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Crédito: Giphy

Marte a menudo se llama el Planeta Rojo por razones obvias. Pero, ¿qué le da a nuestro planeta vecino este tono distintivo? Si bien a veces se hace referencia a la Tierra como la canica azul porque está cubierta principalmente por océanos y tiene una atmósfera espesa, lo que le da una apariencia azul, Marte está cubierto de una gran cantidad de óxido de hierro, estos son los mismos compuestos que dan a la sangre y al óxido su color distintivo. . A la luz de esto, no es casualidad que Marte, que ocasionalmente aparece como una estrella roja brillante, haya recibido su nombre del dios griego de la guerra.

Su superficie polvorienta y rica en hierro le da a Marte su famoso color rojo. Debajo de la superficie polvorienta, que tiene entre unos pocos milímetros y dos metros de profundidad, hay lava endurecida compuesta principalmente de basalto. Crédito: NASA

No está del todo claro cómo todo ese óxido de hierro terminó en la superficie del planeta, pero sabemos que el planeta se formó hace unos 4.500 millones de años cuando los escombros, el gas y el polvo comenzaron a unirse. Entre estos materiales había mucho hierro que se forjó en el corazón de estrellas muertas hace mucho tiempo.

Tanto la Tierra como Marte tienen mucho hierro, pero mientras que los elementos pesados ​​se hundieron en el núcleo de la Tierra cuando el planeta aún era joven y blando, los científicos creen que el hierro se incorporó de manera menos homogénea a Marte debido a su gravedad más débil y su tamaño más pequeño. Eso no quiere decir que Marte no tenga un núcleo de hierro también, pero aún queda mucho del metal en la corteza superior por encontrar.

Sin embargo, el hierro en sí mismo no es rojo, su color generalmente varía. Lo que sucedió es que todo este hierro superficial se oxidó, formando óxido de hierro conocido más comúnmente como óxido, un compuesto formado por dos átomos de hierro y tres átomos de oxígeno. Pero, ¿por qué se oxidó tanto hierro de la superficie de Marte? Los científicos no están seguros, pero hay razones para creer que esta oxidación masiva ocurrió cuando Marte tenía agua fluyendo y una atmósfera espesa que posiblemente no sea muy diferente de la Tierra actual. Dejar una olla o cuchara rica en hierro al aire libre o en agua durante mucho tiempo hará que se oxide. Un proceso muy similar cubrió a Marte con óxido de hierro.

Una teoría alternativa, propuesta por primera vez por Albert Yen del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA y basada en los datos recopilados por la misión Pathfinder de 1997, dice que gran parte del óxido de hierro proviene de los meteoritos.

En 2009, investigadores daneses realizaron un estudio que encontró que el agua no es necesaria para producir mucho óxido de hierro. En cambio, los cristales de cuarzo que se desmoronan, como los que se encuentran en el regolito marciano, dejan expuestas las superficies ricas en oxígeno. Esto podría haber sucedido fácilmente durante las tormentas de polvo marcianas, que son tan intensas que el polvo que levantan se puede ver con telescopios en la Tierra. La luz del sol también puede descomponer el dióxido de carbono y otras moléculas de la atmósfera, produciendo oxidantes como el peróxido de hidrógeno y el ozono.

Esta vista de la cámara Mast (Mastcam) en el rover Curiosity Mars de la NASA muestra un afloramiento de rocas finamente estratificadas dentro de la región de Murray Buttes en la parte inferior del Monte Sharp. Créditos de la imagen NASA/JPL-Caltech.

Sin embargo, el planeta entero no es rojo. Algunas regiones se ven de color rojo brillante, mientras que otras aparecerán negras porque no todo está cubierto de polvo de óxido de hierro. Gracias a los rovers que la NASA ha aterrizado en el planeta, como Opportunity, Spirit y Curiosity (el último en aterrizar), ahora tenemos imágenes sin precedentes solo de la superficie de Marte, pero también de su subsuelo. Cuando el Phoenix Lander perforó unos pocos centímetros por debajo de la superficie rica en óxido de hierro, el suelo era marrón.

El cielo de Marte también es rojo

Un mosaico de imágenes en color exagerado de imágenes de la Mars Rover Opportunity de la NASA. Las nubes pueden estar compuestas de hielo hecho de dióxido de carbono o agua y pueden moverse rápidamente por el cielo. (NASA/JPL/Cornell)

El cielo de la Tierra aparece azul debido a un fenómeno físico llamado dispersión de Rayleigh. Debido a que las longitudes de onda de luz más cortas, como el violeta y el azul, son más dispersadas por las moléculas en la atmósfera, los fotones azules parecen provenir de todas las direcciones. En Marte, ocurre lo contrario porque el polvo que ensucia la atmósfera luminosa del planeta dispersa fotones rojos, lo que hace que el cielo parezca rojo. Esto también puede suceder en la Tierra cuando el aire está muy contaminado o cubierto de humo.

Por extraño que parezca, las puestas de sol en Marte parecen azules.

El 19 de mayo de 2005, el Mars Exploration Rover Spirit de la NASA capturó esta impresionante vista mientras el Sol se hundía bajo el borde del cráter Gusev en Marte. Este mosaico de la cámara panorámica se tomó alrededor de las 6:07 de la tarde del 489.° día marciano, o sol, de los rovers. Los colores están ligeramente exagerados. Crédito: Crédito de la imagen: NASA/JPL/Texas A&M/Cornell

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