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La pandemia de COVID-19 se ha convertido en una de las peores crisis de salud en un siglo, con más de cinco millones de muertos hasta ahora por el coronavirus. Pero, afrontémoslo: hemos visto cosas mucho peores. La Peste Negra, por ejemplo, se cernió como un espectro de pestilencia durante siglos, extendiéndose rápidamente, luego remitiendo, solo para regresar en otra ola. En un momento, la peste mató a un tercio de la población de Europa en solo unos pocos años.

En la época medieval, sabías que las cosas iban en serio cuando llegaba a la ciudad el médico de la peste, que era inmediatamente reconocible por su máscara con pico. Si pensabas que los trajes de materiales peligrosos daban miedo, los disfraces que usaban estos médicos de la plaga provocaron un nivel completamente nuevo de temor mezclado con misterio, del tipo que estaría en casa en una película de David Lynch.

El uniforme de médico de la peste: ¿fue este el primer ejemplo de equipo de protección personal?

Aunque la peste negra llegó a los puertos sicilianos a fines de la década de 1340, los médicos de la peste no comenzaron a usar su moda ahora icónica hasta el siglo XVII. El diseño del traje se atribuye a Charles de Lorme, el médico personal del rey Luis XIII de Francia y de la rica familia Mdici. Se cree que de Lorme introdujo el uniforme en 1619.

El atuendo consistía en un abrigo largo que estaba cubierto de cera perfumada, que se extendía hasta el tobillo donde los pies estaban cubiertos con botas hechas de cuero de cabra. Debajo del abrigo, el médico de la peste vestía una blusa de manga corta por dentro, así como guantes y un sombrero del mismo cuero de cabra. Pero la característica más definitoria del atuendo es definitivamente la máscara de pico largo que estaba rellena con hierbas y especias poderosamente perfumadas. Finalmente, el disfraz se completaba con un par de anteojos redondos de vidrio atados con bandas de cuero que también mantenían la máscara ceñida a la cabeza del médico. Un largo palo de madera también formaba parte de la apariencia, que el médico de la peste usaba para examinar a los pacientes, pero también para alejar a las personas desesperadas y peligrosas afectadas por la peste.

Para entender las motivaciones detrás del diseño de un uniforme tan peculiar, necesitamos algo de contexto. El consenso entre los médicos más educados de aquellos tiempos era que la peste, como muchas otras epidemias, era causada por el miasma , un mal aire nocivo. Se pensaba que los olores dulces y acre cancelaban el miasma en las áreas afectadas por la plaga y protegían de las enfermedades. Ramilletes de flores, incienso y otros perfumes se rociaron furiosamente cuando la peste tocó a la puerta.

Ropa contra la muerte (1656) de Gerhart Altzenbach. Crédito: Dominio público.

La primera ilustración de un uniforme de médico de la peste, completada por Gerhart Altzenbach a mediados del siglo XVII, no solo muestra el traje completo, sino que también explica cómo se pretendía que cada parte protegiera al usuario de la peste. Se suponía que el pico de seis pulgadas que usaban los médicos de la peste actuaba como una máscara facial que filtraba el aire viciado. Fue diseñado tan largo para acomodar las hierbas encerradas más adelante en el pico, con solo dos pequeños orificios para ventilación. Muchas veces, las hierbas, típicamente una mezcla de más de 50 plantas y sabores como canela, mirra, polvo de carne de víbora y miel, se quemaban antes de que el médico se pusiera la máscara.

Sin embargo, dado que se suponía que el uniforme debía usarse ajustado sobre todo el cuerpo y no dejar la piel expuesta, los médicos al menos estaban algo conscientes de que la plaga se propagaba por la proximidad a los infectados.

Desafortunadamente tanto para los médicos de la peste como para sus pacientes, el uniforme no era muy efectivo y en su mayoría servía para aterrorizar a la gente.

No podían saberlo en ese momento, pero la plaga en realidad es causada por una especie de bacteria llamada Yersinia pestis , que se transmite de animales como las ratas a los humanos a través de las picaduras de pulgas. También podría contraer la peste fácilmente si entra en contacto con fluidos o tejidos contaminados o si inhala gotas de estornudos o tos de pacientes que tienen peste neumónica. Entonces, tal vez el disfraz ofreció cierto grado de protección, pero sin los protocolos adecuados de higiene y desinfección, la protección probablemente fue marginal en el mejor de los casos.

