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Algunas personas no solo escuchan música, sino que la prueban, la huelen, la ven e incluso les puede hacer cosquillas. Tener un estímulo desencadenante de más de un sentido es una condición neurológica conocida como sinestesia. Sumerjámonos en el fascinante mundo de las personas que literalmente pueden saborear el arcoíris. Abran paso, Skittles.

¿Qué es la sinestesia?

Esta condición sensorial extraordinaria, cuyo nombre significa percibir juntos en griego, es compartida por alrededor de una de cada 2000 personas y se presenta en muchas formas y variedades. Hay hasta seis veces más mujeres con sinestesia que hombres.

Algunas personas con sinestesia, llamadas sinestésicos, saborean formas, otras perciben dígitos escritos, letras y palabras en colores, y algunas ven conceptos abstractos, como el tiempo y los operadores matemáticos, como formas proyectadas en el espacio que las rodea. Es común que los sinestésicos compartan más de una forma de percepción multisensorial. Fundamentalmente, la sinestesia es notablemente consistente, vívida y automática. Por ejemplo, alguien que ve el número 8 como naranja lo hará casi siempre, a diferencia de las personas normales que solo pueden imaginar un color y tampoco pueden evitarlo. La sinestesia no es algo que pueda activar y desactivar a su elección.

Aunque algunos sinestésicos pueden agotarse a veces por la sobrecarga sensorial, la condición generalmente no se asocia con ningún problema cognitivo o de salud. De hecho, la mayoría de los sinestésicos atesoran y adoran su habilidad, tratándola como un regalo, aunque al principio puede haber sido un desafío entenderla, ya que poco a poco aprendieron que experimentaban el mundo de manera muy diferente a otras personas.

Muchos artistas, escritores, músicos y científicos son sinestésicos, quizás porque esta condición puede ayudarlos a pensar de manera más lateral y creativa. Algunos ejemplos incluyen al escritor Vladimir Nabokov, el pintor Wassily Kandinsky, los cantantes Tori Amos y Pharrell Williams, el compositor Franz Liszt y el físico Richard Feynman.

Aunque se ha avanzado mucho en la desmitificación de la sinestesia en los últimos años, en gran parte gracias a los estudios de imágenes cerebrales, hay mucho que no sabemos sobre esta afección neurológica, incluido su origen.

Los diferentes gustos y sabores de la sinestesia

Dado que hay cinco sentidos: vista, oído, gusto, tacto y olfato, y la sinestesia generalmente se define como el cruce de dos sentidos o percepciones, existen numerosas combinaciones posibles. Puede haber la asombrosa cantidad de 80 o más tipos de sinestesia, cada uno dirigido a una combinación diferente de sentidos y estímulos. Sin embargo, algunos tipos de sinestesia son mucho más comunes que otros. La sinestesia de grafema-color, o ver letras en color, parece ser una de las más comunes, mientras que la sinestesia gustativa de palabras, que implica probar palabras, se informa con mucha menos frecuencia.

Las personas con sinestesia de grafema-color ven las letras y los números como ciertos colores, incluso si están impresos en negro. Crédito: Wikimedia Commons.

Algunas formas de sinestesia son más fáciles de describir e imaginar. Por ejemplo, prácticamente cualquiera puede imaginar cómo se sentiría ver letras, números y palabras de colores, mientras que, para una persona que puede escuchar los sonidos asociados a cada color, la experiencia no es nada sencilla de describir.

Los sinestésicos se pueden clasificar en dos grandes grupos. Primero, hay sinestesia proyectiva donde uno de los cinco sentidos activa un segundo por el estímulo inicial. Un ejemplo sería saborear manzanas al escuchar una nota musical determinada o un timbre específico como el de una guitarra.

El segundo grupo principal es la sinestesia asociativa, que ocurre cuando alguien asocia fuertemente el estímulo con un color o una forma, pero no lo experimenta literalmente como en la sinestesia proyectiva. Por ejemplo, alguien con sinestesia de color de grafema podría ver el número 6 como azul, mientras que alguien con sinestesia asociativa podría sentir que el número 6 es tímido y está ansioso por sentarse junto al 7. Otros pueden sentir que la letra B es optimista o optimista. generoso.

