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Imagina despertarte en medio de la noche y no poder mover un dedo, a pesar de ser plenamente consciente de lo que te rodea. Puede ser una situación muy angustiosa y, a medida que pasan los segundos, la sensación de impotencia solo se amplifica. Para empeorar las cosas, esta parálisis puede ir acompañada de la sensación de que hay una presencia amenazante en el dormitorio, que en ocasiones se ha asociado con demonios. Por esta razón, las alucinaciones del sueño a veces se denominan fenómeno Incubus.

Pero aunque esta experiencia puede ser angustiosa, la parálisis del sueño y las alucinaciones del sueño (también conocidas como demonios del sueño) son totalmente inofensivas. En los raros casos en que suceden, tienden a ocurrir justo después de que te despiertas o en los momentos previos a que desciendas a un sueño completo. Sin embargo, ambos son signos de interrupciones del sueño.

Aproximadamente una de cada diez personas experimentará al menos un episodio de parálisis del sueño en su vida. Y dado que tenemos informes de síntomas de parálisis del sueño que se remontan a siglos y en todas las culturas, podemos asumir con seguridad que este extraño fenómeno siempre ha sido parte de la experiencia humana.

Debido a que la parálisis del sueño y las alucinaciones pueden ser tan aterradoras, la gente siempre las ha asociado con experiencias místicas. Sin embargo, sabemos mejor.

¿Qué es la parálisis del sueño?

La parálisis del sueño es temporal y ocurre como resultado de un mal funcionamiento en la fase de sueño de movimiento ocular rápido (REM), un ciclo durante el cual el cerebro está muy activo. Durante REM, los ojos se mueven rápidamente y el pulso, la presión arterial y la respiración se aceleran.

Cuando estamos en el sueño REM, que se activa unos 90 minutos después de quedarse dormido, los músculos de los brazos y las piernas se paralizan temporalmente. Esto es realmente muy útil ya que también es durante REM que soñamos. Si nuestras extremidades no estuvieran paralizadas, actuaríamos sobre nuestros sueños, lo que podría resultar peligroso tanto para nosotros como para cualquier persona que yace a nuestro lado.

Básicamente, cada noche nuestro cuerpo se paraliza y eso es totalmente normal. El problema con la parálisis del sueño es que sucede cuando estamos perfectamente conscientes de nuestro entorno en lugar de ignorar el hecho durante el sueño. Esta interrupción puede ocurrir durante la transición entre el sueño REM y la vigilia. Tu mente se está dando cuenta de que ya no estás dormido, pero la parálisis REM aún no ha disminuido.

Y dado que el sueño REM también es el momento en que soñamos, las interrupciones en este ciclo crítico del sueño pueden hacer que sueñes temporalmente con los ojos bien abiertos. El estado de ensueño que se desliza en la vigilia puede causar alucinaciones, convirtiendo tu habitación en una mazmorra o tu gato en un duende. Estas alucinaciones no necesariamente tienen que ser visuales. Algunos experimentan alucinaciones táctiles, cinéticas, olfativas o auditivas. Por ejemplo, la sensación inquietante de que alguien está en la misma habitación contigo es una alucinación cinética.

Las alucinaciones del intruso a menudo van acompañadas de una sensación de presión en el tórax, ansiedad y una sensación de asfixia.

La parálisis del sueño tiende a ocurrir cuando se está quedando dormido (parálisis del sueño predormital) o al despertar (parálisis del sueño posdormital). Mientras que la parálisis posdormital se asocia con la interrupción del REM, la parálisis predormital del sueño se debe a permanecer consciente mientras se duerme.

Si bien la parálisis del sueño y las alucinaciones del sueño tienden a ocurrir por separado, a veces pueden ocurrir juntas para horror de aquellos que tienen la mala suerte de experimentar esta combinación.

¿Qué causa la parálisis del sueño?

El consenso es que la parálisis del sueño es el resultado de la interrupción del sueño REM. Si esto le sucede a usted, es una señal de que su cuerpo no está pasando por las etapas del sueño correctamente.

La fase habitual del ciclo del sueño en la que se manifiesta es la fase de sueño REM. Durante el sueño No-REM, hay un aumento en el tono parasimpático y una disminución en el tono simpático, mientras que durante el sueño REM fásico, hay picos en el tono simpático. Impide el movimiento de partes del cuerpo en respuesta a los sueños y los músculos del cuerpo se paralizan temporalmente. Si el paciente alcanza la vigilia en este estado, crea la disociación entre la percepción y el control motor que es característica de la parálisis del sueño, escriben los investigadores Maheen Farooq y Fatima Anjum en un estudio que revisa la literatura sobre la parálisis del sueño.

La parálisis del sueño puede deberse a la falta de sueño, a cambios repentinos en el horario de sueño, a ciertas afecciones como narcolepsia (somnolencia excesiva) o calambres nocturnos en las piernas, así como al estrés o al trastorno bipolar. Ciertos medicamentos, como los que se usan para el TDAH o el abuso de drogas, también pueden desencadenar la parálisis del sueño.

Ningún estudio ha demostrado consecuencias a largo plazo en la salud de los pacientes que experimentan parálisis del sueño. Si bien los factores de riesgo subyacentes pueden contribuir a problemas relacionados con la salud más adelante en la vida, por ejemplo, la ansiedad presenta un riesgo de hipertensión; no hay una asociación independiente informada. Según los informes, los episodios de parálisis del sueño vienen en oleadas, y el pronóstico es bueno si los desencadenantes se manejan de manera efectiva en la mayoría de los casos, agregaron los investigadores.

La parálisis del sueño en la gran mayoría de los casos no es motivo de preocupación y no requiere tratamiento. Sin embargo, si el fenómeno es provocado por la narcolepsia o alguna otra condición subyacente, un médico puede recomendar dormir más horas por noche, usar medicamentos antidepresivos o comenzar una terapia para abordar cualquier problema de salud mental. A veces, hacer algo tan simple como cambiar de posición para dormir si duerme boca arriba puede mantener a raya la parálisis del sueño.

También vale la pena analizar nuestra rutina a la hora de acostarse, ya que cualquier actividad que realice 1 o 2 horas antes de irse a dormir puede tener un impacto dramático en la calidad de su sueño.

En pocas palabras: la parálisis del sueño generalmente es inofensiva y es causada por la interrupción del sueño, aunque en algunos casos puede estar asociada con trastornos crónicos del sueño subyacentes y problemas de salud mental. No hay necesidad de temer a los demonios o secuestradores extraterrestres cuando sabes que es solo tu mente que te juega una mala pasada y todo desaparecerá por sí solo en unos momentos.

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