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Los sumideros pueden aparecer aparentemente de la nada. Créditos de la imagen: Eric Heather Haddox.

Los sumideros siempre parecen estar en las noticias. Desafortunadamente, a menudo son la causa de alguna tragedia y siempre parecen sorprender a las autoridades. Pero si bien son impredecibles, los sumideros son menos raros de lo que piensas. Veamos qué son los sumideros, cómo se forman y qué peligros representan.

  • 2 tipos de sumideros
    • 2.1 Espera, ¿sumideros artificiales?
    • 2.2 Sumideros de disolución
    • 2.3 Sumideros de cobertura y hundimiento
    • 2.4 Sumideros de derrumbe de cobertura
    • 2.5 El cambio climático está empeorando los sumideros
    • 2.6 Entonces, ¿qué tan comunes son realmente los sumideros?
    • 2.7 Investigaciones recientes sobre sumideros
  • que es un sumidero

    Se conocen con muchos nombres (agujero de serpiente, agujero de golondrina o dolina). Son grandes, aparecen aparentemente de la nada y pueden devorar casas en un abrir y cerrar de ojos. Pero en realidad, se desarrollan a lo largo de muchos años y requieren condiciones y procesos muy específicos para formarse (aunque es posible que no siempre los veamos a simple vista).

    Son básicamente depresiones u orificios naturales en la superficie de la Tierra, típicamente causados ​​por procesos kársticos. Los procesos kársticos ocurren cuando los lechos rocosos son solubles. En términos prácticos, esto significa que en el 99 % de los casos, los sumideros aparecen en rocas carbonatadas (como piedra caliza o dolomita) o rocas evaporíticas (como yeso o anhidrita). Si bien pueden ocurrir en otros entornos, esto rara vez es motivo de preocupación.

    Un mecanismo común para la formación de sumideros.

    El problema con las rocas mencionadas anteriormente es que pueden disolverse en agua. Un sumidero no tiene un drenaje superficial externo natural cuando llueve, toda el agua permanece dentro del sumidero y, por lo general, drena hacia el subsuelo, disolviéndose en la roca circundante.

    Este es el fenómeno dominante para la formación de sumideros independientemente de su tamaño. Los sumideros pueden ser más pequeños que un metro o más de 100 metros de profundidad (en Venezuela, por ejemplo, varios sumideros han alcanzado unos 1000 pies de ancho y 1150 pies de profundidad). También pueden tener formas muy diferentes; algunos son como un platillo o tazón poco profundo, mientras que otros son mucho más verticales. Algunos en realidad forman agua, y probablemente lo hayas visto en forma de pequeños estanques en la piedra caliza.

    Desafortunadamente, aunque los sumideros se forman muy lentamente, su formación no siempre es visible en la superficie.

    Lo que realmente los hace peligrosos es el hecho de que son realmente impredecibles. Se forman tan lentamente que, sin una investigación geológica o geofísica exhaustiva, realmente no se puede saber si algo está cambiando. Por eso, los derrumbes tienen efectos dramáticos e inesperados, especialmente en entornos urbanos.

    Pero podemos saber qué áreas son más propensas a la formación de sumideros, y esto puede ayudarnos a estar más preparados.

    Áreas propensas a colapsos de sumideros

    Si desea ver si su área es propensa a la formación de sumideros, lo primero que debe hacer es consultar un mapa geológico.

    Como se mencionó anteriormente, los sumideros casi siempre son propensos a las áreas kársticas. En tales áreas, a veces es posible ver cientos o incluso miles de sumideros en un área pequeña y no hay corrientes superficiales, porque todo el drenaje ocurre bajo la superficie. Las rocas de evaporita subyacen entre el 35 y el 40 por ciento de los Estados Unidos, pero en la mayoría de los casos, están enterradas muy profundamente, por lo que solo hay unas pocas áreas amenazadas.

    Los sumideros más impresionantes se forman en gruesas capas de caliza homogénea. Su formación se ve facilitada por el alto flujo de agua subterránea, a menudo causado por las altas precipitaciones. Cuando estas capas gruesas y relativamente solubles se asientan sobre rocas insolubles, pueden formarse importantes corrientes subterráneas (o incluso ríos), disolviendo una cantidad significativa de roca, creando grandes vacíos subterráneos.

