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El gimpie-gimpie. Crédito: Marina Hurley.

Desde lejos, las hojas de la gympie-gympie ( Dendrocnide moroides ) parecen discretas e incluso atractivas a juzgar por su apariencia suave y peluda. Pero nada podría estar más lejos de la verdad. Esta es una de las plantas más venenosas del mundo. Un ligero roce con sus hojas es suficiente para producir un dolor inimaginable que se ha descrito como quemado con ácido caliente y electrocutado al mismo tiempo. Para empeorar las cosas, pueden pasar meses o, en algunos casos, incluso años antes de que el dolor desaparezca por completo. Algunos incluso se suicidaron, encontrando el dolor insoportable.

¿Qué es el árbol del aguijón gympie-gympie?

El arbusto punzante, miembro de la familia de las ortigas (Urticaceae ), recibe su nombre de la ciudad australiana de Gympie, un centro minero de oro establecido en la década de 1860. Es nativo de las selvas tropicales del noreste de Australia y también se encuentra en partes de Indonesia. Puede encontrarlo en los claros de la selva tropical, así como a lo largo de las líneas de arroyos y senderos.

Estos arbustos pueden crecer hasta tres metros de altura con hojas en forma de corazón, dentadas, de color verde oscuro que pueden crecer desde el tamaño de una uña hasta más de 50 cm de ancho.

El gympie-gympie es una de las cuatro especies de árboles o arbustos que pican en Australia, todos parte de la familia de la ortiga, aunque el gympie-gympie es, con mucho, el más doloroso.

Los diminutos pelos que cubren la planta gympie gympie liberan una potente neurotoxina. Crédito: hiep phamcong / Flickr / CC BY 2.0

La toxina notoriamente dolorosa se administra a través de diminutos filamentos peludos que cubren los tallos de las plantas, las hojas y las frutas de aspecto apetitoso. La punta del filamento tiene un pequeño bulbo que contiene la neurotoxina, que se rompe fácilmente y se adhiere a la piel.

Micrografía electrónica de los pelos puntiagudos. Crédito: Marina Hurley.

Tales of the gympie-gympies picadura dolorosa

El dolor causado por la picadura es legendario. AC Macmillan, un topógrafo de carreteras del norte de Queensland, informó a su jefe en 1866 de un encuentro con un gimpie-gimpie que picó a su caballo de carga. El caballo se enojó y murió a las dos horas. El folclore local abunda en cuentos de caballos que saltan de los acantilados debido a la agonía o los trabajadores forestales bebiendo hasta dormirse para aliviar el dolor horrendo.

Cyril Bromley, un ex militar australiano, describió su propio encuentro con el árbol punzante durante el entrenamiento militar en la Segunda Guerra Mundial. Bromley pasó tres semanas en el hospital donde pasó por innumerables tratamientos fallidos. Todo este tiempo, el veterano se volvió loco como una serpiente cortada por el dolor. Pero al menos vivió para contarlo. Bromley conoció a un oficial que se pegó un tiro después de una decisión poco inspirada de usar el gympie-gympie como papel higiénico.

En declaraciones a Australian Geographic , Ernie Rider contó un día inolvidable en 1963 cuando un árbol lo golpeó en la cara, los brazos y el pecho.

"Recuerdo que sentí como si hubiera manos gigantes tratando de aplastar mi pecho", dijo. Durante dos o tres días el dolor fue casi insoportable; No podía trabajar ni dormir, luego fue un dolor bastante fuerte durante otra quincena más o menos. El escozor persistió durante dos años y reapareció cada vez que me duchaba con agua fría.

No hay nada para rivalizar; es 10 veces peor que cualquier otra cosa, incluidas las garrapatas de fregar, la picazón de fregar y la picadura de gato con picazón. Los árboles que pican son un peligro real y presente.

Marina Hurley, actualmente profesora visitante en la Universidad de Nueva Gales del Sur, es una de las principales expertas del mundo en picaduras de árboles. En 1989, la pasión de Marina por la selva tropical la llevó a enterrarse en la maleza de las selvas tropicales de Atherton Tablelands en el norte de Queensland durante tres años, donde realizó trabajo de campo sobre árboles punzantes. No pasó mucho tiempo durante este trabajo de campo antes de que la picaran, una experiencia que describió en un artículo como el peor tipo de dolor que puedas imaginar.

