Seleccionar página

A pesar de la creencia popular, las lenguas de serpiente no tienen receptores para el gusto ni el olfato. Sin embargo, mueven la lengua para recolectar sustancias químicas del aire o del suelo, utilizando el llamado órgano de Jacobson en la parte superior de la boca.

Las serpientes son criaturas terriblemente extrañas, con su enfoque de la vida sin piernas a sangre fría, pero han existido por más de 100 millones de años, por lo que deben estar haciendo algo bien. Entre las características distintivas de estos reptiles carnívoros alargados está su lengua gemela bífida.

Folclore y viejas explicaciones

Desde los albores de la interacción de la humanidad con las serpientes, hemos notado que sus extrañas lenguas bífidas entran y salen, pero ¿por qué lo hacen? Aristóteles aparentemente estaba fascinado por las serpientes y escribió sobre ellas en varias ocasiones. De alguna manera, se las arregló para estar muy equivocado y, sin embargo, también muy cerca de la respuesta real. Escribió que la naturaleza no hace nada en vano y hace lo que es mejor entre las posibilidades, algo que es algo consistente con los principios de la evolución. Sobre la lengua, escribió que proporciona a las serpientes un doble placer de los sabores, siendo su sensación gustativa como si se duplicara.

En el siglo XVII, se popularizó la idea de que las serpientes atrapan insectos con la lengua, y aunque nunca se ha observado que esto sea así, todavía se creía ampliamente. Sin embargo, esto es cierto para otros reptiles, especialmente los camaleones.

El astrónomo italiano Giovanni Hodierna pensó que las serpientes usan la lengua para limpiarse la suciedad de la nariz, lo cual es una explicación más razonable, aunque igualmente improbable.

También se han perpetuado dos mitos sobre las lenguas de serpiente. La primera es que utilizan la lengua para cubrir de saliva a la presa antes de tragarla. Sin embargo, incluso una investigación superficial revelará que la delicada lengua no es adecuada ni capaz de tal acto. El otro mito es que es un aguijón, o la fuente del veneno de la serpiente, algo que nuevamente fue refutado por las autopsias desde el Renacimiento. Esta última creencia probablemente fue popularizada por citas en la Biblia y en la literatura de Shakespeare. Es sorprendente que tantos mitos todavía rodeen este fenómeno, pero probablemente sea comprensible ya que las serpientes mismas están rodeadas de una gran cantidad de mitos y folclore.

¿Por qué las serpientes realmente mueven la lengua?

Una investigación exhaustiva del comportamiento de la serpiente revelará que a través de la lengua, la serpiente obtiene cierta comprensión de su entorno. Esto fue determinado por las investigaciones del naturalista francés Bernard Germain de Lacpde a principios del siglo XIX. Varios eruditos del siglo XIX creían que la lengua era un órgano del olfato, el gusto o incluso las vibraciones. Sin embargo, estas teorías fueron desplazadas por experimentos exhaustivos.

Estudios más recientes han descubierto que la lengua de una serpiente recoge partículas u olores del aire. Luego, las dos puntas de la lengua se introducen en el par correspondiente del llamado órgano de Jacobson, donde evocan diferentes señales que luego se transmiten eléctricamente al cerebro.

Tenga en cuenta que esto no es ni un sentido del olfato ni del gusto, la lengua no tiene receptores para el olfato o el gusto. Simplemente recoge los productos químicos del aire o del suelo y los pasa a Jacobsons Organ.

El órgano (también llamado órgano vomeronasal o VNO) fue descubierto en el siglo XVIII, pero su propósito no se entendía correctamente en ese momento. El órgano se utiliza principalmente para detectar feromonas, mensajeros químicos que transportan información entre individuos de la misma especie. Las serpientes tienen un órgano de Jacobson muy bien desarrollado, lo que les permite detectar una amplia variedad de sustancias químicas.

