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Crédito: Clínica Cleaveland/Healthessentials.

El corazón bombea sangre, el hígado elimina las toxinas de la sangre y los riñones eliminan los productos de desecho y el exceso de líquido del cuerpo. Como era de esperar, parece que cada órgano del cuerpo tiene una función especializada importante, pero ¿qué pasa con el apéndice? Esta bolsa estrecha que sobresale del ciego en el sistema digestivo tiene la reputación de ser completamente inútil a menos que tenga en cuenta su tendencia a inflamarse y causar apendicitis.

Pero aunque durante muchos años los científicos no pudieron encontrar ningún propósito particular para el apéndice humano, investigaciones recientes sugieren que, después de todo, no es tan inútil.

¿Es el apéndice un órgano vestigial?

La vestigialidad humana se refiere a los rasgos que ocurren en los humanos, incluidos los órganos y los comportamientos que han perdido la mayoría, si no la totalidad, de su función original a través de la evolución. En sus libros Sobre el origen de las especies y El origen del hombre , Charles Darwin define los órganos vestigiales como remanentes evolutivos cuya función fue crítica para la supervivencia en el pasado, pero se volvió inexistente con el tiempo.

Algunos ejemplos de vestigios anatómicos incluyen el coxis humano, las muelas del juicio y la esquina interior del ojo.

Del mismo modo, la mayoría de los biólogos también consideraban que el apéndice humano era un órgano vestigial, un remanente del ciego de los mamíferos (también conocido como ciego). Originalmente, esta parte del intestino tenía una función digestiva, facilitando principalmente la digestión de la celulosa con la ayuda de microorganismos residentes. Pero este rasgo digestivo de la celulosa se pierde en el ciego humano, aunque en el apéndice humano todavía existe una relativa abundancia de microorganismos presentes en biopelículas junto con la presencia de tejido linfoide.

Mientras que los vertebrados herbívoros parecen hacer un buen uso del apéndice, ya que es una parte integral de sus sistemas digestivos, el apéndice humano ya no parece ayudar en la digestión, tal vez porque los humanos comenzaron a incluir alimentos más fáciles de digerir en su dieta a medida que evolucionaban. . Respaldando esta afirmación está el hecho de que ninguna de las 1 de cada 20 personas a las que se les extirpó el apéndice parece extrañarlo.

Sin embargo, eso no significa que el órgano sea completamente inútil. Simplemente muestra que el apéndice no es crítico para nuestra supervivencia o rendimiento óptimo. Por ejemplo, la investigación moderna sugiere que el tubo en forma de gusano adherido al intestino grueso en realidad puede desempeñar un papel menor en la protección del cuerpo contra infecciones.

El apéndice puede apoyar los sistemas inmunológico y digestivo.

Según un estudio de 2016, el apéndice está cubierto de linfocitos, glóbulos blancos con un papel importante en el sistema inmunológico. Ahora se cree que el apéndice es responsable de algunas respuestas inmunitarias mediadas por linfocitos T y linfocitos B, lo que genera defensas tempranas que pueden ayudar a prevenir infecciones graves en humanos.

Las especies que tienen un apéndice también tenían niveles promedio más altos de tejido linfoide en el ciego, según Heather F. Smith, Ph.D. y profesor asociado de la Facultad de Medicina Osteopática de Arizona de la Universidad Midwestern, cuyo equipo de investigadores analizó datos sobre la presencia o ausencia del apéndice en 533 especies de mamíferos y su relación con otras características gastrointestinales y ambientales.

Entonces, parece que una de las funciones del apéndice es exponer los glóbulos blancos a una amplia variedad de antígenos, o sustancias extrañas, presentes en el tracto gastrointestinal, apoyando la inmunidad local.

Los investigadores también afirman que el apéndice humano fomenta varias cepas de la flora intestinal, actuando como una especie de casa segura desde la cual las bacterias pueden repoblar el tracto digestivo después de una calamidad que puede haber destruido la microbiota intestinal, como las secuelas de una ingesta oral fuerte. antibióticos o después de un desagradable caso de diarrea.

El hecho de que el apéndice esté ubicado justo en la parte inferior del intestino grueso a través del cual pasan los alimentos y los microbios, apoya la idea de que el órgano cumple una función relacionada con la flora microbiana del sistema digestivo.

Anteriormente, la investigación realizada por investigadores del Hospital de la Universidad de Winthrop mostró que las personas sin apéndice tenían cuatro veces más probabilidades de tener una recurrencia de la colitis por Clostridium difficile .

En otras palabras, si la teoría de que el apéndice es un lugar seguro para las bacterias beneficiosas es correcta, las personas con apéndice deberían tener más probabilidades de recuperarse de infecciones intestinales graves que las que no lo tienen.

El apéndice no es una casualidad de la evolución.

Los investigadores dirigidos por William Parker, inmunólogo del Centro Médico de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte, trazaron la evolución del apéndice y descubrieron que tiene al menos 80 millones de años. También encontraron que el apéndice aparece en la naturaleza con mucha más frecuencia de lo que se pensaba.

Según Parker y sus colegas, el apéndice evolucionó al menos dos veces, una vez en marsupiales australianos y otra vez en ratas, lemmings, ratones de campo y otros roedores. Más del 70 por ciento de todos los grupos de primates y roedores contienen especies con apéndice, reveló el análisis. En contraste, Darwin pensó que los apéndices aparecen solo en un puñado de animales.

Pero si el apéndice es tan útil, ¿cómo puede la evolución explicar la enorme incidencia de inflamación potencialmente mortal del apéndice, conocida como apendicitis? Es importante darse cuenta de que la apendicitis no es causada por algún órgano defectuoso, sino por cambios culturales recientes asociados con la sociedad industrializada. Por extraño que parezca, debido a la mejora del saneamiento, nuestro sistema inmunológico ahora está menos equipado y realiza mucho menos trabajo que en la antigüedad, lo que nos deja vulnerables a las infecciones del apéndice.

El apéndice humano: no tan inútil después de todo

Muchos libros de texto de biología todavía se refieren al apéndice como un órgano vestigial, pero la investigación moderna sugiere que esto es incorrecto. Incluso si puedes vivir sin él como si nada hubiera pasado, esto no significa que el apéndice no sirva para nada. El apéndice parece ser un refugio vital donde las bacterias beneficiosas acechan hasta el momento en que se necesitan para repoblar el intestino.

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