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Crédito: Pixabay.

Ubicada justo en el medio del Océano Pacífico Sur, la Isla de Pascua es uno de los lugares más enigmáticos del mundo. Incluso hasta el día de hoy, nadie está seguro de cómo los primeros humanos en la isla lograron remar al menos 3.600 kilómetros, la distancia más corta desde el continente de América del Sur. Pero la característica más misteriosa de la Isla de Pascua son las casi 1000 estatuas monolíticas que salpican su superficie.

Todavía no sabemos exactamente cómo los isleños movieron las estatuas de cabeza humana sobre el torso, conocidas como moai en el idioma nativo. También es un misterio por qué las primeras islas de Pascua emprendieron este colosal esfuerzo en lo profundo de su aislamiento.

Desafortunadamente, los nativos no llevaron un registro escrito y la historia oral es escasa. Pero investigaciones recientes están comenzando a encajar al menos algunas de las piezas de este rompecabezas, proporcionando pistas sobre el propósito y el significado de estos gigantes de piedra que han despertado la imaginación del público durante tanto tiempo.

Una isla y gente más intrigantes.

Crédito: Wikimedia Commons.

Isla de Pascua, o Rapa Nui como la conocen los indígenas, es verdaderamente un lugar único. Aunque las islas del Pacífico evocan la imagen de un paraíso tropical, la Isla de Pascua triangular es un paisaje muy accidentado, sin arrecifes de coral ni playas idílicas. Geológicamente hablando, la Isla de Pascua es una amalgama de tres volcanes que entraron en erupción hace alrededor de 780.000 a 110.000 años, por lo que es una isla extremadamente joven. Se encuentra cerca del extremo occidental de una cadena de volcanes submarinos de 2.500 kilómetros de largo llamada Cadena de montes submarinos de Pascua que se asemeja a la clásica pista de puntos calientes de Hawái.

Se cree que los colonizadores originales de la isla viajaron 2.000 kilómetros desde el sureste de Polinesia en canoas abiertas, o hasta 3.600 kilómetros desde Chile continental. La evidencia arqueológica más reciente sugiere que la colonización no ocurrió hasta alrededor de 1200 d. C. Desde ese momento hasta que el explorador holandés Jacob Roggeveen lo vio por primera vez el día de Pascua de 1722, por lo tanto, las islas nombran que la gente de la Isla de Pascua vivía en absoluto aislamiento del mundo exterior. Nadie de la Isla de Pascua navegó de regreso al continente, ni nadie del continente vino de visita.

Una vez que estas personas llegaron a la isla, eso fue todo. Estaban atrapados allí y tenían que trabajar con los recursos limitados que tenían a su disposición y no era mucho. El material volcánico significaba que gran parte del suelo no se podía utilizar para la agricultura, pero los nativos lograron cultivar ñame, batatas, calabazas, caña de azúcar, taro y plátanos.

Curiosamente, aunque la isla es pequeña, que con 164 kilómetros cuadrados es un poco más pequeña que Washington DC, las personas fueron segregadas en múltiples clanes que mantuvieron sus distintas culturas. La evidencia arqueológica muestra artefactos estilísticamente distintos en comunidades separadas por solo 500 metros, mientras que los análisis de ADN e isótopos de los restos nativos también mostraron que no se alejaron demasiado de sus hogares, a pesar del pequeño tamaño de la población.

Hablando de eso, los investigadores no están de acuerdo sobre el tamaño de la población de las islas. Algunos estiman que la población alcanzó su punto máximo en alrededor de 15,000, antes de que se desplomara a solo unos pocos miles antes del contacto europeo. La mayoría de las estimaciones, sin embargo, rondan los 3000 en 1350 d. C., y se mantuvieron más o menos estables hasta que Roggeveen vio la isla, después de lo cual la población comenzó a disminuir a medida que la esclavitud y la deportación masiva siguieron poco después.

