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No todos los seres vivos tienen dos padres. Algunos animales y plantas, curiosamente para nosotros los humanos, están hechos de un solo padre. Eso es porque estos organismos se reproducen asexualmente, a diferencia de la reproducción sexual que requiere dos padres.

La reproducción asexual no involucra gametos (células sexuales como espermatozoides y óvulos) ni fertilización. Como resultado, no hay mezcla de información genética y cada descendiente es genéticamente idéntico al padre. Todos son básicamente clones.

En lugar de células sexuales, la reproducción asexual involucra células somáticas que se dividen mitóticamente, dando lugar a nuevos conjuntos de células con la misma composición genética.

Todas las bacterias, y todos los organismos procarióticos en general, se reproducen asexualmente. Esto es fácilmente verificable ya que las bacterias tienen un solo cromosoma, en lugar de los cromosomas X e Y que tienen los humanos y otros organismos que se reproducen sexualmente.

Principales diferencias entre reproducción sexual y asexual

Reproducción sexual Reproducción asexual
Dos padres están involucrados. Un padre soltero está involucrado
Un óvulo es fecundado por un espermatozoide El nuevo organismo se forma a partir del padre y ambos son idénticos entre sí (clones)
Se encuentra en humanos, muchas plantas y muchos animales. Se encuentra en bacterias, reptiles, ciertos animales y muchas plantas.
Los hijos son diferentes de sus padres en muchos aspectos principales. Los descendientes son idénticos a sus padres y antepasados.

El proceso requiere mucho tiempo, pero conducirá a mayores variaciones genéticas en la próxima generación.

El proceso es relativamente más rápido pero no hay variación genética o es limitada en la siguiente generación

Ventajas y desventajas de la reproducción asexual

Obviamente, no estar obligado a acceder a una pareja potencial o competir con otros para poder reproducirse es una de las ventajas más importantes de la reproducción asexual.

Los organismos asexuales son los padres solteros definitivos, que se reproducen por sí mismos y en sus propios términos. Literalmente no necesitan a ningún hombre (o mujer) en sus vidas. Un solo individuo asexual puede reponer toda una población, mientras que si solo queda un solo individuo que se reproduce sexualmente, toda la especie está condenada.

Como resultado, un organismo asexual puede reproducirse extraordinariamente rápido y en cantidades masivas. Las bacterias, por ejemplo, pueden dividirse varias veces por hora. En solo unas pocas horas, 100 bacterias pueden generar millones de otros individuos, pero eso es en condiciones ideales. En el mundo real, la gran mayoría de los individuos no viven lo suficiente para reproducirse porque están limitados por los recursos, los depredadores y otros factores.

En segundo lugar, las plantas que pasan por alto el proceso sexual pueden reproducirse durante sequías severas ya que los espermatozoides móviles requieren agua para fertilizar el óvulo.

Desde un punto de vista económico, las plantas agrícolas con ciertas características deseables se pueden producir de forma más rápida y económica a través de la clonación en comparación con las plantas que requieren reproducción sexual. El problema con este enfoque particular es que si ocurre una sola mutación fatal, toda la sociedad de clones puede colapsar. Asimismo, las plantas de monocultivo son vulnerables a los brotes de enfermedades.

El banano, que es el cultivo más popular del mundo con más de 100 millones de toneladas métricas producidas anualmente, es ilustrativo en este sentido. Prácticamente todos los bananos que se venden en los países desarrollados son de la variedad Cavendish, todos los cuales son clones y vulnerables a los brotes de hongos que algún día pueden acabar con toda la familia. Esto sucedió antes en la década de 1960 con un subgrupo diferente de bananos, que ahora está casi extinto.

Los organismos que emplean la reproducción asexual a menudo solo se adaptan a un hábitat, lo cual es otro inconveniente. Pero la desventaja más importante de la reproducción asexual es probablemente que no genera variación genética en una población. Eso no quiere decir que las especies asexuales no puedan evolucionar. La reproducción asexual ocasionalmente introducirá una variación genética en la población si una mutación aleatoria en el ADN del organismo se transmite a la descendencia. Pero en comparación con la reproducción sexual, la variación se mantiene cercana a cero.

Ni la reproducción sexual ni la asexual es mejor que la otra. Ambos modos de reproducción son adaptaciones a entornos temporales o espaciales variables. Por ejemplo, las plantas perennes que crecen en ambientes con suelos ricos en nutrientes o contenido de agua tienden a promover el crecimiento clonal sobre la reproducción sexual. Por el contrario, en condiciones de alta cantidad de luz, las plantas tienden a asignar más biomasa a la reproducción sexual y menos a la propagación clonal.

Tipos de reproducción asexual

Hay seis tipos principales de reproducción asexual, que conducen a distintas estrategias reproductivas. Estos son:

  • fisión binaria,
  • fragmentación,
  • en ciernes,
  • reproducción vegetativa,
  • formación de esporas y,
  • agamogénesis.

Fisión binaria

En la fisión binaria, o simplemente fisión, un organismo progenitor se divide en dos o más individuos idénticos. Este es el modo de reproducción más común entre organismos unicelulares como bacterias, arqueas y algunos hongos.