Algunas de las formas más comunes o interesantes de sinestesia incluyen:

  • Sinestesia grafema-color. Esta es probablemente la forma más prevalente y mejor estudiada de la afección. En él, los sinestésicos suelen asociar letras y números escritos con colores. Algunos investigadores han sugerido que esta forma de sinestesia se debe a la escritura cruzada entre los distintos centros del cerebro responsables de procesar los colores y los números, respectivamente, los cuales están ubicados en la misma región del cerebro conocida como giro fusiforme. Las personas con sinestesia de grafema-color a menudo también tienen buena memoria y la usan como un dispositivo mnemotécnico para recordar cosas más fácilmente.
  • croestesia. También conocida como sinestesia de sonido a color, este tipo particular de sinestesia puede describirse simplemente como ver sonidos. Ciertos sonidos se perciben como un color particular, que se experimenta constantemente cada vez que se escucha ese sonido. Los sonidos de tono alto a menudo se asocian con colores claros y brillantes, mientras que los sonidos de tono bajo, como el bajo, se combinan con mayor frecuencia con colores más oscuros. Algunas personas con cromestesia tienen su habilidad evocada solo cuando escuchan notas musicales, mientras que en otros la sinestesia se desencadena por todo tipo de sonidos.
  • Sinestesia de secuencia espacial. Esta es una de las sinestesias más peculiares y particularmente fascinantes, que involucra percibir secuencias como números y letras, pero más a menudo los meses del año y las fechas, como puntos que ocupan en el espacio. Si te preguntara en qué parte de la habitación son exactamente las seis en punto sin señalar un reloj, probablemente me mirarías con desconfianza, pero esta pregunta es perfectamente razonable para las personas con sinestesia de secuencia espacial. De hecho, todo el lapso del reloj se extiende alrededor de ellos como un anillo, cada hora situada en su propio lugar en el anillo.

Las personas con sinestesia de secuencia espacial pueden ver el tiempo, a menudo representando el calendario como un anillo circular que rodea sus cuerpos y gira en el sentido de las agujas del reloj durante todo el año. Crédito: Carol Steen/BBC.

  • Sinestesia del tacto del espejo. Se dice que la empatía es una cualidad humana definitoria, pero las personas con sinestesia del tacto del espejo van más allá y tienen la capacidad de sentir literalmente las mismas sensaciones que otra persona. Por ejemplo, ver a un médico colocar un estetoscopio frío en la espalda de alguien, ya sea en el hospital o en la pantalla de un dispositivo, hará que su propia espalda se sienta fría. Como puede imaginar, para estas personas, ver una película de terror violenta puede estar fuera de discusión.
  • Sinestesia auditivo-táctil. Mientras que ver sonidos es más común, tocar sonidos es una de las sinestesias más raras. Los estudios sugieren que la condición puede explicarse por el cableado cruzado entre las cortezas auditiva y somatosensorial del cerebro. Si bien escuchar música que nos gusta puede provocarnos escalofríos, las personas con sinestesia auditivo-táctil sienten los sonidos como un tacto de una manera más parecida a una experiencia cotidiana. Escuchar un determinado sonido puede sentirse como un hormigueo, cosquilleo o algo que presiona contra la piel. Muchas veces, los sonidos se describen como cálidos o fríos. También hay formas de sinestesia cuando una sensación táctil se asocia con otro sentido, como la vista. Por ejemplo, algunas personas pueden ver el color de una pluma rozando sus cuellos. Sinestesia gustativa léxica y sonora. Las personas con sinestesia léxico-gustativa experimentan ciertas palabras, ya sea habladas o escritas, como distintos sabores, olores y texturas en la boca, mientras que la sinestesia sonora-gustativa implica la misma experiencia pero se desencadena por sonidos.

¿Cuáles son los síntomas de la sinestesia?

