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Hebras parecidas a fettucine en el Parque Nacional de Yellowstone. Crédito: Tom Murphy.

Sería fantástico visitar otro planeta y ser recibido por pequeños alienígenas verdes amistosos. Realmente lo haría, pero eso es solo proyectar cultura popular. Por desgracia, cuando finalmente encontremos las primeras formas de vida extraterrestre, si tal hito ocurre con toda probabilidad, estos serán microbios. Sin embargo, no cualquier microbio con forma de ameba de aspecto aburrido. Según los científicos de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, los microbios alienígenas o sus fósiles podrían verse como fettuccini o capellini.

Así es como se forman algunos microbios amantes de las aguas termales aquí en la Tierra, y si alguna vez visitó el Parque Nacional de Yellowstone, es posible que haya visto signos de ellos. El parque nacional más grande de la nación está salpicado de agua geotérmica caliente que fluye del suelo y es rica en minerales. Estos minerales precipitan, formando estructuras fibrosas de carbonato de calcio llamadas travertino.

Cuando Bruce Fouke, geobiólogo de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, visitó Mammoth Hot Springs en el parque, descubrió que el travertino parecía, bueno, pasta. Centrándose en la cabeza del manantial mineral, donde el agua es particularmente caliente (65 a 72 grados Celsius) y más ácida, el equipo de Foukes tomó muestras de esteras de microbios filamentosos. Estas hebras de pasta deben su forma a la naturaleza precipitada del manantial de agua caliente, que obliga a los organismos a adherirse unos a otros para sobrevivir, mientras que en aguas más tranquilas los microbios se asientan en esteras viscosas no consolidadas. Cada hilo consta de billones de microbios, que prosperan donde el 99,99% de todas las demás formas de vida habrían perecido.

Fettuccine rocas en Mammoth Hot Springs en el Parque Nacional de Yellowstone. Crédito: Bruce Fouke.

Después de llevar una muestra al laboratorio, los investigadores encontraron que las esteras de pasta están formadas por Sulfurihydrogenibium yellowstonense , o sulfuri para abreviar. Fieles a su nombre, estas bacterias descomponen los compuestos de azufre, produciendo gas de sulfuro de hidrógeno en el proceso y energía para ellos mismos con el fin de sobrevivir. Las proteínas en la superficie de estos microbios reaccionan con las aguas ricas en minerales, fomentando el crecimiento de cristales de carbonato de calcio y acelerando la formación de travertino mil millones de veces más rápido que en otros entornos. Donde hay travertino en forma de pasta, encontrarás sulfuri, y viceversa.

Forman cables fuertemente enrollados que ondean como una bandera que se fija en un extremo. Estos cables Sulfuri se parecen asombrosamente a la pasta fettuccine, mientras que aguas abajo se parecen más a la pasta capellini, dijo Fouke.

Sulfuri representa uno de los tipos de vida más antiguos en la Tierra, habiendo evolucionado hace más de 2.500 millones de años cuando la Tierra era un planeta infernal con apenas oxígeno en su atmósfera. Y aunque los microbios alienígenas que viven en las aguas termales sin duda serán de una especie diferente, probablemente se verían y se comportarían mucho como los sulfuros de la Tierra dada la cantidad limitada de formas en que la vida basada en el carbono puede funcionar en entornos tan extremos.

Si un rover encuentra travertino en forma de pasta en otro planeta como Marte, estas formaciones rocosas podrían tratarse como fósiles. La morfología única del travertino también lo haría bastante fácil de detectar.

Esta debería ser una forma fácil de vida fosilizada para que un rover la detecte en otros planetas, agregó Fouke.

Si vemos la deposición de este tipo de roca filamentosa extensa en otros planetas, sabríamos que es una huella dactilar de la vida. Es grande y es único. Ninguna otra roca se parece a esta. Sería evidencia definitiva de la presencia de microbios alienígenas, agregó el científico.

Hasta ahora, todavía tenemos que encontrar travertino filamentoso en Marte, pero el ahora extinto rover Spirit encontró algunas extrañas formaciones de sílice en forma de coliflor en el cráter Gustav, una región que se cree que alguna vez albergó antiguas aguas termales marcianas. Estas rocas se asemejan a las formadas por microbios en la Tierra, en realidad en el Parque Nacional de Yellowstone, donde la sílice contiene los restos fosilizados de microorganismos. Desafortunadamente, Spirit dejó de funcionar antes de que tuviera la oportunidad de investigar más a fondo. En otra parte del cráter Gale, el rover Curiosity encontró rocas sedimentarias que parecen tener signos de posibles esteras microbianas. Sin embargo, Curiosity no cuenta con el hardware necesario para realizar un análisis adecuado.

Quizás el nuevo rover Perseverance, que llegó a Marte en 2021 al cráter Jezero, tenga más suerte. Con suerte, algún chef marciano lo tratará con un buen plato de pasta fettuccine.

Los hallazgos se informaron en la revista Astrobiology .

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