

Como ya empezábamos a ver, Colón no era realmente la persona más amable ni la más honesta.

Qué isla encontraron seguirá siendo una pregunta para las edades. Lo que sí sabemos es que Colón y su tripulación lo llamaron San Salvador; los indígenas la llamaban Guanahaní. Era una isla en las Bahamas, pero realmente no sabemos cuál.

Se encontraron con nativos pacíficos, quienes los recibieron pacíficamente. Colón notó que los nativos usaban brazaletes y collares de oro, por lo que, al más puro estilo colonial, tomó a seis de ellos como esclavos sin dudarlo. Escribió en su diario:

Deben ser buenos y hábiles sirvientes, porque repiten muy deprisa todo lo que les decimos. Creo que se les puede hacer cristianos muy fácilmente, porque parece que no tienen religión. Si place a Nuestro Señor, seis de ellos llevaré a Vuestras Altezas cuando me vaya, para que aprendan nuestra lengua.

Colón también se complació en notar que no parecían tener armas ni ejército.

Podría conquistarlas todas con 50 hombres y gobernarlas como quisiera.

Lo que sucedió después es historia bien conocida. Para los lugareños, fue un genocidio. Para los europeos de la época, era una forma rápida de enriquecerse increíblemente y conquistar nuevos territorios, lo que hicieron lo mejor que pudieron.

Incluso estimaciones conservadoras sugieren que en menos de una década, la población de la isla Hispaniola se desplomó de 500.000 a menos de 100.000, ya sea por enfermedad o conflicto con los colonos. Colón se hizo rico más allá de sus sueños más descabellados: se le otorgó el 10% de todos los activos removibles de las tierras recién descubiertas, incluyendo oro, plata, perlas y piedras preciosas, y el comercio allí sería un monopolio de la corona bajo su control.

Colón allanó el camino para todo esto. ¿Es esta realmente la persona que queremos celebrar por descubrir América? Después de todo, otros exploradores visitaron América siglos antes que él.

vikingos americanos

Los barcos vikingos encontraron América hace mil años. Créditos de la imagen: Carolin W.

Claro, Colón dio a conocer América a los europeos que finalmente la conquistaron, pero él no la descubrió de ninguna manera.

Leif Erikson, el hijo de Erik el Rojo, fue un explorador nórdico de Islandia y un vikingo. Erik el Rojo fundó el primer asentamiento nórdico en Groenlandia. El descubrimiento y la expansión corrieron por sus venas, ya que Leif viajó mucho más lejos: a América.

Leif y su tripulación viajaron de Groenlandia a Noruega en el año 999 dC, donde se convirtió al cristianismo. No mucho después de eso, navegó por el Atlántico. Según las sagas de los islandeses, estableció un asentamiento nórdico en Vinland, que se encuentra (discutiblemente) en Terranova en el Canadá actual. Durante muchos años, se pensó que esto era solo una historia mitológica más mito que realidad, pero la evidencia arqueológica ha demostrado, sin lugar a dudas, que los vikingos llegaron a Canadá.

El primer sitio arqueológico vikingo en el Nuevo Mundo es LAnse aux Meadows, una estación de paso milenaria descubierta en 1960 en el extremo norte de Terranova. La característica era una clara indicación de que los vikingos habían visitado América del Norte siglos antes que Colón, al menos parcialmente, se demostró que el mito era cierto. Los arqueólogos en realidad usaron pistas de las sagas para guiar su investigación.

Placa de Leif Erikson en Cambridge, MA. Los vikingos llamaron a América Vineland porque era rica en uvas que producían un vino delicioso.

Cuando los arqueólogos descubrieron otro yacimiento, el segundo asentamiento vikingo en América, las cosas quedaron mucho más claras. Los vikingos no solo visitaron el continente americano, sino que colonizaron algunas partes o al menos intentaron hacerlo.

Las sagas sugieren un breve período de actividad y un intento de colonización muy breve y fallido, dice Douglas Bolender, arqueólogo especializado en asentamientos nórdicos. LAnse aux Meadows encaja bien con esa historia, pero es solo un sitio. Point Rosee podría reforzar esa historia o cambiarla por completo si la datación es diferente a LAnse aux Meadows. Podríamos terminar con un período mucho más largo de actividad nórdica en el Nuevo Mundo.