Dado que hay tantos tipos diferentes de sinestesia, puede ser difícil enumerar los síntomas exactos, amplificados por el hecho de que puede experimentar más de un tipo de sinestesia al mismo tiempo. Sin embargo, la mayoría de los síntomas incluyen:

  • una percepción incontrolable de sentir más de un sentido al mismo tiempo.
  • las percepciones sinestésicas son consistentes, como ver la letra D siempre coloreada en naranja.
  • dificultades para describir las percepciones inusuales a otras personas.

No hay tratamiento para la sinestesia, en parte porque hay poco interés en uno. Como anécdota, la mayoría de las personas con anestesia parecen disfrutar de su capacidad de experimentar el mundo de una manera totalmente diferente a los demás.

¿Por qué algunas personas son sinestésicos?

No está claro qué causa la sinestesia, pero la evidencia hasta ahora sugiere que la genética juega un papel importante. Aunque la sinestesia es muy rara entre la población general, más del 40 % de los sinestésicos tienen un padre, hermano o hijo que también comparte la afección. Por ejemplo, el escritor Vladimir Nabokov, su esposa y su hijo tenían sinestesia.

[D]escubrimos un día que mi hijo [] también ve letras en colores. Luego le pedimos que hiciera una lista de sus colores y descubrimos que en un caso, una letra que él ve como púrpura, o tal vez malva, es rosa para mí y azul para mi esposa. Esta es la letra M. Así que la combinación de rosa y azul hace lila en su caso. Que es como si los genes estuvieran pintando en acuarela.

Vladimir Nabokov hablando con la BBC en 1962.

Si bien la mayoría de los casos de esta condición son congénitos, hay evidencia reciente de que la sinestesia se puede adquirir en ciertas condiciones, como cuando se desencadena por una droga psicoactiva o incluso a través de la experiencia. Un estudio, por ejemplo, encontró que algunos veteranos estadounidenses que estaban en tratamiento en un hospital de Pensilvania por PTSD habían adquirido sinestesia de grafema-color. Pero aunque hay casos de sinestesia que ocurren después de daño cerebral, abuso de drogas o pérdida sensorial (es decir, quedarse ciego o sordo en la edad adulta), la mayoría de los sinestésicos informan síntomas desde que tienen memoria.

Aunque los científicos no pueden decir con certeza por qué existe la sinestesia, las dos hipótesis principales son la activación cruzada y la retroalimentación desinhibida.

La hipótesis de activación cruzada postula que la sinestesia surge debido a una limpieza incompleta de las neuronas al principio de la vida. Las neuronas se comunican entre sí a través de conexiones llamadas sinapsis. Algunas forman conexiones fuertes, mientras que otras sinapsis son más débiles y, a través de un proceso conocido como plasticidad sináptica, el cerebro quiere podar estas sinapsis más débiles y que rara vez se usan. Este proceso ocurre en gran medida durante la infancia. En las personas con sinestesia, afirman algunos científicos, esta poda entre las conexiones formadas entre las neuronas responsables de los diferentes sentidos es incompleta, lo que permite que un sentido desencadene otro. La implicación de esta teoría es que todos nacemos con habilidades similares a la sinestesia cuando somos bebés, pero las perdemos a medida que envejecemos.

La teoría de la desinhibición de la sinestesia postula que en los sinestésicos, las regiones cerebrales adyacentes que son responsables de procesar e interpretar diferentes sentidos y que normalmente están aisladas entre sí se activan simultáneamente en las mismas vías, desencadenando la sensación de dos o más sentidos desde un solo sentido. tipo de estímulos.

Tener sinestesia es generalmente seguro y, para algunos, incluso entretenido. Sin embargo, en algunos casos raros, hay evidencia que sugiere que los sinestésicos del espacio-tiempo, en particular, son más propensos a desarrollar el Síndrome Hipertésmico, que implica la incapacidad de olvidar incluso los detalles más pequeños sobre los eventos de la vida. Otros tipos de sinestesia, sin embargo, aún no se han asociado con problemas de salud.

Si cree que puede ser sinestésico, hay un cuestionario en línea que puede completar para averiguarlo aquí.

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