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La semana pasada, 416 ballenas piloto quedaron varadas en Golden Bay en Nueva Zelanda. Al día siguiente, 240 más se quedaron varados. El único varamiento de ballenas más grande registrado en Nueva Zelanda fue en 1918 en las Islas Chatham, con la friolera de 1000 calderones varados. Estos varamientos son un problema, porque la mayoría de las ballenas mueren. Esto se debe a la deshidratación, la incapacidad de soportar su propio peso fuera del agua o el ahogamiento si el agua de la marea alta cubre sus espiráculos. Desde el varamiento de la semana pasada, solo unas pocas docenas fueron devueltas con éxito al mar. Desafortunadamente, los varamientos no son infrecuentes; hasta 2000 animales son varados cada año. Los varamientos masivos son un poco más inusuales y, a menudo, atraen la atención de los medios cuando ocurren.

Voluntarios ayudando a las ballenas varadas en Golden Bay, 2005. Créditos de imagen: Chagai

Estos hechos plantean una gran pregunta:

¿Cómo es que cientos de ballenas terminan atrapadas en la orilla al mismo tiempo?

Existen múltiples razones y teorías de por qué las ballenas quedan varadas. No se entiende completamente porque se desconoce qué sucedió antes de que la ballena quedara varada. La mayor parte de la información se obtiene de las autopsias de ballenas después de su muerte en la costa. Esto es lo que se sabe:

Salud

Las ballenas son animales enormes y cuando se lavan en aguas poco profundas, quedan atrapadas y no pueden volver al mar. La ballena podría haber muerto ya en el mar y simplemente varada en la costa. Si aparecen vivos, pueden estar enfermos por infecciones o parásitos, heridos, viejos o con mutaciones genéticas. Debido a estos factores, podrían estar débiles o desorientados y terminar en tierra por casualidad.

Sonar

Los pulsos de sonar, como los que usa la Marina de los EE. UU. para detectar submarinos, pueden asustar a las ballenas y hacer que busquen aguas menos profundas. De hecho, se encontró una correlación entre los varamientos masivos de ballenas y la actividad del sonar naval. Los rápidos cambios de presión provocados por el ruido del sonar han provocado hemorragias en los cetáceos varados en las Bahamas en 2000. En 2002, los zifios que vararon en las Islas Canarias sufrieron una enfermedad por descompresión a causa del sonar; sufrieron daño tisular severo por lesiones de burbujas de gas. Es probable que estos casos no sean aislados y hayan sido la causa de otros varamientos.

Técnicos de sonar trabajando en la Marina de los EE. UU. Créditos de la imagen: Marina de los Estados Unidos

Alimento

Los varamientos de ballenas se han relacionado con patrones de flujo de agua. Cuando una corriente de agua fría que contiene muchos calamares y peces fluye hacia el norte, las ballenas nadan más cerca de la tierra para seguirlas. Pueden estar siguiendo la comida hacia aguas menos profundas. O podrían estar tratando de evitar convertirse en presas ellos mismos. Se sabe que algunas ballenas van a aguas poco profundas para escapar de depredadores como las orcas.

Pendientes poco profundas

El sistema de ecolocalización de ballenas no es tan bueno para detectar costas que tienen una pendiente suave. Los reflejos entre la superficie del agua y el fondo del océano pueden atenuar tanto los sonidos que las ballenas no pueden escuchar el eco. Pueden pensar que están en aguas mucho más profundas. De hecho, Golden Bay (el sitio del varamiento más reciente) tiene una costa muy poco profunda, con un varamiento masivo que ocurre en esta época casi todos los años.

Una vista aérea de Golden Bay muestra cómo las ballenas quedan atrapadas en el dedo de tierra poco inclinado que se extiende alrededor de la bahía. Créditos de imagen: NASA WorldWind

Comportamiento social

Es mucho más común que una sola ballena quede atrapada en la orilla. Puede ocurrir por cualquiera de las razones anteriores. Sin embargo, cuando una manada entera queda varada, a menudo es una historia diferente. El tipo de ballena juega un papel importante. Las ballenas dentadas quedan varadas con mucha más frecuencia que las ballenas barbadas. Las ballenas dentadas viven en aguas profundas y tienen grandes grupos con lazos sociales extremadamente fuertes. Los cachalotes, los calderones, los delfines, incluida la falsa orca, y algunas ballenas picudas son ballenas dentadas que a menudo quedan varadas.

Las ballenas piloto son una de las especies de ballenas más varadas, debido a sus fuertes lazos sociales entre los miembros de la manada. Créditos de la imagen: Barney Moss

El líder de la manada migratoria puede llevar accidentalmente a todo el grupo a tierra. Alternativamente, si una ballena queda varada, emite una señal de socorro y piensa que todo el grupo acude en su ayuda o apoyo. La marea retrocede y toda la manada queda varada; Este es un patrón muy común.

Básicamente, las ballenas pueden quedar varadas por una variedad de razones diferentes. Los varamientos masivos son particularmente devastadores porque muchas ballenas mueren a la vez. Desafortunadamente, ¡parece que sus fuertes lazos sociales pueden ser la muerte para ellos! Sin embargo, aún queda mucho por aprender sobre estos varamientos y sus causas.

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