Pero lo que parece seguro es que la civilización de la Isla de Pascua estaba en declive mucho antes de que los europeos pisaran sus costas por primera vez. La Isla de Pascua estuvo cubierta de palmeras durante 30.000 años, hasta 16 millones de ellas, algunas de 30 metros de altura, pero hoy en día está prácticamente sin árboles. Los primeros colonos quemaron bosques para abrir espacios para la agricultura y comenzaron a aumentar rápidamente en población. Además de la deforestación insostenible, hay evidencia de que las ratas roían las cáscaras de las semillas de palma, lo que habría afectado gravemente la capacidad de reproducción de los árboles.

Una vez que la mayoría de los árboles desaparecieron, todo el ecosistema se deterioró rápidamente: el suelo se erosionó, la mayoría de las aves desaparecieron junto con otras plantas, no había madera disponible para construir canoas o viviendas, la gente comenzó a pasar hambre y la población se derrumbó. Cuando el Capitán James Cook llegó a la isla en 1774, su tripulación contaba con aproximadamente 700 isleños, que vivían vidas miserables, sus canoas, que alguna vez fueron poderosas, quedaron reducidas a fragmentos remendados de madera flotante.

Por esta razón, el destino de la Isla de Pascua y el comportamiento autodestructivo de su población a menudo se ha llamado ecocidio, una advertencia que sirve como recordatorio de lo que puede suceder cuando los humanos usan sus recursos locales de manera no sostenible. Sin embargo, investigaciones más recientes sugieren que la deforestación fue gradual y no abrupta. Y, en cualquier caso, la evidencia arqueológica muestra que el pueblo rapanui fue resistente incluso frente a la deforestación y se mantuvo saludable hasta el contacto con los europeos, lo que contradice la visión popular de un colapso cultural anterior a 1722.

Entonces, tal vez los rapanui no fueron tan tontos e imprudentes como algunos han sugerido. Después de todo, no solo lograron prosperar durante siglos en la isla habitada más remota del mundo, sino que también construyeron algunos de los monumentos más impresionantes de la historia, el increíble moai (pronunciado mo-eye ).

Lo que sabemos sobre los misteriosos moai

Moai con cuerpos totalmente visibles. Crédito: Pixabay.

Los arqueólogos han documentado 887 de las enormes estatuas, conocidas como moai, pero puede haber hasta 1000 de ellas en la isla. Estas enormes estatuas talladas en roca volcánica suelen pesar 80 toneladas y pueden alcanzar los 10 metros (32,8 pies) de altura, aunque el promedio es alrededor de la mitad. El moai más grande, llamado El Gigante, pesa alrededor de 150 toneladas y se eleva a unos impresionantes 20 metros (65,6 pies), mientras que el más pequeño solo mide 1,13 metros (3,7 pies). Cada moai, tallado en forma de una cabeza masculina de gran tamaño sobre un torso, se asienta sobre una plataforma de piedra llamada ahu .

Difícilmente podríamos concebir cómo estos isleños, totalmente ignorantes de cualquier poder mecánico, podrían levantar cifras tan estupendas, escribió el marino británico Capitán James Cook en 1774.

Los arqueólogos han documentado 887 de las enormes estatuas, conocidas como moai, pero puede haber hasta 1000 de ellas en la isla. Estas enormes estatuas talladas en roca volcánica suelen pesar 80 toneladas y pueden alcanzar los 10 metros de altura, aunque la media ronda la mitad. El moai más grande, apodado El Gigante, pesa alrededor de 150 toneladas y se eleva a unos impresionantes 20 metros, mientras que el más pequeño solo mide 1,13 metros. Cada moai, tallado en forma de cabeza masculina de gran tamaño con busto, se asienta sobre una plataforma de piedra llamada ahu .

Más del 95% de los moai fueron tallados en una cantera en el volcán Rano Raraku. Esta cantera es rica en toba, ceniza volcánica comprimida que es fácil de tallar con herramientas limitadas. Los nativos no tenían nada de metal y solo usaban herramientas de piedra llamadas toki .

