La cueva donde se encontraron los fósiles que pueden pertenecer a una nueva especie de homínido. Crédito: PROYECTO DE ARQUEOLOGÍA CUEVA DEL CALLAO.

En una cueva en una pequeña isla de Filipinas, los científicos han encontrado evidencia de una nueva especie de humanos que vivió hace al menos 50.000 años. Lo llamaron Homo luzonensis , por la isla de Luzón donde se encontraron los restos. Estos homínidos eran de muy baja estatura, comparables a los Homo floresiensis , apodados hobbits, que vivían en la cercana isla indonesia llamada Flores. Si la especie se confirma mediante un análisis de ADN, los hallazgos no solo enriquecerán el árbol genealógico humano, sino que también complicarán la historia de la migración y evolución humana en Asia.

¿Otro?

Los fósiles de la isla de Luzón fueron excavados durante tres expediciones en 2007, 2011 y 2015. Dentro de la cueva de Callao de la isla, los investigadores encontraron siete dientes (cinco del mismo individuo), dos huesos de dedos, dos huesos de dedos de los pies y la parte superior de una pierna. hueso. Todos fueron fechados con al menos 50.000 años de antigüedad mediante análisis de desintegración por radiocarbono. Estos fósiles se encontraron junto con los de animales sacrificados, lo que sugiere que los habitantes de las cuevas eran al menos lo suficientemente sofisticados como para diseñar herramientas de corte y balsas para llegar a la isla desde el continente.

Individualmente, los huesos son muy similares a los de otras especies de Homo en términos de forma y tamaño. Sin embargo, en conjunto, revelan una combinación de características que ningún otro homínido comparte. Los molares del Homo luzonensis eran muy pequeños, incluso más pequeños que los de los hobbits. Sin embargo, los premolares eran relativamente grandes y tenían hasta tres raíces en lugar de una, una característica compartida por el Homo erectus. Los huesos de los dedos de las manos y los pies estaban curvados, lo que sugiere una capacidad para trepar árboles que recuerda más a los homínidos que vivieron hace dos millones de años en África.

Cinco dientes fósiles del mismo individuo tienen características inusuales que ayudaron a los investigadores a determinar que podrían estar tratando con una nueva especie humana. Crédito: PROYECTO DE ARQUEOLOGÍA CUEVA DEL CALLAO.

Estos hallazgos sugieren que el paisaje ocupado por nuestra especie alguna vez estuvo bastante poblado. Ahora sabemos que los Homo sapiens fueron contemporáneos no solo de sus famosos primos, los neandertales, sino también de los Homo floresiensis , los denisovanos (una especie que vivía alrededor de una cueva en las montañas de Altai, en el oeste de Siberia), y ahora esta quinta especie, Homo luzonensis. Esto complica dramáticamente la historia de la migración humana a Asia, lo que sugiere que varios linajes humanos ya habían ocupado el este de Asia cuando los primeros humanos modernos llegaron a China hace 80.000 años.

Un hueso del dedo del pie de Homo luzonensis, que muestra la curva longitudinal. Crédito: PROYECTO DE ARQUEOLOGÍA CUEVA DEL CALLAO.

El Homo luzonensis pesaba típicamente alrededor de 30 a 50 kilogramos, medía de 1 a 1,5 metros de altura y tenía cerebros de alrededor de un tercio del tamaño del nuestro. Al igual que los hobbits de Flores, el Homo luzonensis puede ser descendiente de poblaciones de Homo erectus que cruzaron el mar desde Asia continental hasta Luzón. El cuerpo pequeño y los rasgos esqueléticos inusuales pueden haber sido adaptaciones presionadas por el enanismo de las islas, un proceso por el cual se sabe que algunas criaturas confinadas a hábitats aislados, como las islas, se han vuelto más pequeñas con el tiempo debido a los recursos y la ecología limitados.

Reconstrucción digital del homo floresiensis, apodado el hobbit. Crédito: Wikimedia Commons.

Aún no está claro si estamos tratando con una nueva especie. El equipo de investigadores, dirigido por Florent Dtroit del Muse de lHomme de París, no pudo extraer el ADN de los fósiles. Hasta que un análisis de ADN adecuado confirme el linaje distinto, la inclusión de Homo luzonensis en el árbol genealógico humano sigue siendo cuestionable. Por ejemplo, los fósiles podrían pertenecer a híbridos producto del mestizaje entre dos o más especies de Homo anteriores. O quizás las poblaciones de Homo erectus que llegaron a Luzón simplemente adquirieron algunos rasgos que los hicieron más adaptados a su entorno, en lugar de especiarse.

Sin embargo, los hallazgos siguen siendo increíblemente emocionantes. Es sorprendente escuchar que nuestra especie vivió al mismo tiempo que otros cuatro linajes humanos y tal vez interactuó con ellos. Qué espectáculo debe haber sido para la vista.

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