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La mayoría de las olas se forman debido a los vientos o las mareas, pero los tsunamis tienen una causa completamente diferente. Un tsunami suele estar formado por un terremoto, pero también puede estar formado por un deslizamiento de tierra bajo el agua, la erupción de un volcán o incluso un meteorito.

El proceso es bastante complejo, así que comencemos a profundizar en él.

La gran ola de Kanagawa, una representación artística de un tsunami por Katsushika Hokusai.

que es un tsunami

Tsunami es una palabra japonesa que significa ola de puerto, pero eso no dice mucho sobre su naturaleza, y los tsunamis no están restringidos a los puertos. Un término más preciso sería olas marinas sísmicas, y las describiría con mayor precisión. Sin embargo, Tsunami se ha atascado y es lo que todo el mundo usa hoy. La gente a veces se refiere a ellos como maremotos, pero ese término es técnicamente incorrecto y debe evitarse en este contexto.

De hecho, los tsunamis son olas, pero a diferencia de las olas de viento, tienen una longitud de onda mucho mayor. Piensa un poco en las olas en el contexto de la física, no en el contexto de las olas del mar. Una característica definitoria de cada onda es su longitud de onda. Las olas del viento tienen longitudes de onda cortas que se pueden ver claramente en cualquier costa. Vienen cada pocos segundos, con algunos metros entre ellos a veces, incluso menos. Pero un tsunami tiene una longitud de onda enorme, a menudo más de cien kilómetros y es por eso que son tan peligrosos (más sobre esto un poco más adelante). Los tsunamis casi siempre no son olas singulares, sino que llegan como olas de tren.

Cómo los tsunamis forman terremotos

La gran mayoría de los tsunamis se forman debido a terremotos, específicamente tsunamis tectónicos. Cuando ocurre un terremoto, el suelo debajo del agua se mueve hacia arriba y/o hacia abajo abruptamente y cuando ocurre este movimiento, una masa de agua se desplaza y comienza a moverse en todas las direcciones. Esto marca el comienzo de un tsunami.

El agua desplazada comienza a moverse como una ola. En este punto tiene una amplitud muy baja ya que se encuentra en aguas profundas (los terremotos en la línea de costa rara vez provocan tsunamis). Los tsunamis en aguas abiertas suelen tener menos de 0,3 metros (12 pulgadas).

Imagen de Rgis Lachaume. Propagación de un tsunami en alta mar, que muestra la variación de la longitud de onda y la amplitud en función de la profundidad.

A medida que la ola comienza a moverse hacia la orilla, comienzan a ocurrir una serie de eventos. En primer lugar, el agua se vuelve cada vez más superficial. Como resultado, la altura del tsunami comienza a aumentar y puede aumentar dramáticamente. Esta es la razón principal por la que estas olas son tan peligrosas: transportan enormes masas de agua. Cuando se acercan a la costa, el volumen del tsunami permanece constante, pero debido a que el agua se vuelve menos profunda, su altura comienza a aumentar.

La siguiente simulación en 3D muestra cómo se lleva a cabo el proceso, observe que la línea de flotación se retira antes de que llegue el tsunami. Esto se llama un inconveniente.

https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/transcoded/3/3d/Simulaci%C3%B3n_Tsunami.ogv/Simulaci%C3%B3n_Tsunami.ogv.480p.webm

Además, el agua poco profunda frena un poco las olas y las olas comienzan a acercarse. En las partes más profundas del océano, los tsunamis pueden viajar más rápido que un jet, a 970 kph (600 mph). Esto significa que en solo unas pocas horas, puede cruzar océanos enteros.

Los tsunamis no se detienen una vez que tocan tierra. Gran parte de su energía se disipa y se refleja, pero parte de ella aún se mantiene y los tsunamis continuarán viajando hacia el interior hasta que toda su energía se haya ido. Así que no creas que si estás un poco más lejos de la playa, estás a salvo. En algunos casos raros, los tsunamis también pueden viajar por los valles de los ríos.

Cómo se forman los tsunamis a partir de otras fuentes

En casos raros, los tsunamis también pueden ser causados ​​por deslizamientos de tierra, erupciones volcánicas y meteoritos. En todos los casos, el principio fundamental es el mismo: una masa de agua se desplaza y, a medida que se acerca a la costa, comienza a crecer en altura. Sin embargo, el mecanismo de desplazamiento difiere.

Deslizamiento de tierra

Bajo el agua, los deslizamientos de tierra a menudo son similares a los volcanes que se precipitan hacia el mar. Este proceso ocurre como resultado de un terremoto, por lo que, en cierto modo, la fuente principal sigue siendo un terremoto. Sin embargo, los terremotos también pueden simplemente aflojar la masa terrestre que comienza a caer en algún momento posterior.

