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Descubrir exactamente lo que come un animal puede ser complicado, ya que generalmente requiere una descripción detallada del contenido de sus estómagos u observaciones que requieren mucho tiempo de cómo se alimentan en la naturaleza. Pero hay una mejor manera. Los investigadores han mapeado con precisión las mandíbulas de los saltamontes utilizando técnicas de imágenes en 3D, revelando sus hábitos alimenticios.

Crédito de la imagen: Wikipedia Commons.

Los saltamontes son insectos del suborden Caelifera en el orden Orthoptera , junto con langostas y grillos. Hay alrededor de 11,000 especies conocidas de saltamontes y la mayoría son herbívoros y comen diferentes tipos de plantas, especialmente hierba. Sin embargo, hay algunas excepciones. Algunos saltamontes son incluso carnívoros y juegan un papel importante en los pastizales y otros ecosistemas.

Las piezas bucales de los saltamontes varían según lo que comen. Algunos tienen bordes cortantes más afilados, mientras que otros tienen forma de muelas para comer alimentos duros. Hasta ahora, los investigadores han podido asignar saltamontes solo a categorías de alimentación amplias. Pero ahora, un nuevo estudio sugiere una nueva forma de ver las dietas de las especies. Los científicos tienen información limitada.

Saber qué comen los animales es fundamental para comprender los ecosistemas, pero resolver esto puede ser difícil y llevar mucho tiempo, especialmente si los animales que estudias son raros, pequeños o se mueven rápidamente, dijo Chris Stockey, autor correspondiente del estudio, en un comunicado. . Una de las ventajas de nuestro método son las poderosas comparaciones que proporciona.

Saltamontes y mamíferos

El análisis topográfico dental (el estudio detallado de la forma del diente) se usa principalmente para los dientes de mamíferos y es la primera vez que se lleva a cabo en otros animales. Para los investigadores, el método no es muy exigente y ofrece mucha buena información, ya que puede usarse en cualquier tipo de estructura similar a un diente.

Una ilustración de mandíbulas de saltamontes con diferentes paisajes adaptados para procesar diferentes dietas capturadas por métricas topográficas dentales. Los paisajes ondulados más complejos están asociados con material vegetal duro como las gramíneas. Los saltamontes con topografías más empinadas y bordes afilados de acantilados comen animales. Los saltamontes con otras dietas tienen diferentes combinaciones de estas características. Crédito: Chris Stockey/Universidad de Leicester.

La comparación de la mandíbula de los saltamontes con los dientes de los mamíferos permitió predecir la dieta de los saltamontes con un nivel de precisión del 82%, lo cual es bastante sorprendente, especialmente considerando que las piezas bucales de los mamíferos y los saltamontes han evolucionado de forma independiente durante más de 400 millones de años, Mark Purnell, coautor del estudio. autor, dijo en un comunicado.

Los investigadores midieron las formas de las piezas bucales de los saltamontes y las analizaron como si fuera la topografía de un paisaje, encontrando diferencias ligadas a la dieta. Las mandíbulas de los que comen material vegetal tienen paisajes ondulados complejos, mientras que las de los saltamontes carnívoros tienen pendientes más pronunciadas y bordes de acantilados más afilados, dijo Purnell.

Para su estudio, los investigadores utilizaron especímenes de museo. Como no han visto a estos organismos con vida, la única forma de saber sobre sus dietas habría sido diseccionarlos, un proceso lento que también puede dañar los especímenes y limitar su uso para estudios posteriores. Es por eso que este nuevo método podría ser una forma de aprender de los animales sin causarles ningún daño.

Este estudio es un gran ejemplo de la combinación de métodos analíticos modernos con muestras históricas de colecciones de museos para ayudar a comprender la biodiversidad de nuestro planeta. A medida que la tecnología avanza, se hacen posibles usos adicionales de las colecciones de los museos y este enfoque no destructivo podría revelar la información sobre la dieta de miles de especies, concluyó Ben Price, curador del Museo de Historia Natural, que no participó en el estudio.

El estudio fue publicado en la revista Methods in Ecology and Evolution.

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