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Foto del supuesto Monstruo del Lago Ness de 1934 publicada en The Daily Mail . Más tarde resultó ser un engaño relacionado con un submarino de juguete.

Durante al menos 1.500 años, las Tierras Altas de Escocia han sido el hogar de uno de los mitos más misteriosos del mundo, el del infame Monstruo del Lago Ness.

A pesar de los miles de supuestos avistamientos de una gran criatura parecida a un reptil que sobresale su largo cuello por encima de la superficie del lago Ness, un gran lago cerca de Inverness, Escocia, cualquier esfuerzo por producir evidencia creíble de la bestia de agua dulce ha resultado infructuoso.

Cómo creció la leyenda del Monstruo del Lago Ness

Las primeras menciones de una figura parecida a Nessie en Escocia datan de la antigüedad. En el siglo I d.C., el Imperio Romano intentaba conquistar tierras al norte de Inglaterra, pero se encontraron con la resistencia de los pictos, un grupo de pueblos de habla celta llamados así por su costumbre de pintarse el cuerpo con tinte (del latín picti , pintado).

Además de ser reconocidos como feroces guerreros, Escocia tiene la distinción de nunca caer ante los ejércitos invasores de Roma, a pesar de que los romanos intentaron conquistarlas en numerosas ocasiones, los pictos dejaron intrigantes piedras esculpidas en pie. Algunos de ellos se encuentran alrededor del lago Ness y representan varios animales nativos de Escocia de una manera realista, todos menos uno.

Las tallas de este animal no identificado, realizadas por los antiguos habitantes de las Tierras Altas de Escocia hace unos 1.500 años, son la evidencia más temprana de que el lago Ness alberga una extraña criatura acuática.

Uno de los animales representados en las tallas pictas es una extraña criatura con un pico alargado y que parecen aletas en lugar de pies. Algunos lo han llamado elefante nadador, pero más tarde muchos atribuyeron estas antiguas representaciones de un misterioso animal acuático como la primera evidencia de una idea del Monstruo del Lago Ness.

Loch Ness es el cuerpo de agua dulce más grande y el segundo más profundo de las Islas Británicas. Siendo tan imponente, no sorprende ver que el lago Ness ocupa un papel central en el folclore escocés, en el que se le asocia con varios animales míticos. Entre ellos se encuentran los llamados caballos de agua, también conocidos como kelpies de agua. Según una versión del mito de los caballos de agua, estas criaturas mágicas atraen a los niños pequeños al agua ofreciéndoles paseos en la espalda. Pero una vez que los niños suben a bordo, sus manos se pegan al caballo de agua y son arrastrados a las profundidades del agua hasta su muerte, sin dejar rastro excepto sus hígados que llegan a la orilla al día siguiente.

Uno de los relatos escritos más antiguos de una referencia asociada con una criatura parecida al monstruo del Lago Ness data del año 565 d. se dirigía a visitar a un rey picto cuando de repente se detuvo a lo largo de la orilla del lago Ness deslumbrado por una vista increíble. Un hombre que nadaba en el lago fue atacado por una gran bestia, y Columba reaccionó de inmediato, levantando la mano e invocando el nombre de Dios, ordenando al monstruo que retrocediera a toda velocidad. El monstruo de agua dulce cumplió y la vida del hombre se salvó.

Hay alrededor de una docena de leyendas de este tipo, pero la leyenda moderna del Monstruo del Lago Ness se remonta a principios de la década de 1930.

El 2 de mayo de 1933, el Inverness Courier publicó un artículo que informaba cómo una pareja local vio un enorme animal rodando y sumergiéndose en la superficie del lago. El editor del periódico escocés usó el término monstruo para referirse a la criatura reportada por la joven pareja, y la designación se mantuvo desde entonces.

Durante este tiempo, se acababa de completar una nueva carretera a lo largo de la costa, que ofrecía una vista clara sin precedentes del lago desde el lado norte. Pronto, otros periódicos de Gran Bretaña enviaron a sus corresponsales a este intrigante lago escocés. Los programas de radio se interrumpían regularmente para traer las últimas noticias que consistían en rumores y entrevistas con lugareños del lago.

