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La emaciación crónica (también llamada enfermedad del ciervo zombi) es una enfermedad cerebral transmisible relacionada con la enfermedad de las vacas locas que afecta a ciervos, alces, renos, ciervos sika y alces. La enfermedad se ha detectado en los Estados Unidos, Canadá, Noruega, Finlandia y Corea del Sur.

Un ciervo en Texas. Créditos de la imagen: Scott Carroll.

Ciervo zombi

Desde que se informó por primera vez de la enfermedad hace 50 años, los avistamientos se han expandido a varias áreas. Según los CDC, esta enfermedad está presente en al menos 24 estados de los Estados Unidos y también se ha propagado internacionalmente, es probable que haya más casos que aún no conocemos.

La enfermedad se notó por primera vez cuando los veterinarios informaron que los ciervos se consumían y sufrían debilidad, deshidratación, pérdida de peso y confusión, entre otros. Los ciervos que padecen esta terrible enfermedad pierden el miedo a los humanos y la coordinación, apareciendo como zombis andantes, de ahí el nombre.

Los animales con caquexia crónica pueden no mostrar síntomas durante varios meses o incluso años. Pero cuando los síntomas se desarrollan, pueden ser devastadores. La pérdida de peso drástica es la más llamativa, junto con los tropiezos y el babeo. No existe una cura real para la enfermedad.

La enfermedad no es causada por un virus o una bacteria, es causada por priones, proteínas mal plegadas que se encuentran más comúnmente en el sistema nervioso central. Los priones pueden causar varias enfermedades neurodegenerativas en animales y humanos, incluida la enfermedad de las vacas locas.

El problema es que estas proteínas que funcionan mal también pueden transmitirse a otras personas. Para empeorar las cosas, las personas con la enfermedad tienden a salivar y orinar con más frecuencia, lo que aumenta la probabilidad de que transmitan la enfermedad. Las personas con la enfermedad también son más susceptibles a la caza.

Saltando a otras especies

En enero de 2021, había 339 condados en 25 estados con CWD informado en cérvidos en libertad en los EE. UU.

Hasta ahora, la enfermedad priónica no parece ser capaz de saltar a los humanos o al ganado, pero hemos visto con la pandemia de COVID-19 cuán rápido puede cambiar la situación cuando las enfermedades saltan de una especie a otra. Los priones no se propagan como lo hacen los virus, pero las enfermedades priónicas todavía están relativamente poco estudiadas y aún queda mucho por descubrir sobre ellas. Aún así, cuanto menos contacto cercano haya entre las poblaciones de animales infectados y los humanos, menor será la posibilidad de que la enfermedad dé el salto.

Si bien no estábamos exactamente seguros de cuán grande es el riesgo, siempre es una buena idea tomar medidas para minimizarlo. Mientras tanto, ya se están realizando varios estudios para ayudarnos a comprender mejor esta enfermedad, su propagación y cómo se puede abordar.

El Departamento de Agricultura de EE. UU. (USDA) se encuentra en la segunda fase de un estudio sobre la enfermedad de los ciervos zombis. Junto con investigadores de Texas A&M University y Texas Parks and Wildlife, el USDA está trabajando para identificar ciervos en rebaños salvajes y agrícolas que son genéticamente más susceptibles a la enfermedad.

Si bien la investigación aún se encuentra en una etapa inicial, es la primera de su tipo, según una publicación de junio en el blog del USDA. La esperanza es que el análisis continuo nos permita categorizar efectivamente a los animales como mínimamente susceptibles, moderadamente susceptibles o altamente susceptibles a la caquexia crónica. Esto ayudará a los dueños del rebaño a tomar decisiones de manejo que eventualmente pueden ayudar a eliminar la enfermedad o al menos reducir significativamente su presencia.

Un estudio de 2004 encontró que la barrera de las especies puede no ofrecer mucha protección a largo plazo.

