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El ajolote. Créditos de la imagen: Bouboulski.

El ajolote ( Ambystoma mexicanum ), también conocido como el pez caminante mexicano, es quizás la salamandra más reconocible del mundo. Comúnmente se mantiene como mascota y se utiliza para la investigación científica, sin embargo, las poblaciones naturales se han reducido drásticamente, y se estima que solo unos pocos cientos viven en la naturaleza ahora.

Los ajolotes se ven diferentes de la mayoría de las otras salamandras porque son neoténicos. Esto significa que incluso cuando se vuelven adultos, mantienen los rasgos que normalmente solo se ven en los juveniles; conservan sus branquias y viven en el agua toda su vida. En contraste, la mayoría de las otras salamandras pierden sus branquias y viven en tierra. Son nativos del lago Xochimilco y del lago Chalco, sin embargo estos lagos ya no existen. La Ciudad de México se construyó encima de ellos y en su mayoría estaban drenados. Todo lo que queda de Xochimilco son canales, que ahora son el único hábitat adecuado para los ajolotes.

La mayoría de los ajolotes en la naturaleza son negros o marrones, pero las mascotas suelen ser albinas. Los albinos son muy raros en la naturaleza, pero les gustan a los criadores y, a menudo, se cruzan entre sí. Los ajolotes están muy estrechamente relacionados con las salamandras tigre ( Ambystoma tigrinum ) y muchos ajolotes en cautiverio se han cruzado con salamandras tigre. Por lo tanto, están tan estrechamente relacionados que pueden producir descendencia viable juntos. Sin embargo, a diferencia de los ajolotes, las salamandras tigre maduran y luego viven en la tierra.

Los ajolotes son muy interesantes para la investigación científica. En primer lugar, pueden regenerar extremidades y órganos, incluido el tejido cerebral. Quizás este rasgo se deba a que están continuamente en forma embrionaria. Cuando los ajolotes se lesionan, las células cercanas se convierten en células madre y otras células de todo el cuerpo son llamadas al sitio de la lesión. Todos los tejidos se desarrollan casi de la misma manera que cuando la salamandra aún se estaba desarrollando en el huevo. En contraste, las heridas humanas simplemente se cubren con tejido de piel. Los científicos están tratando de aprender del ajolote cómo regenerar tejido humano dañado.

Ajolote leucístico. Créditos de imagen: th1098.

Los ajolotes son fáciles de estudiar porque sobreviven fácilmente y tienen células muy grandes. Las células tienen una pigmentación diferente, por lo que es más fácil seguirles el rastro que las células humanas, que son más difíciles de distinguir entre sí. Se utilizan como modelos para el desarrollo y el cáncer. Un aspecto desafiante al usarlo para la investigación es el gran tamaño de su genoma, que es aproximadamente diez veces más grande que el genoma humano. Las salamandras ya han contribuido a muchos descubrimientos científicos importantes, como el funcionamiento y el desarrollo de las células y los órganos en los vertebrados, las causas de la espina bífida en los humanos y el descubrimiento de las hormonas tiroideas. Este último descubrimiento es particularmente interesante. Los investigadores en la década de 1920 alimentaron ajolotes con tejido tiroideo de animales de ganado. Las hormonas hacen que los ajolotes crezcan y pierdan las branquias y la piel de las larvas. Los ajolotes ocasionalmente también maduran solos.

Un gran problema es que todos los ajolotes en cautiverio se han cruzado durante mucho tiempo y son muy endogámicos. La mayoría se han criado a partir de 34 salamandras capturadas en 1863. Esto las hace muy vulnerables a las enfermedades y una enfermedad podría acabar con todas. Por lo tanto, es fundamental proteger la población silvestre para mantener la diversidad genética evitando que la especie se convierta en endogamia. Desafortunadamente, la situación es crítica. Los dos problemas principales son los peces no nativos, que se los están comiendo, y la contaminación del agua. Se necesita una acción inmediata para protegerlos de la extinción.

Los investigadores están tratando de trabajar con los pescadores para eliminar los peces no nativos y abordar el problema de la contaminación del agua, pero tienen problemas para encontrar suficiente dinero para llevar a cabo su investigación. Es una misión desafiante, pero con suerte una que tendrá éxito al final.

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