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¿Qué es la contaminación por microplásticos?

Ya sabemos que el plástico es un problema. Usamos artículos como botellas o bolsas de plástico una o varias veces y luego los tiramos. Las playas atestadas de plástico, los vertederos masivos y los animales marinos con el estómago obstruido son una clara evidencia de este problema. Sin embargo, lo que solo ha comenzado a quedar claro en los últimos años es que también hay una consecuencia del plástico que es más difícil de ver. Las piezas diminutas de plástico (de 5 mm o menos) se denominan microplásticos y el hecho de que sean más pequeñas no significa que debamos ignorarlas. ¡Tienen consecuencias desastrosas para la vida y la salud marinas, sin mencionar que el plástico podría permanecer en el agua para siempre!

Los microplásticos se pueden clasificar por su origen. Hay dos tipos principales, primaria y secundaria. Los microplásticos primarios están hechos a propósito para tener ese tamaño, mientras que los microplásticos secundarios son trozos de plástico que se descomponen en piezas más grandes. Hay otro grupo que se ha descubierto recientemente, que provienen del uso humano de los objetos.

Microplásticos primarios

Los microplásticos primarios fueron creados por el fabricante para tener un cierto tamaño pequeño para un propósito particular. De las que probablemente hayas oído hablar más son las microesferas. Son pequeñas esferas de plástico que se utilizan en lavados faciales, cosméticos y pastas dentales para exfoliar o fregar. Por lo general, están hechos de polietileno (o polipropileno, tereftalato de polietileno o nailon), así que esté atento a estas palabras cuando compre productos en la farmacia. Tradicionalmente se utilizaban sustancias naturales como la almendra molida, la sal o la avena, pero empezaron a ser sustituidas por el plástico hace unos 50 años. Quizás sorprendentemente, solo comenzamos a aprender sobre sus consecuencias negativas en los últimos años. Las microesferas han recibido mucha atención de los medios recientemente, y varios países las han prohibido, incluido EE. UU. con la Ley de agua libre de microesferas de 2015. Desafortunadamente, solo representan el 2% del total de microplásticos liberados.

Perlas a base de polietileno en pasta de dientes con un diámetro de aproximadamente 30 m. Créditos de la imagen: Dantor.

Los microplásticos también se utilizan para la tecnología de chorro de aire. Pequeños trozos de plástico (generalmente acrílico, melamina o poliéster) se chorrean a alta presión en máquinas, motores o cascos de barcos para eliminar la pintura o el óxido. Se reutilizan hasta que dejan de ser efectivos por lo que pueden contaminarse con metales pesados. Los microplásticos también se utilizan en la investigación biomédica para diversas técnicas.

Microplásticos secundarios

Los pedazos de plástico más grandes pueden descomponerse con el tiempo y liberar estos pequeños pedazos al medio ambiente. La intemperie, como las olas, la luz solar u otro estrés físico, rompe el plástico en pedazos más pequeños. Por lo general, se origina a partir de residuos que no se gestionaron adecuadamente. Por ejemplo, los desechos en Garbage Patches se degradan en pedazos más pequeños, ¡y hay mucha basura allí! Las bolsas de plástico y los aparejos de pesca son algunos ejemplos de basura común que se descompone. Estos microplásticos suelen tener formas más variables.

La basura que no se desecha adecuadamente puede descomponerse en pedazos más pequeños. Créditos de imagen: Programa de Desechos Marinos de la NOAA.

Algo en el medio

Una tercera categoría se encuentra en algún lugar entre los microplásticos primarios y secundarios. Aunque no se fabricaron específicamente para tener el tamaño que tienen, se originan directamente del uso humano, por lo que algunos argumentan que deberían clasificarse como microplásticos primarios. Estos microplásticos provienen del uso humano de un objeto que emite microplásticos. Desafortunadamente, es una decisión más difícil dejar de crearlos que decidir comprar un exfoliante facial natural. Las dos fuentes más comunes son los neumáticos y las telas sintéticas que se lavan a máquina.

Un estudio encontró que entre el 15% y el 31% del plástico provenía de microplásticos primarios (consideraron esta categoría como microplásticos primarios). De esto, la mayor parte (dos tercios) provino de fibras sintéticas que se desprendieron con el lavado y pedazos de llantas que se desprendieron al conducir. La mayoría de los neumáticos de los automóviles contienen caucho sintético y se frotan en la carretera y finalmente se lavan a las fuentes de agua. La goma también se cae de los zapatos cuando se usan.

Conducir un automóvil crea pedazos de plástico de las ruedas que rozan contra la carretera. Créditos de imagen: Pexels.

La ropa puede desprender muchas fibras sintéticas cuando se lava a máquina. El vellón es el que más emite, aunque también lo hacen la ropa deportiva y otras telas sintéticas. Liberas miles de fibras cada vez que las lavas. Una chaqueta polar en el lavado puede liberar hasta 2 gramos de microfibras por lavado, unas 250.000 fibras. El 40% de ellos logran pasar el tratamiento de aguas residuales y salir a los sistemas de agua. En algunas áreas, la cantidad de microfibras en el agua supera con creces la cantidad de microesferas. Por ejemplo, en el río Ottawa, el 95 % de los microplásticos eran en realidad fibras.

¿Por qué son un problema?

El problema con los microplásticos es que son tan pequeños que generalmente no son recogidos por la filtración del agua y llegan a los ríos y océanos. Los microplásticos son malos porque los peces y otros animales acuáticos se los comen y mueren o tienen problemas de salud. No solo los peces se ven afectados, también lo son los gusanos, el zooplancton y los crustáceos. Luego, los peces comen estas especies de presas y el plástico se acumula dentro de ellas. Pueden sentirse llenos porque sus estómagos están llenos de plástico y no reciben suficiente comida que realmente necesitan. Y no olvidemos que los humanos comemos pescado y sal marina, por lo que, al final, ¡el plástico acaba en nosotros!

Los microplásticos nunca se disuelven y permanecen en el océano para siempre. El plástico no se biodegrada porque es nuevo para el medio ambiente y las bacterias no han evolucionado para descomponer los enlaces carbono-carbono que se encuentran en el plástico. El plástico se puede descomponer constantemente en pedazos más pequeños, pero siempre permanecerá allí. Solo si las bacterias desarrollan la capacidad de descomponer el plástico a gran escala (ha habido algunos casos aislados), el plástico se biodegradará. No cuentemos con eso. Deben seguir cambios importantes a nivel industrial (como para vellones y neumáticos) y gubernamental (como leyes para el manejo de desechos oceánicos).

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