    Así que no se deje engañar por lo que hay en la superficie: la superficie puede estar completamente bien, pero si el subsuelo es kárstico, vale la pena mirarlo con más atención.

    Los sumideros también pueden estar bajo el agua. Por lo general, se les llama agujeros azules en este escenario y se han descrito especialmente en el área de las Bahamas.

    El nombre se origina por el color azul profundo del agua en estos sumideros, que a su vez es creado por la alta lucidez del agua y la gran profundidad de los sumideros; solo el color azul profundo del espectro visible puede penetrar tal profundidad y regresar después de la reflexión. El sumidero más profundo conocido es el Deans Blue Hole en las Bahamas.

    Tipos de sumideros

    Estrictamente hablando, hay tres tipos de sumideros, pero desde una perspectiva práctica, también vale la pena mencionar un cuarto (que es el primero de esta lista).

    • sumideros artificiales;
    • sumideros de disolución;
    • sumideros de cobertura y hundimiento;
    • sumideros de tapa-derrumbe.

    Espera, ¿sumideros artificiales?

    Sí, la actividad humana puede crear sumideros, o al menos exacerbarlos.

    Esta foto muestra un sumidero debajo de una casa en el pueblo de Mececani, en el centro de Croacia, el jueves 4 de marzo de 2021. Créditos de la imagen: Darko Bandic.

    Este tipo de sumidero es bastante común (no tan común como los naturales, pero aún relevante, especialmente en áreas urbanas). Pueden ser causados ​​por una serie de actividades humanas, en particular, el bombeo de agua subterránea y las prácticas de construcción y desarrollo.

    Las actividades más comunes que conducen a este tipo de fenómenos son la perforación, la minería, cambios significativos en el peso (piense en muchas construcciones en un área relativamente prístina) y un fuerte aumento en el flujo de agua (como, por ejemplo, la formación de un estanque artificial, fugas de tubería, etc

    En cierto sentido, los sumideros urbanos pueden verse como una forma de que el medio ambiente se defienda. Aunque los sumideros son bastante comunes en la naturaleza, la interferencia de la humanidad puede hacerlos mucho más comunes si las condiciones son adecuadas.

    Básicamente, o aparece más agua en el sistema, que se disuelve y crea un vacío subterráneo, o el subsuelo ya está presente, y hay un aumento en la presión ejercida en la superficie o una combinación de estos. Siempre que se altera el equilibrio estructural y químico, pueden producirse sumideros.

    Sumideros de disolución

    Como su nombre lo describe, la disolución (el proceso de disolver una sustancia sólida en un solvente para hacer una solución) es el factor determinante aquí. La disolución de la piedra caliza o dolomita es más intensa donde el agua entra en contacto por primera vez con la superficie de la roca.

    Sumideros de cubierta-hundimiento

    Los sumideros de hundimiento de cobertura tienden a desarrollarse gradualmente donde los sedimentos de cobertura son permeables y contienen arena. No es realmente el típico sumidero, este tipo no es común y, a menudo, puede pasar desapercibido durante largos períodos de tiempo, lo que es prácticamente lo único que puede hacerlos peligrosos.

    Sumideros de derrumbe de cubierta

    Estos son prácticamente el tipo de sumidero más peligroso. Los sumideros por colapso de la cubierta se desarrollan muy rápido (a veces incluso en cuestión de horas) y pueden tener daños catastróficos. Ocurren donde los sedimentos de cobertura contienen una cantidad significativa de arcilla; con el tiempo, el drenaje superficial, la erosión y la deposición del sumidero en una depresión menos profunda en forma de cuenco. Para decirlo en términos simples, el suelo simplemente no puede soportar la carga encima de él.

    El cambio climático está empeorando los sumideros

    Puede agregar sumideros a la larga lista de cosas que el cambio climático está empeorando. Sí, en serio.