La transmisión alimentaria de (enfermedad de las vacas locas) a los humanos indica que la barrera de las especies puede no proteger completamente a los humanos de las enfermedades priónicas animales, afirma el estudio. La conversión de la proteína priónica humana por priones asociados a la caquexia crónica se demostró en un experimento sin células in vitro, pero las investigaciones limitadas no identificaron pruebas sólidas de la transmisión de la caquexia crónica a los seres humanos.

Los estudios en animales también sugieren que algunas especies pueden ser susceptibles a la enfermedad. En un estudio, los monos que fueron alimentados con carne de animales infectados con caquexia crónica o que entraron en contacto con fluidos cerebrales o corporales de ciervos o alces infectados podrían infectarse, y la OMS advierte que, en general, todos los agentes de enfermedades priónicas conocidas deben evitarse. entrando en la cadena alimentaria humana. Si la enfermedad se propagara a las personas, la vía más probable sería comer ciervos o alces infectados.

Estas medidas [de protección] incluyen la prohibición de la harina de carne y huesos en la alimentación animal, la realización de pruebas a los animales sacrificados, la eliminación sistemática de material de alto riesgo de las canales y la destrucción de casos bovinos sospechosos y confirmados, así como el control de los animales potencialmente expuestos en el Al mismo tiempo, dice la OMS.

Otro motivo de preocupación es el cuervo americano, que recientemente se evaluó como vector potencial de la enfermedad. Los priones, según descubrió un estudio de 2013, siguen siendo viables después de pasar por el tracto digestivo de las aves y, por lo tanto, podrían extenderse en rangos geográficos extensos (ya que los cuervos mismos cubren grandes áreas).

No estábamos realmente seguros de cuán peligrosa puede ser la enfermedad de los ciervos zombis a largo plazo para las especies de ciervos o para los humanos, pero por ahora, es mejor reducir el riesgo tanto como sea posible.

Créditos de la imagen: Asa Rodger.

Prevención de la propagación

Como suele ser el caso, minimizar la interacción con los animales salvajes (y esto incluye la caza) es una buena manera de prevenir la propagación de enfermedades. El CDC ofrece los siguientes consejos para evitar la exposición:

  • no dispare, manipule ni coma carne de venados que se comporten de manera inusual o parezcan enfermos, incluidos los atropellados;
  • si debe interactuar con un animal, use guantes de goma;
  • no use cuchillos caseros para cortar carne de venado;
  • verifique los anuncios estatales de vida silvestre y salud pública;
  • Considere seriamente probar la carne para detectar enfermedades antes de comerla;
  • si un animal da positivo para la enfermedad, no comas su carne.

Otras agencias en los EE. UU. están tratando de tomar medidas, como instituir prohibiciones para lamer sal y alimentar a los ciervos salvajes. La prevención es extremadamente importante ya que la enfermedad ya está comenzando a aparecer en otras partes del mundo.

En otras partes de Europa, el primer caso se observó en 2016 en una manada de renos salvajes en el sur de Noruega. Se desconoce el origen de la enfermedad de Noruega, especialmente porque Noruega tiene una legislación estricta que no permite la importación de animales vivos y ciervos al país. En pocos meses se habían confirmado otros tres casos en el país. En marzo de 2018, la Autoridad de Seguridad Alimentaria de Finlandia también descubrió el primer caso en el país. Suecia hizo lo mismo en 2019.

La Unión Europea reguló la vigilancia de la caquexia crónica entre 2018 y 2020, probando unos pocos miles de animales, tanto animales criados en libertad, de granja como semidomesticados.

No hay una salida fácil, y aunque no hay razón para entrar en pánico, los investigadores están atentos a la propagación de esta enfermedad, tratando de prevenirla y contrarrestarla tanto como sea posible. Los investigadores están buscando formas de diagnosticar mejor la enfermedad y tal vez incluso desarrollar vacunas para ella. Dado que los priones pueden persistir en los suelos, la eliminación de cadáveres infectados también es motivo de preocupación.

Los cazadores también tienen que hacer su parte, advierten las autoridades. Si queremos detener o al menos detener la propagación de la enfermedad, los cazadores deben tener mucho más cuidado al interactuar con los ciervos y, si es posible, solo hacerlo cuando estén seguros de que los animales están libres de enfermedades.

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