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Los famosos brazos diminutos del Tyrannosaurus rex pueden haberse vuelto tan diminutos para proteger al depredador de amputaciones accidentales o incluso intencionales durante los frenesíes de alimentación.

Imagen vía Pixabay.

Pídale a la gente en la calle que nombre un dinosaurio temible, y es probable que T-rex se mencione mucho. Aún así, este rey de los dinosaurios (rex significa rey en latín) tenía una característica menos que distinguida: sus brazos ridículamente cortos. Los investigadores, así como los estudiantes, alumnos o simples aficionados a los dinosaurios, se preguntan, en un momento u otro, por qué este enorme dinosaurio tenía los brazos tan cortos. Un nuevo estudio intenta responder precisamente a eso.

Según los hallazgos, T. rex podría haber evolucionado para tener brazos cortos para la salud y la seguridad en el lugar de trabajo.

Abreviatura de una causa

¿Qué pasaría si varios tiranosaurios adultos convergieran en un cadáver? Tienes un montón de cráneos masivos, con mandíbulas y dientes increíblemente poderosos, desgarrando y masticando carne y huesos justo a tu lado. ¿Qué pasa si tu amigo cree que te estás acercando demasiado? Podrían advertirte que te alejes cortándote el brazo, dijo el autor principal Kevin Padian, distinguido profesor emérito de biología integrativa en la Universidad de California, Berkeley, y curador del Museo de Paleontología de la UC (UCMP).

Por lo tanto, podría ser un beneficio reducir las extremidades anteriores, ya que de todos modos no las estás usando en la depredación.

No faltan hipótesis sobre por qué los brazos del tiranosaurio rex eran tan cortos; estos cubren todo, desde el apareamiento hasta la captura de presas o alguna otra función depredadora. Pero ninguna de estas ideas ha logrado imponerse sobre las demás, o reunir cantidades particularmente grandes de apoyo. Padian cree que los investigadores han estado atacando mal el tema hasta ahora. En lugar de preguntar para qué propósito evolucionaron los brazos cortos de los dinosaurios, deberíamos pensar en qué beneficio fueron estos brazos para el animal.

Su hipótesis es que los brazos de T. rex se hicieron tan pequeños para evitar la amputación accidental o intencional durante el frenesí de alimentación de una manada de estos dinosaurios. Las heridas graves, como la pérdida de una extremidad por un compañero de manada demasiado ansioso o agresivo, pueden provocar complicaciones potencialmente mortales, como hemorragia, shock o infección, explica Padian.

Agrega que los ancestros de los tiranosaurios tenían brazos más largos, lo que sugiere que la transición hacia extremidades más cortas con menos movilidad y fuerza articular tenía un propósito, de lo contrario, la compensación no habría dado a los animales una ventaja evolutiva. Por contexto, un T. rex de 45 pies de largo (13,7 metros) tendría un cráneo de 5 pies de largo (1,5 metros) pero brazos de solo 3 pies (0,9 metros) de largo, lo que equivale a un tiranosaurio de 6 pies. (1,8 metros) de alto humano con brazos de 5 pulgadas (12,7 cm).

Este cambio habría afectado tanto al T. rex , que vivió en América del Norte a finales del Cretácico, como a sus especies afines de abelisáuridos y carcarodontosáuridos, que se distribuyeron por América del Sur y Eurasia, respectivamente, a principios y mediados del Cretácico. .

Todas las ideas que se han presentado sobre esto no se han probado o son imposibles porque no pueden funcionar, dijo Padian. Y ninguna de las hipótesis explica por qué los brazos se harían más pequeños; lo mejor que podrían hacer es explicar por qué mantendrían el tamaño pequeño. Y en todos los casos, todas las funciones propuestas habrían sido mucho más efectivas si no se hubieran reducido las armas.

Padian admite que su hipótesis, así como cualquier otra sobre este tema, sería difícil de probar tanto tiempo después de la extinción de los dinosaurios. Aún así, según las teorías recientes de que el tiranosaurio rex cazaba en manadas, la hipótesis que presenta parece tener algún mérito.

Varios sitios de canteras importantes descubiertos en los últimos 20 años conservan juntos tiranosaurios adultos y juveniles, dijo. Realmente no podemos suponer que vivieron juntos o incluso murieron juntos. Solo sabemos que fueron enterrados juntos. Pero cuando encuentra varios sitios con los mismos animales, esa es una señal más fuerte. Y la posibilidad, que ya han planteado otros investigadores, es que estuvieran cazando en grupo.

La hipótesis de Padian parece tener algunos análogos hoy. Cita a los lagartos gigantes del dragón de Komodo ( Varanus komodoensis ) de Indonesia, que cazan en grupos. Los individuos más grandes descienden sobre el cadáver después de una cacería, dejando solo restos modestos para los dragones más jóvenes y pequeños. Los cocodrilos también pueden causarse lesiones graves entre sí durante la alimentación.

Un elemento que podría ayudar a impulsar la hipótesis es revisar los fósiles de T. rex de museos de todo el mundo en busca de marcas de mordeduras en sus extremidades delanteras. Dicho esto, un porcentaje muy bajo de especímenes de una especie se fosilizan alguna vez, por lo que podríamos estar buscando una aguja en un pajar.

Las heridas por mordedura en el cráneo y otras partes del esqueleto son bien conocidas en los tiranosaurios y otros dinosaurios carnívoros, dijo. Si se encontraron menos marcas de mordidas en las extremidades reducidas, podría ser una señal de que la reducción funcionó.

Lo primero que quería hacer era establecer que las ideas funcionales prevalecientes simplemente no funcionan. Eso nos lleva de vuelta al punto de partida. Entonces, podemos adoptar un enfoque integrador, pensando en la organización social, el comportamiento alimentario y los factores ecológicos, aparte de las consideraciones puramente mecánicas.

El artículo Por qué las extremidades anteriores del tiranosaurio eran tan cortas: una hipótesis integradora se ha publicado en la revista Acta Palaeontologica Polonica .

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