    La frecuencia de ocurrencia y la intensidad de muchos peligros geológicos naturales, como deslizamientos de tierra, flujos de escombros y terremotos, han aumentado en respuesta al calentamiento global, según un estudio reciente. ¿Cuánto peor? Por cada aumento de 0,1 en la temperatura, el número de sumideros aumenta entre un 1 % y un 3 %.

    Hasta ahora, la temperatura global promedio en la Tierra ha aumentado un poco más de 1 Celsius (2 Fahrenheit) desde 1880, pero las proyecciones muestran que estamos en camino de al menos duplicarlo a menos que ocurra un cambio drástico pronto.

    Entonces, ¿qué tan comunes son los sumideros, en realidad?

    La cuestión es que, a diferencia de los terremotos o los huracanes, los sumideros no se rastrean realmente. Ninguna agencia gubernamental realiza un seguimiento de los sumideros por causas provocadas por el hombre. Como aparecen en tantas áreas, es prácticamente imposible predecir dónde aparecerán, solo podemos hablar de áreas propensas a ellos. Cualquier área dominada por karst tiene algunos, ya sean grandes o pequeños, al igual que las áreas con evaporitas superficiales. Esta es la razón por la que grandes porciones del Medio Oriente, por ejemplo, están plagadas de sumideros. En los EE. UU., Florida es casi con certeza el estado más amenazado. Por lo que puedo desenterrar, de 2006 a 2010 solo en Florida, hubo 24,671 reclamos de seguros por sumideros. En partes de Inglaterra o Italia, los sumideros también son bastante comunes.

    Si vive en un área que no tiene una geología favorable a los sumideros, no hay necesidad de preocuparse demasiado por eso. Sin embargo, si lo hace, podría valer la pena ponerse en contacto con su organización de estudio geológico reciente y preguntarles si saben algo sobre el riesgo potencial.

    Hasta cierto punto, también puede buscar ciertas señales, como árboles caídos o postes de cercas, puertas o ventanas que no cierran correctamente y agua de lluvia que se acumula en lugares inusuales. Si está preocupado, siempre debe consultar a un geólogo profesional o una empresa de ingeniería geotécnica que pueda explicarle la situación. Si de hecho existe la posibilidad de un sumidero cerca de su casa, incluso pueden inyectar un brebaje específico para rellenar las grietas y fortalecer los cimientos.

    Investigaciones recientes sobre sumideros

    Los sumideros son un área de investigación activa, tanto en términos de estudios locales como de ciencia general. Estos son algunos de los hallazgos de investigaciones recientes en el campo.

    Los terremotos pueden desencadenar sumideros. La aparición de sumideros no es inusual después de una fuerte actividad sísmica, pero los investigadores en Croacia se sorprendieron recientemente al ver más de 100 sumideros previamente desconocidos después de un terremoto. Los sumideros también parecen estar apareciendo en los lugares equivocados. Los mapas anteriores no parecen tener en cuenta los riesgos recientes, y varias áreas en las que no se habían informado previamente socavones están comenzando a tener problemas.

    Afortunadamente, los investigadores también están encontrando nuevas formas de estudiar los sumideros. Si bien los estudios geofísicos ya ofrecen una forma de mapear el subsuelo e identificar áreas de sumideros nacientes, una de las ideas más innovadoras es usar fibra óptica de Internet.

    Descubrimos que las fibras podían captar una amplia variedad de vibraciones de señales, desde tormentas eléctricas hasta pasos humanos y conciertos de música, dijo Tieyuan Zhu, profesor asistente de geofísica en Penn State e investigador principal del proyecto. Incluso podemos distinguir la canción específica en un concierto por los patrones de los tonos altos y bajos. Esa es una gran demostración de la sensibilidad de estos sensores.

    Usando este enfoque, los investigadores pueden tener acceso a un sistema de monitoreo pasivo del subsuelo de áreas urbanas y buscar sumideros. Si bien esta es una tecnología emergente y existen limitaciones actuales, es una forma prometedora de identificar y monitorear la formación de sumideros.

    Imágenes a través de Wikipedia y USGS.

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