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Al igual que Treebeard the Ent afirma ser la criatura más antigua de la Tierra Media, los árboles se encuentran entre los seres vivos más antiguos de la Tierra real. El árbol más antiguo depende de lo que cuentes como árbol, pero oscila entre 5000 y 80 000 años. ¡Eso es mucho tiempo!

Los árboles existen desde hace mucho tiempo porque una vida larga significa que hay más oportunidades de reproducirse. Por lo tanto, se ha seleccionado evolutivamente una vida más larga, y los árboles tienen habilidades únicas, como poder reemplazar órganos, parte del árbol puede sobrevivir incluso si el todo está dañado y su variedad de compuestos de defensa.

Hay dos tipos de árboles que debemos considerar cuando discutimos la edad de los árboles: árboles individuales y colonias clonales idénticas. Las colonias clonales se diferencian de los árboles individuales en que cada árbol de una colonia es genéticamente idéntico y está conectado a través de un sistema de raíces, por lo que puede considerarlos como un organismo, aunque puede haber muchos árboles. Las colonias clonales pueden ser viejas en su conjunto, pero ningún árbol individual es particularmente viejo.

árboles individuales

Los árboles individuales se pueden medir directamente por la edad que tienen. Por lo general, los investigadores cuentan los anillos de los árboles o estiman su edad a partir del tamaño y la tasa de crecimiento de los árboles. El tronco muestra la edad de todo el árbol (esto puede sonar obvio, pero veremos más adelante que no lo es).

El árbol más antiguo del mundo es de esta especie, un pino bristlecone. Créditos de la imagen: daveynin.

Los pinos bristlecone de la Gran Cuenca ( Pinus longaeva ) de California y Nevada encabezan la lista de los árboles más antiguos. Hay varios que tienen alrededor de 5.000 años. El más antiguo tiene 5.066 años y se encuentra en las Montañas Blancas de California. El segundo más antiguo, llamado Matusalén, tiene 4.849 años y también en California. Sus ubicaciones exactas se mantienen en secreto para protegerlos. Prometheus, que sería el tercero más antiguo, fue talado en 1964 por un investigador que no sabía cuántos años tenía.

Estos pinos no son los únicos árboles que pueden vivir mucho tiempo; También se ha encontrado que cipreses, olivos y tejos tienen más de 3000 años. Podría haber otros árboles realmente viejos, pero aún no han sido medidos.

Colonias clonales

Las colonias clonales están compuestas de árboles genéticamente idénticos que están conectados por un sistema de raíces. Aunque es posible que los árboles en sí mismos no sean tan viejos, el sistema de raíces y el organismo completo podrían ser mucho más antiguos que cualquier árbol individual. Entonces, si envejeció un solo árbol, entonces pensaría que el árbol no es tan viejo, pero si envejeció el sistema de raíces, como con la datación por radiocarbono, puede ser mucho, mucho más viejo.

Pando es uno de los organismos vivos más grandes y antiguos del mundo. Créditos de la imagen: Mark Muir.

Aquí hay algunos ejemplos de colonias de árboles clonales muy antiguas. Se cree que una colonia de álamos temblones (Populus tremuloides) en Utah llamada Pando es uno de los organismos más antiguos y más grandes del mundo. Cubre 106 acres (43 hectáreas), contiene alrededor de 40,000 árboles y tiene al menos 80,000 años. Se ha estado clonando a sí mismo durante ese período de tiempo. Sin embargo, los árboles individuales en Pando tienen solo unos 130 años. El Jurupa Oak en California es el segundo más antiguo con unos 13.000 años.

Old Tjikko, un abeto de Noruega (Picea abies), en Noruega a menudo se llama el árbol más antiguo del mundo. Sin embargo, se debe hacer la distinción de que en realidad es un árbol clonal, y si lo comparas con Pando, entonces sigue siendo una colonia bebé. El árbol vive unos 100 años, pero el sistema de raíces de Old Tjikkos tiene 9.550 años. Es probable que sea el único tronco vivo que queda de una antigua colonia que comenzó a crecer en la última Edad de Hielo. Se encontraron cuatro generaciones de restos en el sitio, todos genéticamente iguales.

Viejo Tjikko, el tallo en sí no es tan viejo (alrededor de 100 años), pero en su conjunto tiene unos 9.550 años. Créditos de la imagen: Karl Brodowsky.

Con todo, estos árboles son muy viejos. Cuando Pando comenzó a crecer, los humanos modernos recién se estaban extendiendo a Asia desde África. El árbol individual más antiguo comenzó a crecer aproximadamente al mismo tiempo que se construyó Stonehenge, se fundó Troya y reinaron los primeros faraones. Estos árboles siguen en pie como un remanente de un tiempo pasado.

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