A fines de 1933, durante el pico de la histeria del Monstruo del Lago Ness, un circo británico ofreció una recompensa de 20,000 (con un valor de casi 1,5 millones en dinero actual) por la captura de la bestia. Naturalmente, esto llevó a miles de personas a acudir en masa al lago escocés, acampar en sus orillas e incluso aventurarse en pequeños botes con la esperanza de capturar un vistazo de la criatura de cuello largo.

En medio de esta confusión, naturalmente hubo algunos que buscaron sacar provecho de toda esta atención. En 1934, el London Daily Mail publicó una foto que supuestamente mostraba al legendario Monstruo del Lago Ness. Más tarde, en la década de 1990, se reveló que la foto era un engaño elaborado: el monstruo no era más que un submarino de juguete con una cabeza y un cuello falsos.

El cazador de caza mayor Marmaduke Wetherell.

Más tarde, en diciembre, el London Daily Mail contrató al actor, director de cine y renombrado cazador de caza mayor Marmaduke Wetherell para rastrear al Monstruo del Lago Ness. Como era de esperar, la campaña lanzada por la misma sala de redacción que proliferó el engaño de la foto fue dudosa, por decir lo menos. Convenientemente, después de unos pocos días, Wetherell encontró huellas recientes dejadas por un animal grande de cuatro dedos. Hizo moldes y los envió al Museo de Historia Natural de Londres, confiando en que los científicos confirmarían que las huellas las había hecho Nessie.

Mientras tanto, el Daily Mail publicó rápidamente la historia de las huellas, con un titular dramático: EL MONSTRUO DEL LAGO NESS NO ES UNA LEYENDA SINO UN HECHO. En respuesta, miles de personas inundaron el lago Ness y reservaron todas las habitaciones gratuitas en hoteles cercanos en Inverness solo para poder ver a la bestia mítica.

El Monstruo del Lago Ness ha sido noticia de primera plana en todo el mundo durante más de 60 años.

El análisis del Museo de Historia Natural finalmente regresó y en realidad era lo que cabría esperar. Los zoólogos allí dijeron que las huellas fueron hechas por un hipopótamo, que obviamente no está deambulando por la naturaleza en Escocia. En cambio, las huellas fueron hechas usando una pata de hipopótamo disecada por un agente nefasto que buscaba crear otro engaño. No está claro si Wetherell fue realmente el perpetrador del engaño o simplemente una víctima crédula, pero el Daily Mail parece haberse beneficiado de la exageración.

Pero este vergonzoso episodio hizo estallar la burbuja de publicidad en torno al monstruo del Lago Ness. En las décadas posteriores, ningún científico serio que se precie tomaría en serio cualquier investigación sobre la actividad anómala en el lago vinculado a Nessie. Sin embargo, algunos científicos ocasionalmente desestimarían los informes de animales extraños en el lago, señalando que cuando no eran engaños, los avistamientos se debieron a ilusiones ópticas causadas por estelas de botes, mareas negras, troncos flotantes, nutrias, patos, etc. o venado nadador.

¿El verdadero Monstruo del Lago Ness es un ictiosaurio?

De hecho, existieron monstruos marinos reales en el lago Ness hace unos 170 millones de años.

Los ictiosaurios eran reptiles marinos depredadores que nadaban en los océanos del mundo mientras los dinosaurios caminaban por la tierra.

En 1966, un paleontólogo aficionado llamado Norrie Gillies descubrió los fósiles de un ictiosaurio de 13 pies de largo mientras paseaba cerca de la central eléctrica de Storr Lochs en Edimburgo. Gillies envió una carta al Museo Real Escocés y se envió un equipo para investigar el fósil.

Pero los fósiles estaban encerrados en roca y resultaron difíciles de estudiar en ese momento, razón por la cual permanecieron olvidados en un almacén del museo hasta 50 años después, cuando el hijo de Gillies, Allan Gillies, instó a Stephen Brusatte, profesor de la Universidad de Edimburgo, para retomar el análisis de los fósiles de ictiosaurio por el bien de su padre.

Los investigadores utilizaron nuevas técnicas para liberar el fósil de la roca circundante y reconstruir el marco del ictiosaurio. De esta manera, se enteraron de que los fósiles probablemente pertenecen a una nueva especie de ictiosaurio, aunque aún no está claro dónde cae exactamente dentro del árbol de la vida.

