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Pez payaso común ( Amphiprion ocellaris ) nadando en su casa de anémona de mar ( Heteractis magnifica ) en la Gran Barrera de Coral, Australia. Crédito: Wikimedia Commons.

Hay millones de especies diferentes en la Tierra, muchas de las cuales tienen que compartir el mismo hábitat y recursos. Naturalmente, estas criaturas han tenido que encontrar una manera de coexistir sin llevarse unas a otras a la extinción. La biodiversidad de la Tierra se encuentra en una intrincada pero delicada red de dependencias en la que algunos animales se alimentan de otros y, a su vez, son el almuerzo para otros que se encuentran más arriba en la cadena alimentaria. Pero el paradigma depredador-presa es solo un ejemplo de muchos tipos de relaciones que pueden tener los animales y las plantas.

Cuando dos o más organismos diferentes viven juntos, los biólogos se refieren a esta relación como simbiosis (de las dos palabras griegas para con y vivir). Esta relación ecológica a veces, pero no siempre, es beneficiosa para ambas partes. Quizás la mejor palabra para describir la simbiosis es equilibrio , incluso cuando la relación entre las dos especies diferentes suena altamente disfuncional y unilateral. Eso es porque el ecosistema en general está equilibrado gracias a la simbiosis.

Los principales tipos de relaciones simbióticas son:

  • Mutualismo la relación simbiótica que es mutua para ambas partes. Piense en ganar-ganar.
  • Comensalismo cuando solo una de las partes parece beneficiarse, pero la otra especie tampoco pierde. Piense en ganar neutral.
  • Parasitismo cuando una especie se beneficia a expensas de la otra. Piensa en ganar-perder.

simbiosis de mutualismo

Crédito: Pixabay.

La simbiosis mutualista es una relación entre dos especies diferentes que cooperan para acceder a beneficios que no serían capaces de obtener por sí solas. Es lo que la mayoría de la gente suele pensar cuando escuchan la palabra simbiosis. Un gran ejemplo de simbiosis de mutualismo es el que existe entre el pez payaso y las anémonas de mar.

Las anémonas de mar son depredadores muy astutos. Mientras que la mayoría de los depredadores buscan y cazan a sus presas, las anémonas de mar son campistas. Viven una existencia estática, adheridos a rocas o corales en el mar, atrapando la comida que pasa a su lado con sus tentáculos. Estos tentáculos tienen células urticantes llamadas nematocistos que liberan poderosas toxinas que paralizan a las presas, haciéndolas presa fácil. Una vez inyectada la neurotoxina paralizante, los tentáculos guían a la presa hacia la boca.

El plancton y los peces pequeños constituyen la dieta principal de las anémonas de mar, pero no del pez payaso. Estos peces secretan una sustancia en el moco que cubre su cuerpo que los hace inmunes al veneno de las anémonas. Entonces, el pez payaso naturalmente pasa mucho tiempo nadando entre los tentáculos de las anémonas, donde están protegidos de posibles depredadores que quedan aturdidos por las anémonas de mar.

Los peces payaso de colores brillantes son bastante llamativos, por lo que atraen a otros peces pequeños, que luego son atrapados y devorados por las anémonas. Un organismo proporciona refugio, mientras que el otro trae comida para el servicio.

En tierra, otro gran ejemplo de simbiosis mutualista es la que existe entre las abejas y las plantas con flores. Las flores proporcionan a las abejas néctar dulce y polen, que las abejas obreras recolectan como alimento para alimentar a su colonia. A cambio, las abejas esparcen el polen de flor en flor, lo que permite que las plantas se reproduzcan mediante un proceso conocido como polinización.

simbiosis comensalismo

Las garcillas bueyeras ( Bubulcus ibis ) se paran sobre las espaldas de los bovinos donde eliminan insectos parásitos como garrapatas, pulgas y moscas. Las vacas, a su vez, perturban el suelo revelando saltamontes u otros insectos que luego son devorados por las garcetas. Los dos organismos forman una simbiosis de comensalismo. Crédito: Wikimedia Commons.

Algunos organismos son simplemente gorrones, que se aprovechan de otras especies sin nada que mostrar a cambio. En el lado positivo, el organismo que no tiene nada que ganar tampoco se ve perjudicado. Los carroñeros que siguen a los depredadores para comer los restos de su presa son un ejemplo de tal relación.