Inmediatamente después de que una persona es picada, se siente un dolor ardiente. Sin embargo, eso es solo un aperitivo ya que el dolor máximo se alcanza después de 20 a 30 minutos.

Aunque el dolor es asombroso, lo peor de este arbusto venenoso es el hecho de que los pelos tóxicos pueden permanecer en la piel hasta por seis meses. Durante este tiempo, si la piel se presiona con fuerza o se lava con agua fría o caliente, las picaduras vuelven a aparecer. Buena suerte tomando una ducha.

No solo sientes dolor en el lugar donde te picaron, si es una picadura realmente fuerte, en unos 20 minutos tus ganglios linfáticos debajo de los brazos se hinchan y palpitan dolorosamente y se siente como si estuvieran siendo golpeados entre dos bloques de madera, escribió Hurley.

El intenso dolor punzante tanto de la picadura como de los ganglios linfáticos puede durar de 1 a 4 horas, según la especie que haya tocado, la cantidad de piel picada y la fuerza con la que haya entrado en contacto con la planta.

Marina Hurley con equipo de protección mientras realiza un peligroso trabajo de campo cerca de un gimpie-gimpie. Crédito: Marina Hurley.

Según Hurley, quien estudió las plantas Dendrocnide durante años, la estructura y función de sus pelos punzantes es similar a una aguja hipodérmica. Pero a pesar de una gran cantidad de investigación, Hurley y sus colegas aún tienen que descubrir la composición exacta de la neurotoxina de los arbustos.

Lo que sabemos con certeza es que la toxina es muy estable químicamente y resistente al calor. Esto significa que los especímenes botánicos secos que acumulan polvo en alguna colección de museo de hace 100 años siguen siendo peligrosos y pueden picarte.

Incluso si no está en contacto directo con las hojas o los tallos de los arbustos, puede sufrir una picadura grave si se encuentra cerca de ellos sin protección (es decir, guantes y mascarilla), ya que los pequeños vellos se transportan por el aire y se pueden inhalar. Esto puede causar secreción nasal, sangrado nasal e irritación de la garganta.

Algunos animales realmente los comen

Un gimpie-gimpie parcialmente comido. Crédito: Wikimedia Commons.

Hurley se embarcó originalmente en su investigación a finales de los 80 y principios de los 90 después de notar algunas hojas de Dendrocnide masticadas. ¿Cómo es posible que los animales puedan comer una planta tan dolorosamente tóxica?

Finalmente, encontró a los culpables: un escarabajo crisomélido comedor de hojas nocturno y muchos otros insectos masticadores de hojas y chupadores de savia, así como pequeños marsupiales conocidos como pademelones de patas rojas.

No está claro cómo estos animales pueden devorar la planta venenosa sin ser picados o sufrir una reacción alérgica. Quizás la investigación futura podría descubrir algunas vías biológicas que pueden conducir a un tratamiento eficaz.

El pademelon de patas rojas. Crédito: Mark Gillow/Wikimedia Commons.

Por el momento, no hay antídoto para una picadura de gimpie. Los médicos aconsejan a las víctimas que no se froten el área picada, ya que esto puede romper aún más los vellos y hacer que se extiendan más en la piel. Verter una solución 1:10 de ácido clorhídrico diluido sobre la picadura también puede ayudar un poco con el dolor. Sin embargo, las personas experimentarán un dolor insoportable pase lo que pase. Para algunas personas que trabajan como topógrafos, guardabosques y trabajadores de la madera en Australia, el gympie es un riesgo laboral grave.

Es una planta tan molesta que en 1968 un laboratorio británico de guerra biológica en el Reino Unido envió un equipo a Australia para recolectar especímenes de árboles punzantes para determinar su utilidad como arma biológica. Afortunadamente, el interés militar nunca desarrolló un arma tan espantosa que sirva como testimonio del salvajismo de los gimpies.

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