Desde la cantera, las pesadas estatuas eran transportadas a la costa, a menudo a kilómetros de distancia. Probablemente emplearon troncos de madera que rodaron para mover los monolitos masivos o trineos de madera tirados por cuerdas. Sin embargo, lograron transportar las estatuas, lo hicieron con mucho cuidado, sin romper la nariz, los labios y otras características. Sin embargo, a veces ocurrieron accidentes, ya que hay algunas estatuas con cabezas rotas y estatuas que yacen en el fondo de las pendientes.

Los agujeros para los ojos no se tallarían en las estatuas hasta que llegaran a su destino. En los años posteriores de las civilizaciones rapanui, a veces se colocaba un pukao de piedra de escoria roja de la cantera de Pruna Pau sobre la cabeza de la estatua, un signo de mana (poder mental). El toque final estaría marcado con ojos de coral, completando así el moai, convirtiéndolo en un aria ora o rostro viviente.

Sin embargo, la mitad de todos los moai identificados, casi 400 estatuas, se encontraron aún inactivos en la cantera de Rano Raraku. Solo un tercio de las estatuas llegaron a su lugar de descanso final, mientras que alrededor del 10% se encontraron en tránsito fuera de Rano Raraku. No está claro por qué tantos moai nunca abandonaron su cantera después de que los artesanos hicieran todo lo posible para tallarlos, pero los grandes desafíos al intentar mover bloques de piedra tan grandes no lo hicieron fácil.

Se cree que la mayoría de los moai transportados fueron tallados, movidos y erigidos entre 1400 y 1600 a. Cuando Cook llegó a la isla, los nativos parecen haber dejado de tallar tales estatuas o al menos no tanto como solían hacerlo y estaban descuidando las que aún estaban en pie.

¿Para qué servían los moai?

Muchos de los moai transportados se encuentran en la costa sureste de las Islas de Pascua, colocados de espaldas al mar. El consenso entre los arqueólogos es que representan los espíritus de los ancestros, jefes y otros hombres de alto rango que hicieron importantes contribuciones a la cultura rapanui. Sin embargo, las estatuas no capturan las características definitorias de los individuos, como se vería en las esculturas romanas o griegas de, por ejemplo, César o Alejandro Magno. En cambio, todos tienen un diseño más o menos estandarizado y representan una cabeza masculina genérica con rasgos exagerados.

Carl Lipo, antropólogo de la Universidad de Binghamton en el centro de Nueva York, no cree en la idea de que los moai representan a sus antepasados. No se encuentran ahu ni estatuas en la cima de las colinas, el lugar obvio donde uno esperaría encontrar monumentos destinados a enviar un mensaje simbólico. En cambio, los moai se colocan justo al lado de donde vivían y trabajaban los nativos, lo que sugiere que pueden ser puntos de referencia ubicados cerca de un recurso valioso.

Lipo y sus colegas mapearon la ubicación del moai junto con la ubicación de varios recursos importantes, como tierras de cultivo, agua dulce y buenos lugares para pescar. El análisis estadístico sugiere que los sitios moai estaban más asociados con fuentes de agua potable.

Cada vez que encontrábamos una gran fuente de agua dulce, había una estatua y un ahu. Y vimos esto una y otra y otra vez. Y en los lugares donde no encontramos agua dulce, no encontramos estatuas ni ahu, dijo Lipo a Scientific American , y agregó que las estatuas no eran exactamente marcadores que comunican que aquí es donde se puede encontrar agua potable. Eso habría sido muy poco práctico considerando la hercúlea tarea de tallar y mover las estatuas. En cambio, las estatuas se colocaron donde están, ya que ahí es donde las personas pueden encontrar los recursos que necesitan para sobrevivir.

Dado que había muchas tribus culturalmente distintas en la pequeña isla y hay una gran variación en términos de tamaño de las estatuas, los moai también podrían servir para señalar el estado de las comunidades vecinas. Las estatuas grandes son costosas, lo que significa que el moai más grande podría considerarse una prueba de que un grupo particular de miembros de la tribu es inteligente y trabajador.

Otra línea de pensamiento sugiere que las estatuas son lugares sagrados de culto. Cuando Roggeveen llegó a la isla en 1722, describió en la bitácora de su barco cómo vio a los nativos rezando a las estatuas.

