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Gondwana solía ser un supercontinente, desde hace unos 550 millones de años hasta hace aproximadamente 180 millones de años, junto con Laurasia. Gondwana incorporó la actual América del Sur, África, Arabia, Madagascar, India, Australia y la Antártida.

La Tierra es un planeta vivo.

Eso no debería sorprender a nadie después de todo, nuestro planeta está lleno de vida en la superficie. Pero va más allá de eso, literalmente. La atmósfera, el campo magnético que impide que la radiación solar nos fría con vida, el terreno en el que vivimos, todo ello es producto de procesos vivos que tienen lugar bajo la superficie.

Para la mayoría de las personas, el mundo que nos rodea parece un lugar muy estable. Su forma parece, perdón por el juego de palabras, grabada en piedra. Pero los continentes que conocemos hoy son solo un arreglo temporal, y se veían muy diferentes en la historia anterior de la Tierra.

Sea lo suficientemente paciente, y verá que la tierra misma cobra vida, se mueve, separándose o uniéndose por todo el planeta. Esta es la historia del último de una raza de titanes geológicos, un supercontinente al que llamamos Gondwana.

Una tierra diferente

Hace unos 500 millones de años, durante el período Ediacarano tardío, los movimientos tectónicos unieron a África, América del Sur, Australia, la Antártida, India, la Península Arábiga y Madagascar en un solo y enorme pedazo de tierra. Esta era la primera versión de Gondwana, que se extendía desde el ecuador casi hasta el polo sur. Sin embargo, su clima era templado, ya que el mundo era un lugar más cálido en ese entonces. Los organismos multicelulares se habían desarrollado en ese momento, pero eran primitivos. Los pocos fósiles que hemos encontrado de este período muestran una biota que consta de gusanos segmentados, criaturas redondas que se asemejan a las medusas modernas y organismos con forma de fronda.

Con el tiempo, más continentes chocaron con este Gondwana primitivo para formar Pangea, la Tierra entera, hace aproximadamente 300 millones de años. Era inmenso por cualquier tramo de la imaginación, toda la masa terrestre de los planetas estaba fusionada en un bloque que dominaba el hemisferio sur, rodeado por el océano más grande de la historia. Luego, de 20 a 70 millones de años después, las columnas de magma del núcleo de la Tierra comenzaron a quemar la corteza como un soplete, creando una brecha entre lo que hoy conocemos como África, América del Sur y América del Norte.

Etapas de ruptura de Pangeas.
Créditos de la imagen Servicio Geológico de EE. UU.

Las células de convección asociadas con estos penachos ensancharon la fisura en un océano de Tethys completamente desarrollado, separando un supercontinente del norte llamado Laurasia, hoy América del Norte, Europa y Asia, de uno del sur, nuestro Gondwana completamente formado. Ha perdido algunas de sus partes originales a Laurasia, como Florida y partes de Georgia, pero aún contiene todas las masas de tierra que vemos hoy en el hemisferio sur. Estamos ahora en el período Jurásico. Los dinosaurios deambulan, la mayor parte del mundo está cubierto de exuberantes bosques tropicales y los últimos supercontinentes están a punto de romperse.

No eres tú, es la tectónica

Sin embargo, la ruptura no sucedió de inmediato. Gondwana se fragmentó en etapas. En algún momento entre hace 170 y 180 millones de años, el África moderna y América del Sur comenzaron a separarse del resto de Gondwana. Permanecieron fusionados durante unos 30 a 40 millones de años hasta que la falla del Atlántico Sur los separó, abriendo el océano (con el mismo nombre) entre ellos.

Es por eso que la costa este de América del Sur y la costa occidental de África parecen encajar perfectamente en un punto, en realidad lo hicieron.

América del Sur y África con la ubicación aproximada de sus cratones (partes antiguas y estables de la corteza) del Mesoproterozoico (más de 1,3 Ga).
Créditos de imagen Woudloper / Wikimedia.

Aproximadamente al mismo tiempo que se abría el Rift del Atlántico Sur, la parte más oriental del continente, Madagascar e India, se separó del resto, abriendo el Océano Índico central. Los dos permanecieron fusionados hasta finales del período Cretácico, después de lo cual India se dirigió directamente a Eurasia hace 50 millones de años, la colisión entre los dos fue tan violenta que levantó el Himalaya.