El comensalismo se puede descomponer aún más dependiendo de dónde viva el simbionte con, sobre o dentro de otra especie, que desempeña el papel de huésped. Por lo tanto, podemos pensar en cuatro tipos distintos de comensalismo:

  • Inquilinismo, donde un simbionte depende del otro para refugiarse. Piensa en los pájaros que viven dentro del hueco de un árbol.
  • Metabiosis, donde un organismo forma el hábitat de otro. Un excelente ejemplo de este tipo de relación es el cangrejo ermitaño que usa las conchas de los gasterópodos muertos como su hogar, que también sirve como caparazón protector cuando lo transportan. Las bacterias que colonizan nuestros intestinos también entran dentro de esta categoría, aunque algunas pueden considerarse mutualistas ya que ayudan a descomponer los alimentos y ayudan al huésped a acceder a los nutrientes, entre otros importantes beneficios para la salud que pueden ofrecer.
  • La foresía se refiere a organismos que se adhieren a otros para el transporte. Los percebes, por ejemplo, se adhieren a las ballenas, que transportan al diminuto simbionte a aguas ricas en plancton, donde ambos organismos pueden darse un festín. Sin embargo, no hay evidencia que sugiera que las ballenas sufran daños o pierdan algo en particular debido a este trato unilateral.

simbiosis de parasitismo

A veces, las relaciones simbióticas causan daño. Esto sucede cuando el simbionte (o parásito en este caso) se beneficia de la relación simbiótica, a expensas del huésped, que resulta perjudicado.

Los parásitos pueden vivir dentro del cuerpo del huésped (endoparasitismo) o en su superficie (ectoparasitismo). Por ejemplo, las tenias que viven dentro de los intestinos de otros animales donde consumen alimentos parcialmente digeridos (y por lo tanto privan al huésped de alimento) son endoparásitos. Los piojos de la cabeza que viven en el cuero cabelludo, donde chupan la sangre y causan picazón en el huésped, son ectoparásitos.

Simbiosis obligatoria y facultativa

En muchas relaciones simbióticas, el huésped y el simbionte pueden obtener beneficios o infligir daños que no habrían sido posibles sin la relación. Pero si la simbiosis no ocurriera, cada uno podría ocuparse de sus propios asuntos y aun así encontrar un lugar en el ecosistema independientemente uno del otro. Esto se conoce como simbiosis facultativa. Por ejemplo, hay muchos insectos diminutos que viven en nidos de pájaros, donde consumen los desechos que producen los pájaros, manteniendo el nido limpio y disminuyendo la posibilidad de que se acumulen bacterias y enfermedades. En el proceso, obtienen una comida gratis de las aves y las aves obtienen servicios gratuitos de limpieza de la casa. Pero, en teoría, cada organismo podría sobrevivir el uno sin el otro.

Por el contrario, existen algunas relaciones simbióticas en las que los simbiontes dependen por completo unos de otros para sobrevivir. Por ejemplo, los líquenes consisten en simbiontes fúngicos y fotosintéticos que no pueden sobrevivir unos sin otros. Aunque los organismos fúngicos y fotosintéticos ocurren de forma independiente en la naturaleza, su fisiología y morfología cambian drásticamente una vez que se unen para formar el liquen. En esta relación particular, el hongo cultiva el organismo fotosintético autótrofo encapsulándolo. El simbionte fotosintético aprovecha el sol para producir alimentos para ambas partes, mientras que el hongo retiene agua y proporciona una base desde la cual el fotobionte puede absorber nutrientes. Estas relaciones se denominan simbiosis obligadas y normalmente se desarrollan con el tiempo a medida que cada organismo se adapta a los beneficios de depender unos de otros.

Todos los tipos de simbiosis pueden ser obligatorias o facultativas. El ejemplo del liquen es una simbiosis mutualista obligada, pero muchos parásitos son específicos del huésped y, como resultado, han coevolucionado con sus huéspedes, sin los cuales no pueden sobrevivir. Esto también significa que lo mejor para los parásitos es no debilitar completamente a su anfitrión, de lo contrario, no quedará nadie a quien explotar. Los parásitos son plagas enormes, pero casi nunca son fatales.

Casi todas las criaturas tienen al menos una relación simbiótica (piense en las bacterias intestinales, por ejemplo), lo que hace que la simbiosis sea esencial para los ecosistemas de los planetas.

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