Los restos fosilizados de un ictiosaurio de 170 millones de años, apodado The Storr Lochs Monster, finalmente se han puesto a disposición para su exhibición después de haber estado almacenados durante más de 50 años. Crédito: Ryan Somma (ictiosaurio subido por FunkMonk)/Wikimedia Commons.

Mientras los dinosaurios vagaban por la tierra, los ictiosaurios eran los reyes de los mares. Según la evidencia fósil, aparecieron por primera vez hace aproximadamente 250 millones de años y al menos una especie sobrevivió hasta hace unos 90 millones de años.

Su cuerpo parecido a un delfín presentaba una pequeña aleta de vela en la espalda y aletas avanzadas que permitían a la criatura nadar a altas velocidades, tal vez tan rápido como 33 km por hora (21 mph). También tenía un hocico muy largo lleno de cientos de dientes afilados.

Los paleontólogos han tenido la suerte de encontrar una gran cantidad de fósiles de ictiosaurios. Gracias a estos hallazgos, hemos llegado a saber que la antigua criatura marina tenía grandes huesos del oído que le permitían localizar presas y depredadores, o que solía dar a luz crías vivas en lugar de poner huevos como lo haría un pez. Eventualmente, Ichthyosaurus fue superado por la llegada de animales marinos mejor adaptados, como pliosaurios y plesiosaurios.

La gente no se da cuenta de que los monstruos marinos REALES solían existir, dijo a la AFP Steve Brusatte, de la Escuela de Geociencias de la Universidad de Edimburgo.

Eran más grandes, aterradores y fascinantes que el mito de Nessie. El nuevo fósil es uno de ellos. ¡En realidad vivió en Escocia hace 170 millones de años!

Dado que los fósiles se asemejan al mito de Nessie, los científicos han apodado al espécimen de la Isla de Skye como los Monstruos de Storr Lochs. Según algunas teorías, Nessie podría ser descendiente de un reptil acuático que quedó atrapado en el lago. Basta con decir que no hay evidencia real de que tal cosa haya ocurrido. Así es como lo sabemos con certeza.

Bien, ¿qué tal una anguila gigante?

En 2019, investigadores de la Universidad de Otago, en Nueva Zelanda, realizaron análisis de ADN en muestras de agua del lago Ness. Los datos de ADN ambiental (eDNA) muestran que no hay evidencia de secuencias de reptiles en las muestras. Podemos estar bastante seguros de que probablemente no haya un reptil escamoso gigante nadando en el lago Ness, dijo a CNN el profesor Neil Gemmell, genetista de la Universidad de Otago.

En cambio, los científicos encontraron grandes cantidades de ADN de anguila. Las anguilas son realmente muy abundantes en el sistema de lagos, y el gran volumen fue bastante sorprendente. Normalmente crecen entre cuatro y seis pies de largo, y algunas personas afirman haber visto algunos organismos que son mucho más grandes que eso.

Los investigadores admiten, sin embargo, que este tipo de investigación genética es tan buena como nuestras referencias.

Loch Ness es enorme y dado que las señales de eDNA en el agua se disipan rápidamente, durando días o semanas como máximo, existe la posibilidad de que haya algo presente que no detectamos porque tomamos muestras en los lugares equivocados en el momento equivocado, o nuestro metacódigo de barras El método no pudo detectar a Nessie porque la secuencia no pudo coincidir con nada en las bases de datos de secuencias.

Dicho esto, es imposible probar una negativa ya que la ausencia de evidencia no es necesariamente evidencia de ausencia.

Nuestra investigación, como todas las anteriores, no tiene pruebas definitivas del monstruo. Demostrar que algo no existe es prácticamente imposible. Sin embargo, tenemos otra teoría para probar, la de la anguila gigante, y puede valer la pena explorarla con más detalle.

Independientemente de si crees o no en el Monstruo del Lago Ness, lo cierto es que es un símbolo de Escocia que atrae mucho turismo al país. Y dado que a la gente le encanta un buen misterio, el mito de Nessie no desaparecerá pronto.

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