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La edad de la Tierra es de 4,54 mil millones de años más o menos 1% (0,05 mil millones de años). Pero, ¿cómo sabemos esto?

La espiral del tiempo (a través de Wikipedia)

La gente ha estado tratando de estimar la edad de la Tierra durante miles de años. Todas las mitologías tienen sus propios mitos de creación, mientras que algunos pensadores antiguos como Aristóteles pensaron que nuestro planeta era eterno. En 1654, el arzobispo James Ussher de Irlanda calculó la edad de todas las generaciones bíblicas e informó que la Tierra tenía 4004 años. Por supuesto, nada de eso es cierto, pero ¿cómo lo sabemos?

Primeros cálculos

Antes de la ciencia moderna, la edad de la Tierra seguía siendo prácticamente desconocida. En 1862, el físico Lord Kelvin publicó los primeros cálculos completos, ubicando la edad de los planetas entre 20 millones y 400 millones de años. Supuso correctamente que la Tierra se formó como un objeto completamente fundido y trató de determinar la cantidad de tiempo que tardaría en enfriarse hasta la temperatura actual.

Representación artística de la Tierra primordial (a través de Wikipedia)

A los biólogos y geólogos les costó mucho aceptar esta teoría para ambos campos, el tiempo era demasiado corto para ser plausible. Pero otros físicos, incluido el hijo de Darwin, apoyaron la teoría, situando la edad entre 20 y 40 millones de años. Sin embargo, los cálculos eran erróneos porque no tenían en cuenta el calor producido por la desintegración radiactiva, un proceso entonces desconocido para la ciencia. En 1900, John Joly calculó la velocidad a la que los océanos deberían haber acumulado sal a partir de los procesos de erosión y llegó a una edad de unos 100 millones de años, pero eso también estaba muy lejos. No fue hasta que la ciencia se desarrolló mucho más que los medios para estimar adecuadamente la edad de la Tierra estuvieron disponibles.

Datación radiométrica

Toda la materia está formada por elementos atómicos, cada uno con su propio elemento atómico. Sin embargo, algunos átomos también son isótopos, lo que significa que tienen más (o menos) neutrones en el núcleo. Algunos de ellos son intrínsecamente inestables, lo que significa que sufrirán una desintegración radiactiva y se transformarán en un isótopo diferente. Es imposible saber cuándo se desintegrará un átomo, pero si tiene suficientes átomos, la tasa de desintegración se puede calcular y describir mediante un parámetro conocido como vida media, que generalmente se expresa en unidades de años. Muchas rocas contienen isótopos radiactivos y el proceso de descomposición genera elementos exóticos. Si mide la concentración de elementos exóticos y conoce la vida media, entonces puede estimar la edad de la roca.

Imagen vía Life Sci.

Hubo mucho entusiasmo en torno a la datación radiométrica a principios del siglo XX, pero después de una serie de cálculos erróneos y errores pequeños pero significativos, la mayoría de la gente se dio por vencida. Pero un geólogo británico llamado Arthur Holmes no se dio por vencido. Finalmente, fue pionero en el uso de la datación radiométrica de minerales y fue el primer geólogo en comprender que se había pasado por alto un factor: la convección del manto. Su investigación no solo implementó la datación radiométrica como un método de datación viable, sino que también allanó el camino para la aceptación de la tectónica de placas. Holmes publicó La edad de la Tierra, una introducción a las ideas geológicas en 1927 en la que presentó un rango de 1,6 a 3,0 mil millones de años, una estimación suficientemente precisa para el tiempo.

Las técnicas continuaron ajustándose, especialmente en la década de 1960, con pruebas realizadas en una serie de materiales más finos. Los investigadores hicieron retroceder aún más la edad de la Tierra, y finalmente comenzaron a girar alrededor de los 4.500 millones de años.

Usando meteoritos

Un geoquímico estadounidense llamado Clair Cameron Patterson usó la datación plomo-plomo en varios meteoritos, incluido el meteorito Canyon Diablo, y publicó sus datos en 1956. La edad que obtuvo fue de 4550 millones de años, una diferencia del 1 % con respecto al valor aceptado en la actualidad. Se cree que algunos meteoritos consisten en el mismo material que el disco de acreción inicial de la Tierra y, por lo tanto, su edad y la edad de la Tierra son similares.

El meteorito Canyon Diablo (a través de Wikipedia)

Esta edad ha sido confirmada por cientos de otras determinaciones posteriores, tanto de muestras terrestres como de otros meteoritos. Las muestras de meteoritos muestran una extensión de 4530 a 4580 millones de años, y esta brecha se interpreta como la formación de la nebulosa solar y el colapso en el disco solar que formó el Sol y la Tierra.

La tectónica de placas recicla continuamente la corteza terrestre, y todavía no hay rocas primordiales disponibles en la superficie (o si las hay, aún no las hemos encontrado). Los minerales de circón nos mostraron que la Tierra tiene al menos 4374 millones de años, pero definitivamente podría ser más antigua.

La edad de la tierra

Entonces, como se mencionó en el primer párrafo, la edad aceptada de la Tierra es de 4,540,050 millones de años. Lo sabemos a través de la datación radiométrica, que es el mejor método disponible para evaluar esta edad.

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