Este proceso es extremadamente estable porque los procariotas tienden a tener un genoma muy simple, por lo que hay relativamente pocas mutaciones en comparación con los eucariotas. Los eucariotas deben pasar por muchas divisiones celulares antes de que se puedan producir los gametos para la reproducción sexual, y en el proceso se pueden introducir muchas más mutaciones antes de que se cree descendencia.

Fragmentación

Fragmentación en una estrella de mar. Uno de los brazos de la estrella de mar se separa y, después de un tiempo, comienza a convertirse en una nueva estrella de mar. Crédito: OpenStax.

La fragmentación es una forma de reproducción asexual que ocurre principalmente en organismos multicelulares (es decir, organismos formados por más de una sola célula). Durante la fragmentación, un organismo vivo se divide en partes que luego crecen idénticas al padre original con respecto a la forma, el tamaño y otras características.

Hongos, líquenes, mohos, gusanos, estrellas de mar y esponjas son algunos de los ejemplos comunes en los que se produce la reproducción asexual por fragmentación. También es común en las plantas. Plantar partes del tubérculo de una papa puede dar como resultado una nueva planta de papa con la misma composición genética. Cuando se rompen, las malas hierbas pueden volver a crecer a partir de cada tallo subterráneo fragmentado, lo que en parte explica por qué son tan molestos.

La fragmentación es diferente de la regeneración. El proceso de fragmentación conduce al crecimiento de dos organismos idénticos separados, mientras que la regeneración permite que ciertos organismos vuelvan a crecer ciertas partes del cuerpo que se han perdido. Las lagartijas y los pulpos son algunos ejemplos de criaturas a las que pueden volver a crecer extremidades o tentáculos perdidos, respectivamente. Sin embargo, una nueva lagartija no crecerá de su cola perdida.

En ciernes

La brotación implica la formación de una consecuencia, o yema, del cuerpo de un organismo. Este brote tiende a ser mucho más pequeño que el cuerpo de los padres y luego puede convertirse en un nuevo individuo, que es un clon del padre.

En la levadura Saccharomyces cerevisiae , una célula hija más pequeña crece sobre la célula madre más grande. El capullo se forma y permanece por un tiempo, y luego se desprende para crecer completamente como un nuevo individuo. Crédito: Masur/BiologyOnline.

La brotación es común entre los hongos, como la levadura, así como entre las plantas, como la planta araña. Algunos invertebrados también emplean la brotación para reproducirse, incluidas las hidras, los corales, las larvas de equinodermos y algunos gusanos planos acoel.

reproducción vegetativa

Cuando la brotación en las plantas se induce artificialmente, como durante la práctica hortícola de injertos en los que la yema de una planta se inserta en otra planta para que ambas plantas crezcan juntas, el proceso se considera una forma de reproducción vegetativa. Las rosas son solo un ejemplo de una planta que comúnmente se injerta en brotes.

La reproducción vegetativa es un término general que se refiere a cualquier tipo de reproducción asexual observada en las plantas, no solo en ciernes. Cada vez que una planta se reproduce sin la ayuda de semillas o esporas, es un caso de reproducción vegetativa. En cambio, las plantas se reproducen mediante este tipo de reproducción a través de bulbos, tubérculos, brotes, chupones, estolones y rizomas.

La formación de esporas

Las esporas son células reproductivas haploides, que se encuentran típicamente en plantas, algas y algunos protistas, que pueden desarrollarse completamente sin fusionarse con otra célula, a diferencia de los gametos. Plantas como helechos, musgos y hongos se reproducen por este método.

Las esporas se almacenan en un saco llamado esporangios. Cuando esta estructura similar a una protuberancia estalla, innumerables esporas unicelulares diminutas se dispersan en el aire, donde son dispersadas por la lluvia, el viento o los insectos.

agamogénesis

Las hembras drago de Komodo pueden reproducirse a la antigua usanza, apareándose con un macho y poniendo huevos. O puede poner huevos sin haberse apareado, a través de una especie de proceso de nacimiento virginal llamado partenogénesis. Crédito: PublicDomainPictures.

La agamogénesis se refiere a la reproducción que no involucra un gameto masculino (espermatozoide). Hay dos subtipos: partenogénesis y apomixis.

La partenogénesis se refiere a la reproducción donde el crecimiento y desarrollo de los embriones ocurren sin fertilización. Los ejemplos de organismos que entran en esta categoría de reproducción asexual incluyen pulgones, rotíferos, nematodos, así como muchas plantas y, lo creas o no, el temible dragón de Komodo.

La apomixis es la reproducción asexual sin fecundación estrictamente en las plantas. Durante este fenómeno, las plantas pasan por alto los aspectos más fundamentales de la reproducción sexual, a saber, la meiosis y la fertilización para formar semillas viables. Biotech está muy interesada en desarrollar un método apomíctico de cultivo, ya que reduciría los costos y los tiempos de reproducción, así como también evitaría muchas complicaciones típicas de la reproducción sexual en las plantas (es decir, barreras de incompatibilidad). Algunos científicos han ido tan lejos como para llamar a la producción de semillas sin unión sexual el santo grial de la biología vegetal.

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