Seleccionar página

La demanda está creciendo en todo el mundo para la extracción de litio, impulsada principalmente por el uso cada vez mayor de litio en tecnologías de baterías electrónicas y vehículos eléctricos. Pero, ¿de dónde viene el litio y cómo se produce? Aquí hay una explicación con todo lo que debe saber, incluidos los impactos ambientales.

Formaciones hexagonales en la superficie del Salar de Uyuni como resultado de la cristalización de la sal por la evaporación del agua. Crédito Wikimedia Commons

Básicamente, el litio es un metal alcalino altamente reactivo con excelente conductividad térmica y eléctrica. Estas características lo hacen especialmente útil para fabricar lubricantes, productos farmacéuticos, vidrio y, lo que es más importante, baterías de iones de litio para automóviles eléctricos y productos electrónicos de consumo.

Pero el litio no se puede encontrar simplemente en la naturaleza, ya que es altamente reactivo. En cambio, está presente como componente de sales u otros compuestos. La mayor parte del litio disponible en el mercado se puede encontrar como carbonato de litio, un compuesto más estable que luego puede transformarse en productos químicos o sales.

Las sales de litio se pueden encontrar en depósitos subterráneos de arcilla, minerales y salmuera, así como en agua geotérmica y agua de mar. La mayor parte del litio del mundo proviene de las minas, de donde se extrae. Los lagos salobres, también conocidos como salares, tienen la mayor concentración de litio, que oscila entre 1000 y 3000 partes por millón.

extracción de litio

Un monje taiwanés en el Salar de Uyuni durante el invierno. Foto tomada al atardecer. Estuvo viajando durante algunas semanas para conocer algunos lugares agradables y conocer a algunos de sus compañeros dispersos en América Latina. Crédito: Christopher Crouzet, Wikimedia Commons.

Los salares con las mayores concentraciones de litio se encuentran en Bolivia, Argentina y Chile, en un área denominada triángulo de litio. El litio obtenido de los salares se recupera luego en forma de carbonato de litio, la principal materia prima que utilizan las empresas en las baterías de iones de litio.

La extracción de salmuera en los salares es normalmente un proceso muy largo que puede llevar de ocho meses a tres años. La minería comienza perforando un agujero y bombeando salmuera a la superficie. Luego lo dejan evaporar durante meses, creando primero una mezcla de manganeso, potasio, bórax y sales que se filtra y se coloca en otra piscina de evaporación.

Montículos de sal en el Salar de Uyuni, Bolivia. El Salar de Uyuni es el salar más grande (12 000 km) y más alto (3 700 m) del mundo, ca. 25 veces más grande que las Salinas de Bonneville. Es el remanente de un lago prehistórico rodeado de montañas sin desagües. Crédito: Luca Galuzzi, Wikimedia Commons.

Se necesitarán entre 12 y 18 meses para que esa mezcla se filtre lo suficiente para poder extraer el carbonato de litio, también conocido como oro blanco. Si bien es barato y efectivo, el proceso necesita mucha agua, estimada en 500.000 galones por tonelada de litio extraído.

Esto crea mucha presión en las comunidades locales que viven en áreas cercanas. Por ejemplo, en Chiles Salar de Atacama, la minería ha provocado que la región pierda el 65% del agua de la región. Esto ha significado impactos para los agricultores locales, que dependen de la agricultura y la ganadería para su sustento y ahora necesitan obtener el agua de otro lugar.

Los riesgos de la minería de litio

La falta de agua en la región no es solo el único problema potencial de la minería de litio. Los productos químicos tóxicos pueden filtrarse de las piscinas de evaporación al suministro de agua, como el ácido clorhídrico, que se utiliza en el procesamiento de litio, así como los productos de desecho que pueden filtrarse fuera de la salmuera.

En los Estados Unidos, Canadá y Australia, el litio generalmente se extrae de la roca utilizando métodos más tradicionales. Sin embargo, esto todavía requiere el uso de productos químicos para extraerlo en una forma útil. En Nevada, la investigación encontró impactos en los peces 150 millas río abajo de una operación de procesamiento de litio, por ejemplo.

Un informe de Amigos de la Tierra argumentó que la extracción de litio puede afectar el suelo y provocar la contaminación del aire. En el área del Salar del Hombre Muerto en Argentina, los residentes se quejan de que los arroyos contaminados con litio son utilizados por humanos y ganado, mientras que en Chile hubo enfrentamientos entre empresas mineras y lugareños.

Tecnologías mejoradas para la extracción de litio

Los investigadores argumentan que existe la necesidad de desarrollar nuevas tecnologías de extracción que permitan fabricar baterías de una forma más respetuosa con el medio ambiente. Es por eso que en todo el mundo muchos están buscando nuevas alternativas, como baterías químicas que reemplacen el cobalto y el litio con materiales más comunes y menos tóxicos.

Sin embargo, las baterías nuevas que son menos densas energéticamente o más caras podrían terminar teniendo un efecto negativo en el medio ambiente. Un dispositivo menos duradero, pero más sostenible, podría implicar una mayor huella de carbono una vez que se tiene en cuenta el transporte y el embalaje adicional requerido, dijo Christina Valimaki, analista de Elsevier.

Ser capaz de reciclar iones de litio también juega un papel clave. En Australia, la investigación mostró que solo se recicló el 2% de las 3300 toneladas de desechos de iones de litio del país. Eso puede causar problemas, ya que los dispositivos electrónicos no deseados con baterías pueden terminar en los vertederos y los metales y los fluidos iónicos pueden filtrarse en los depósitos de agua subterráneos.

El Instituto de Energía de Birmingham está utilizando tecnología robótica desarrollada inicialmente para plantas de energía nuclear para buscar formas de eliminar y desmantelar celdas de iones de litio potencialmente explosivas de vehículos eléctricos. Hubo una serie de incendios en plantas de reciclaje donde las baterías de iones de litio se almacenaron incorrectamente.

Un problema clave es que los fabricantes suelen ser reservados con respecto a lo que realmente se usa en las baterías, lo que dificulta su reciclaje adecuado. Ahora, las células recuperadas se trituran en su mayoría, lo que da lugar a una mezcla de metales que se puede separar mediante técnicas pirometalúrgicas.

Creciente demanda

Crédito: dominio público.

El encantamiento mundial por los dispositivos móviles y todo tipo de artilugios tecnológicos ha llevado a una creciente demanda de baterías de iones de litio. Eso es especialmente aplicable para los vehículos eléctricos, ya que el mundo busca dejar de usar combustibles fósiles en un futuro cercano para reducir las emisiones globales de gases de efecto invernadero.

Para 2025, se espera que la demanda de litio aumente a aproximadamente 1,3 millones de toneladas métricas de LCE (equivalente de carbonato de litio). Eso es cinco veces los niveles de hoy. Una larga lista de fabricantes de automóviles es responsable de eso. Por ejemplo, Volkswagen espera lanzar más de 70 modelos de autos eléctricos en los próximos 10 años.

El crecimiento de la demanda de litio también puede vincularse a un anuncio realizado por China en 2015, priorizando los vehículos eléctricos como parte de su plan quinquenal. Durante el período de 2016 a 2018, los precios del litio se han más que duplicado y se espera que sigan creciendo a medida que se expande la demanda.

La pregunta abierta son las consecuencias que tal demanda tendrá sobre el medio ambiente y las comunidades cercanas a las salinas donde se extrae el litio. Cuantos más dispositivos y vehículos eléctricos, más litio se necesitará en el futuro, lo que plantea la necesidad de desarrollar técnicas de extracción más respetuosas con el medio ambiente.

"