No solo su equipo era ineficaz para combatir la plaga, también lo eran las estrategias de los médicos de la plaga, incluso para los estándares de la época.

Algunas de las curas en el propósito de la medicina de un médico de la peste incluyen cebollas, hierbas e incluso serpientes picadas que se frotarían en los furúnculos del paciente. A veces se puede haber sacrificado una paloma, cuyo cadáver ensangrentado se frota luego por todo el cuerpo infectado. Otros cubrieron las ampollas con excremento humano.

Como la teoría de los miasmas estaba de moda, casi todas las visitas a domicilio consistían en fumigar la casa con hierbas para purificar el aire. Si los olores adecuados no estaban disponibles, se aconsejaba a las personas que se sentaran junto al fuego o incluso a una alcantarilla para expulsar el olor a fiebre.

También se prescribían baños, pero no en las condiciones más higiénicas. El baño debe hacerse con vinagre y agua de rosas, alternativamente en su propia orina.

Pero el peor procedimiento fue reventar los bubones dolorosos ganglios linfáticos que se forman en las axilas, fémur superior, ingles y región del cuello de los individuos infectados con la peste lo cual no hizo nada por ayudar al paciente. La sangría era un procedimiento médico común (y altamente ineficaz) durante aquellos tiempos empleado contra una amplia gama de enfermedades, pero abrir las ampollas supurantes solo ayudó a propagar aún más la infección a otras personas. A algunos pacientes incluso se les dijo que bebieran el pus de los bubones lanceados.

El grabado satírico de Paulus Frst, que es quizás también la ilustración más famosa de un médico de la peste. Crédito: Colección de Bienvenida.

La ineficacia de los médicos de la peste y sus extravagantes disfraces no pasó desapercibida para sus contemporáneos. En el mismo año en que se lanzó la primera ilustración de un disfraz de médico de la peste, otro grabador llamado Paulus Frst lanzó una versión satírica en la que se refería a los médicos de la peste como el Doctor Schnabel von Rom. (Doctor Beaky de Roma ). En una de las frases del grabado, Frst aludía a que el médico no hace más que aterrorizar a la gente y sacar dinero de los muertos y moribundos.

De hecho, los médicos de la peste ni siquiera eran médicos reales la mayor parte del tiempo. En cambio, por lo general eran personas pobres y no calificadas que no tenían mucho que perder cuando las municipalidades las contrataban para tratar a los pacientes con peste. Como puede imaginar, los médicos competentes y exitosos no estaban muy interesados ​​en aceptar el trabajo, lo que provocó que muchos médicos de la peste murieran en el trabajo. De los 18 médicos de la peste que trabajaron en Venecia durante el siglo XIV, cinco murieron y 12 huyeron.

Tampoco todos los médicos de la peste estaban motivados por buenas intenciones. Un médico de la peste no solo tenía la tarea de tratar y poner en cuarentena a los enfermos, sino que también tenía responsabilidades en lo que respecta a ayudar en la autopsia ocasional o ser testigo de los testamentos de los muertos y moribundos. Esto les dio mucho poder y no era raro que un médico de la peste se aprovechara de su posición y se escapara con las finanzas y los objetos de valor de un paciente.

Antes del COVID-19, los médicos de la peste eran vistos como una rareza de la historia y un gran personaje para salir durante Halloween. Pero la dura realidad de la pandemia quizás nos haga sentir más simpatía por estos socorristas que arriesgaron sus vidas en tiempos de gran incertidumbre. Y aunque la mayoría de sus intervenciones médicas no se basaban en la ciencia y hacían más daño que bien, los doctores de la peste estaban en lo cierto con su uniforme de pies a cabeza. Hoy sabemos con certeza que los trajes para materiales peligrosos e incluso las máscaras quirúrgicas pueden disminuir en gran medida el riesgo de contraer una enfermedad infecciosa. Si se necesitó un traje muy siniestro para comenzar con el equipo de protección personal, supongo que deberíamos estar agradecidos por tener médicos de la peste.

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