También hay otra evidencia indirecta que sugiere que los vikingos fueron a América. Las sagas islandesas afirman que en 1004, se dice que el hermano de Leif, Thorvald Eiriksson, navegó con una tripulación de 30 hombres y pasó el invierno siguiente en el campamento de Leif. En la primavera, Thorvald atacó a la población local y finalmente fue asesinado por una flecha, pero su tripulación parece haber permanecido en su lugar. Solo cinco años después, en 1009, Thorfinn el Valiente proporcionó tres barcos con ganado y 160 hombres y mujeres para una colonia adecuada. Los relatos difieren en cuanto a lo que le sucedió a esta colonia, pero las sagas mencionan un acuerdo de paz entre los pueblos indígenas y los escandinavos.

Entonces, tenemos evidencia sólida de que Vikings Leif y su familia extendida visitaron América y permanecieron allí durante al menos 10 años. Hay alguna evidencia de que intentaron establecer un puesto de avanzada, pero los nativos no parecían apreciar su presencia. Sintiéndose amenazados y superados en número, los vikingos presumiblemente se fueron, aunque probablemente regresaron de vez en cuando para comerciar.

Los investigadores que analizan las tumbas vikingas encontraron recientemente otra prueba interesante: el limado de dientes. Los investigadores creen que los vikingos aprendieron la práctica de alguna otra cultura, pero ninguna cultura europea limaba los dientes. La única cultura que empleó tal práctica fue en Estados Unidos.

Ñames polinesios y reclamos más inestables

Otra población que probablemente visitó América mucho antes que Colón son los polinesios. La pista principal de este comportamiento es la discreta batata (ñame).

Créditos de imagen: 5aday.gov

La evidencia más antigua de camote carbonizado en el Pacífico se remonta a aproximadamente 1000 d. C. 500 años antes de que Colón navegara a las Américas. Pero no fue una prueba lo suficientemente convincente, por lo que permaneció como una corazonada más que cualquier otra cosa.

Sin embargo, los científicos franceses encontraron mejores muestras de un herbario recolectado por los primeros exploradores europeos. A través del análisis genético, pudieron demostrar que los polinesios tomaron las batatas de América y las esparcieron por el sudeste asiático y el Pacífico, donde ahora son omnipresentes. También hay estudios que relacionan el ADN brasileño con el de los polinesios, aunque otro estudio reciente cuestiona los hallazgos. Parece muy probable que los polinesios llegaran a América y establecieran algún tipo de ruta comercial. Si esto sucedió, fue antes de la época de Colón, pero no está claro si fue antes de los vikingos.

Otro análisis intrigante sobre las momias peruanas encontró que al menos una de esas momias había sido embalsamada con resina de un árbol que solo crecía en Oceanía y Nueva Guinea. Tanto la momia como el árbol datan del año 1200 d.C.

También hay una primera teoría de China, pero eso es altamente especulativo. Si bien una flota china masiva exploró África y llegó a la actual Kenia, no hay evidencia real que respalde esa idea. Varios exploradores también afirmaron haber descubierto el continente unos años antes que Colón, pero casi no hay forma de probar tales afirmaciones.

Los primeros exploradores de América podrían haber venido de esta zona.

Los primeros verdaderos americanos

Entonces, hemos establecido que si bien Colón dio a conocer América a las potencias coloniales de Europa, definitivamente no fue el primero. Los marineros polinesios probablemente también visitaron América del Sur. Pero si realmente queremos ser verdad aquí, cada vez que estos exploradores llegaron al continente, los nativos ya estaban allí. Porque América fue descubierta por primera vez por humanos hace más de 15.000 años.

Después de todo, cuando Colón llegó allí, y cuando llegaron los vikingos, siempre había alguien allí para saludarlos.

Los primeros exploradores procedían de los páramos helados de Siberia. Imagen vía Prezi.

Exactamente cuándo sucedió esto también es un debate acalorado, pero estudios recientes ubican la tasa de migración más temprana entre hace 25,000 y 15,000 años. Técnicamente, se podría decir que fueron los primeros en descubrir América.

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