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Que pendejo. Crédito: Wikimedia Commons

He estado involucrado en una batalla épica con los mosquitos desde que tengo memoria. Mientras todos los demás niños esperaban con ansias el verano, yo solo podía temblar ante las inevitables ampollas que sufrirían mis brazos y piernas.

Mi abuela solía decirme que tengo sangre dulce, lo cual era muy conveniente para estos pequeños vampiros. Eliminé los dulces de mi dieta, pero aun así me picaban. De acuerdo, entonces la sangre dulce es una mierda. Pero eso aún no cambiaba el hecho de que yo era el objetivo mucho más a menudo que otras personas. Entonces me di cuenta de que aparentemente no estaba solo, soy parte de un grupo selecto de personas que figuran en el menú de mosquitos como un manjar. ¡Maldita sea! ¿Cuál es su problema con nosotros, malditos vampiros?

Bueno, afortunadamente crecí para convertirme en escritor científico. Mis incursiones confirman que los mosquitos se sienten más atraídos por algunas personas que por otras. En cuanto a por qué, el jurado aún no se ha pronunciado, hay una combinación de factores que me hacen parecer una bombilla para estos chupasangres. El hecho de que haya más de 3.500 especies de mosquitos, algunas de las cuales varían más que otras en sus elecciones dietéticas, tampoco ayuda.

En primer lugar, es solo el mosquito hembra el que pica a los anfitriones. Los machos benignos comen néctar de flores en su lugar.

Los mosquitos hembra se alimentan de sangre, pero no para sus propios fines nutricionales. Después de perforar la piel con su pieza bucal, la probóscide hipodérmica en forma de aguja, el mosquito hembra comienza a succionar la sangre hacia su abdomen. Es aquí donde se digiere la sangre para producir huevos. Necesitan la proteína y otros componentes en la sangre para producir sus huevos.

En Estados Unidos se han identificado unas 175 especies de mosquitos, siendo las más comunes Anopheles quadrimaculatus, Culex pipiens, Aedes aegypti y Aedes albopictus. Por lo tanto, la investigación que involucre a estas especies de mosquitos debería ser la más relevante.

Primero, debemos comenzar con lo que sabemos con certeza: los mosquitos, las hembras específicamente, identifican objetivos al detectar dióxido de carbono. ¿Por qué CO2? Debido a que todos los vertebrados lo producen, los mosquitos descubrieron que ser capaces de detectar este marcador químico les ofrecía una ventaja evolutiva. Usando su órgano palpo maxilar, los mosquitos pueden olfatear dióxido de carbono desde una distancia de hasta 40 m (150 pies).

Desde el principio, esto explica por qué los mosquitos lo perseguirán con más frecuencia y en mayor número cuando hace ejercicio al aire libre: respira más fuerte y libera más dióxido de carbono de lo normal. Las personas con sobrepeso también liberarán más dióxido de carbono porque sus cuerpos necesitan más oxígeno. En términos generales, cuanto mayor sea su tasa metabólica, más fácil será para los mosquitos encontrarlo. Esto también sirve para explicar por qué las mujeres embarazadas o las personas que beben alcohol atraen más a los villanos alados. Por la misma razón, los adultos son más propensos a los mosquitos que los niños, al igual que los hombres más que las mujeres.

Por supuesto, los mosquitos también dependen de otras señales además del dióxido de carbono, ya que los vertebrados vivos que fluyen sangre no son los únicos que producen este gas (por ejemplo, los mosquitos no atacan a los árboles). Entonces, para navegar y encontrar un anfitrión digno, los mosquitos también usan marcadores visuales. Por ejemplo, la ropa oscura es más atractiva para los mosquitos que la más clara. Además de colorear, los mosquitos también utilizan la detección de movimiento, por lo que si te estás moviendo en un entorno estacionario, eres un presa fácil.

Otro marcador es el calor corporal. Mientras que el CO2 le dice al mosquito cómo encontrarte, las partes más cálidas de tu cuerpo, que también son las más vascularizadas, le dicen a las molestas criaturas dónde picar. Las partes del cuerpo más vulnerables son el cuello, la parte interna del codo, la parte posterior de las rodillas, las axilas y las muñecas.

También hay evidencia que sugiere que los mosquitos se sienten atraídos por ciertos olores. Entre sus favoritos están el ácido láctico, el amoníaco, el ácido úrico, el ácido carboxílico y el octenol (sin embargo, parece que odian el olor a pollo). Estos compuestos se pueden encontrar en el sudor y el aliento. Un estudio de 2011 también encontró que algunos tipos de bacterias hacían que la piel fuera más atractiva para los mosquitos. Los tobillos y los pies albergan las colonias bacterianas más robustas, lo que podría explicar por qué son tan propensos a morder.

Finalmente, mi abuela tenía la mitad de razón. Los mosquitos parecen sentirse atraídos por ciertos tipos de sangre más que por otros. Los estudios sugieren que las personas de tipo O son las más sabrosas. Pero en definitiva, lo que hace que unos destaquen más que otros frente a los mosquitos se rige por la genética. Joe Conlon, PhD, asesor técnico de la Asociación Estadounidense para el Control de Mosquitos, dice que la genética representa la friolera del 85 % de nuestra susceptibilidad a las picaduras de mosquitos.

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