Pero las serpientes no son las únicas criaturas que tienen esta característica biológica. Muchos mamíferos también lo tienen, y por lo general está involucrado en la llamada respuesta flehmen, un comportamiento en el que un animal enrosca el labio superior hacia atrás y expone los dientes frontales, inhala con las fosas nasales normalmente cerradas y luego, a menudo, mantiene esta posición durante varios segundos. La respuesta flehmen es utilizada a menudo por caballos y gatos. Sin embargo, los movimientos oscilantes de la lengua son exclusivos de las serpientes.

En humanos, el VNO sigue siendo un área de investigación activa y un tema controvertido. Se ha observado la presencia del órgano vomeronasal en fetos, aunque varios estudios encontraron que retrocede a medida que se desarrolla el feto. No está claro si el VNO continúa en la vida adulta, ya que algunos estudios han encontrado evidencia de ello, mientras que otros no. Además, incluso si existe, no está claro que sea activo y funcional a pesar de que se ha demostrado que existe comunicación química entre humanos.

Por lo tanto, las serpientes sacuden sus lenguas bífidas para recoger sustancias químicas del aire o del suelo, algo que es similar al olfato, pero que en realidad no es lo mismo que el olfato. Pero esto realmente no cuenta toda la historia.

Características avanzadas de la lengua de serpiente

Si bien esto explica por qué las serpientes mueven la lengua, todavía no hemos discutido por qué tienen la lengua bífida y hay una muy buena razón para ello.

Debido a que está bifurcado, puede recopilar información en dos lugares a la vez. Esto permite que las serpientes creen una especie de gradiente químico, lo que les da un sentido de dirección. En otras palabras, las serpientes usan sus lenguas bífidas para navegar por el mundo químico en 3D. Es el mismo principio con los búhos, quienes desarrollaron orejas asimétricas para recolectar sonidos en 3D. Esto hace que sea mucho más fácil para las serpientes recoger y seguir los rastros dejados por otros animales.

Esta teoría se confirmó en la década de 1930, en una época anterior a la regulación del uso ético de animales en la investigación. El biólogo alemán Herman Kahmann cortó las partes bifurcadas de una lengua de serpiente. Descubrió que si bien las serpientes seguían siendo eficientes para recoger productos químicos, eran mucho menos capaces de seguir rastros.

Más estudios éticos han demostrado que la serpiente es efectiva para seguir no solo el rastro de presas potenciales sino también el de sus parejas. En la década de 1980, el biólogo de serpientes Neil Ford de la Universidad de Texas en Tyler siguió a las serpientes de liga macho mientras perseguían el rastro de las hembras. Encontró que si ambas puntas de la lengua masculina caen dentro del rastro dejado por la hembra, la serpiente continúa su ruta. Pero si un lado cae fuera de él, la serpiente aparta la cabeza de ese lado, siguiendo con precisión el rastro femenino. El ecologista de serpientes Chuck Smith de Wofford College también descubrió que los machos de cabeza de cobre tienen lenguas más largas y más profundamente bifurcadas que las hembras, lo que parece respaldar esta teoría.

Además, alguna vez se pensó que dado que el órgano de Jacobson tiene una bifurcación al igual que la lengua, la lengua entrega los químicos directamente al órgano, pero los videos de rayos X han revelado que este no es el caso. Parece que la lengua simplemente deposita los químicos en la parte inferior de la boca, y cuando la boca se cierra, la parte inferior y superior de la boca, donde se encuentra el órgano de Jacobson, entran en contacto.

Estudios recientes también han tratado de cuantificar los movimientos de lengua de serpiente mediante el análisis del comportamiento de movimiento de lengua. Gheylen Daghfous y sus colegas de la Universidad de Montreal han encontrado dos comportamientos de movimiento de lengua diferentes: uno cuando las serpientes recogen sustancias químicas del aire y otro cuando recogen sustancias químicas del suelo. Explican esto como un comportamiento especializado que optimiza la forma en que se recogen los productos químicos de diferentes entornos.

La dispersión de olores y cómo es captado por diferentes criaturas es todavía un área poco conocida. Si bien ahora podemos decir que realmente sabemos por qué las serpientes mueven la lengua, las complejidades de este proceso aún no se comprenden por completo, y los estudios futuros sin duda revelarán aún más sobre las impresionantes criaturas que llamamos serpientes.

"