El pueblo no tenía, a juzgar por las apariencias, armas; aunque, como he dicho, se apoyaban en caso de necesidad en sus dioses o ídolos que están erigidos a lo largo de la orilla del mar en gran número, ante los cuales se postran y los invocan. Estos ídolos eran todos labrados en piedra, y en forma de hombre, con largas orejas, adornado en la cabeza con una corona, pero todos hechos con destreza: de lo cual nos maravillamos no poco. Se reservó un espacio despejado alrededor de estos objetos de culto mediante la colocación de piedras a una distancia de veinte o treinta pasos. A algunos del pueblo tomé por sacerdotes, porque hacían más reverencia a los dioses que los demás; y se mostraron mucho más devotos en sus ministerios. Uno también podría distinguirlos bastante bien de las otras personas, no solo por llevar grandes tapones blancos en los lóbulos de las orejas, sino por tener la cabeza completamente rapada y sin pelo.

Finalmente, las gigantescas esculturas de piedra pueden haber tenido un papel importante en la agricultura, no con fines astronómicos como se ve en otros sitios megalíticos como Stonehenge, sino en el sentido muy literal. El suelo de la Isla de Pascua es muy propenso a la erosión, especialmente en ausencia de los bosques que alguna vez fueron abundantes. Pero cuando Jo Anne Van Tilburg, arqueóloga y directora del Proyecto de la Estatua de la Isla de Pascua, tomó muestras del suelo alrededor de las canteras, descubrió que era inesperadamente fértil, rico en calcio y fósforo.

Nuestro análisis mostró que además de servir como cantera y lugar para tallar estatuas, Rano Raraku también fue el sitio de un área agrícola productiva, dijo Tilburg en un comunicado.

Junto con una fuente de agua dulce en la cantera, parece que la práctica de la extracción en sí misma ayudó a aumentar la fertilidad del suelo y la producción de alimentos en los alrededores inmediatos, dijo la Dra. Sarah Sherwood, geoarqueóloga y especialista en suelos de la Universidad del Sur en Sewanee y miembro del Proyecto de la Estatua de la Isla de Pascua.

En una investigación relacionada, la antropóloga Mara Mulrooney del Museo del Obispo Bernice Pauahi en Honolulu analizó varios sitios arqueológicos en la isla y descubrió que el pueblo rapanui cultivaba jardines de ñame, camote, taro y otros cultivos en recintos con piedras y cantos rodados estratégicamente colocados en el suelo. . Las rocas no solo protegían las plantas del viento y disuadían el crecimiento de malas hierbas, sino que también aumentaban los nutrientes del suelo gracias a la erosión de los minerales.

Cuando Tilburg y Sherwood excavaron dos de las 21 estatuas parcialmente enterradas en las laderas de Rano Raraku, revelaron que cada estatua tenía grabadas formas de media luna y otras figuras en la espalda. Una cabeza humana tallada que se encuentra descansando contra la base de una de las estatuas sugiere que estos moai pueden haber tenido algún tipo de propósito ceremonial, tal vez relacionado con el crecimiento de las plantas.

Los diseños tallados en la parte posterior de una estatua de la Isla de Pascua sugieren que la creación de piedra se usó en rituales de fertilidad del suelo, dicen los investigadores. Crédito: Proyecto Isla de Pascua.

Si las canteras fueran las principales parcelas de cultivo, esto explicaría por qué tantas estatuas no se han movido de su origen. Quizás los isleños no sabían que las estatuas volcánicas estaban fertilizando el suelo gracias a los minerales que contienen, y en su lugar atribuyeron el crecimiento de sus plantas a alguna intervención divina. Como tales, las estatuas pueden cumplir un doble papel como objeto ritual y fertilizante.

La cultura de la Isla de Pascua y por qué las cabezas están allí es algo que tal vez nunca entendamos por completo, pero con cada viaje arqueológico, nos acercamos más a descubrir los secretos de los rapanui.

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