Lituya Bay, Alaska, es un área propensa a los tsunamis (a través de Wikipedia).

volcanes

Los volcanes pueden formar tsunamis a través de dos mecanismos. O colapsan o expulsan materia con tanta fuerza que levantan el agua. En el primer caso, los volcanes terrestres también pueden provocar tsunamis, si están muy cerca del mar.

Meteoritos

Si alguna vez has tirado una piedra al agua, habrás visto que crea ondas. El meteorito funciona más o menos de la misma manera, excepto que crea enormes ondas. Este tipo de tsunamis son realmente raros, pero hay un caso en 1958 donde una ola de este tipo fue creada por un desprendimiento de rocas en la bahía de Lituya, Alaska.

¿Por qué los tsunamis son tan peligrosos?

Los tsunamis no siempre son olas colosales cuando llegan a la costa. Según el USGS, la mayoría de los tsunamis no provocan olas rompientes gigantes (como las olas de surf normales en la playa que se enroscan a medida que se acercan a la costa). Más bien, vienen como mareas muy fuertes y muy rápidas (es decir, un rápido aumento local del nivel del mar).

A estas alturas, debería tener una idea bastante clara de por qué los tsunamis son tan peligrosos. Pueden ser muy largos (100 kilómetros es una longitud razonable), muy altos (el tsunami de Japón de 2011 midió más de 10 metros) y pueden viajar extremadamente rápido sin perder gran parte de su energía. Un terremoto en el océano puede enviar varios tsunamis devastadores a cientos o incluso miles de kilómetros de distancia.

maremoto de 2004

Un mapa del tsunami de 2004 con el epicentro resaltado.

En 2004, un terremoto con epicentro frente a la costa oeste de Sumatra, Indonesia, golpeó con una magnitud de 9.19.3. La placa de la India fue subducida por la placa de Birmania y desencadenó una serie de tsunamis devastadores, algunos de más de 30 metros de altura. Los tsunamis mataron a más de 230.000 personas en 14 países, siendo uno de los mayores desastres naturales en la historia de la humanidad. Es solo uno de los muchos ejemplos trágicos que destacan la fuerza absoluta de los tsunamis.

Seguridad para tsunamis

  • Lo primero que debe hacer es mantenerse informado.

Dado que la ciencia no puede predecir cuándo ocurrirán los terremotos, no podemos determinar exactamente cuándo se generará un tsunami. Sin embargo, eso no significa que no tengamos ni idea. Con la ayuda de registros históricos de tsunamis y modelos numéricos de su tamaño y velocidad, podemos tener una idea bastante clara de dónde es probable que se generen. Siempre debes saber si estás en una zona de riesgo de tsunami. Se estima que el 85% de todos los tsunamis se han observado en el Océano Pacífico en el Anillo de Fuego, pero otras áreas también pueden ser peligrosas y, como mencionamos anteriormente, los tsunamis también pueden viajar grandes distancias.

  • Si siente un terremoto en una zona costera baja, mantenga la calma y aléjese de la costa. No todos los terremotos provocan tsunamis, pero algunos sí.
  • Si ves una gran masa de agua retrocediendo, este es el inconveniente. Es una señal reveladora de que se acerca un tsunami. Una niña de 10 años salvó muchas vidas en 2004 porque lo sabía por sus lecciones de geografía.
  • Los tsunamis rara vez son olas únicas, vienen en grupos, por lo que si golpea uno, no crea que todo está despejado, es posible que haya más en camino. Los terremotos también suelen tener réplicas, que a su vez pueden provocar tsunamis.
  • Esté atento a las advertencias de tsunami. Los tsunamis son rápidos, pero aun así tardan algún tiempo en viajar. Entonces, si sabe de un terremoto cerca, verifique el pronóstico de un tsunami y vea lo que dice. También tenga en cuenta que un pequeño tsunami en una playa puede ser grande en una playa cercana. La topografía submarina puede desempeñar un papel importante.
  • Los edificios no son protección contra un tsunami. Ir más lejos de la playa es lo mejor que puedes hacer.
  • Si de alguna manera estás en un bote o barco y hay un tsunami en tu camino, puede ser más inteligente mover tu barco más adentro del océano donde el tsunami es más pequeño. Sin embargo, esto puede ser muy arriesgado. Esté atento a su radio local, radio marina, radio meteorológica NOAA o estaciones de televisión durante una emergencia de tsunami.
  • Hagas lo que hagas, no vayas a la playa a propósito para ver un tsunami. En serio. Correrá más rápido que usted y no es seguro en absoluto.

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