En este punto, básicamente todo lo que queda de la antigua Gondwana es Australia y la Antártida, demasiado poco para ser contado como un supercontinente. Sin embargo, permanecieron fusionados hasta hace unos 45 millones de años. Después de eso, la Antártida se movió hacia el sur y se congeló (debido a una combinación del enfriamiento del clima y el cambio de las corrientes oceánicas alrededor de las nuevas masas terrestres) y Australia se fue a la deriva hacia el norte, chocando con el sur de Asia. La colisión todavía se está produciendo en la actualidad, ya que la placa australiana avanza hacia el norte a una velocidad de unos 3 centímetros (1,2 pulgadas) al año.

Placas tectónicas de hoy. Las flechas rojas indican la dirección principal del movimiento.
Créditos de la imagen Servicio Geológico de EE. UU.

Todavía no sabemos exactamente qué causó que el continente se rompiera. Una teoría sostiene que se formaron puntos calientes debajo de él, creando grietas que separaron al supercontinente. Sin embargo, en 2008, investigadores de la Universidad de Londres sugirieron que Gondwana se dividió en dos placas tectónicas, que luego se fragmentaron aún más.

Cómo nos dimos cuenta de todo esto

El extraño parecido entre la forma del oeste de África y el este de América del Sur fue notado oficialmente por primera vez por Sir Francis Bacon en 1620 cuando se dispuso de mapas precisos de los dos continentes. En 1912, Alfred Wegener, un meteorólogo alemán, propuso que los dos continentes formaban un solo cuerpo en un punto, de hecho, fue el primero en visualizar el gran supercontinente Pangea. Sin embargo, los geólogos de la época criticaron fuertemente su teoría, citando su falta de formación formal en el campo. Los geólogos entonces no podían creer que algo tan grande como un continente pudiera moverse; simplemente carecían del conocimiento de un sistema que explicaría cómo podría suceder esto; no tenían forma conocida de recrear de manera confiable los movimientos.

Alexander Du Toit, un geólogo sudafricano, elaboró ​​más la teoría en su libro de 1937 Our Wandering Continents . Al ver la oposición que encontró la teoría de Wegener, cuidadosamente acumuló evidencia de que los dos continentes vinculan la ocurrencia de depósitos glaciales (o tillitas) y estratos rocosos en ambos lados del Atlántico, así como una flora y fauna fósil similar que se encuentra exclusivamente en los continentes del sur. especialmente la especie de helecho Glossopteris . Su teoría ganó terreno entre los científicos del hemisferio sur, pero aún así fue muy criticada por los geólogos del hemisferio norte. Imaginaron puentes terrestres que se extendían de continente a continente para explicar cómo se podía encontrar una especie en ambos lados de un océano, incluso hasta el punto en que estos puentes rodearían continentes enteros.

Sin embargo, la teoría de la tectónica de placas fue ampliamente adoptada en la década de 1960 cuando se formó la hipótesis de VineMatthewsMorley siguiendo las mediciones del paleomagnetismo (o magnetismo fósil) del fondo de los océanos. Estas mediciones registraron las propiedades magnéticas almacenadas en las rocas del fondo del océano a medida que se formaban con el tiempo, lo que demuestra que las áreas de grietas agregan material nuevo a las placas oceánicas, separando los continentes.

Esto consolidó la teoría de las placas tectónicas y, además, nos ayudó a comprender cómo se movieron estas inmensas masas de tierra en el pasado, incluido cómo surgió Gondwana y finalmente se dividió.

Cómo se forman las bandas magnéticas en el fondo del mar.
Créditos de imagen Chmee2 / Wikimedia.

Ido-dwana

Gondwana es el último de los supercontinentes que el mundo ha visto hasta ahora. Las placas se están formando y consumiendo hoy en día, tal como lo han hecho desde que la corteza terrestre se enfrió hasta convertirse en un sólido. Los mismos procesos tectónicos que hicieron y destrozaron Gondwana y los supercontinentes antes de que funcionen igual, impulsados ​​por la enorme cantidad de calor atrapado en las profundidades de la Tierra. Seguirán machacando continentes, por lo que está casi garantizado que se formará un nuevo supercontinente en el futuro.

Pero teniendo en cuenta los marcos de tiempo con los que trabaja la geología, probablemente no estaríamos por más tiempo para verlo suceder.

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