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Crédito: Wikimedia Commons.

La ketamina se desarrolló inicialmente como un anestésico para el campo de batalla, los quirófanos y las prácticas veterinarias. En la cultura rave, es una droga recreativa popular. Pero, recientemente, los científicos han descubierto que se puede utilizar como un fármaco terapéutico muy potente para tratar la depresión, a menudo aliviando los síntomas cuando ninguna otra terapia funciona.

Ketamina: ¿nuestra arma secreta contra la depresión?

Aunque los usuarios de ketamina pueden sufrir depresión si abusan de ella, en la dosis correcta y con moderación, la droga es un remedio comprobado para la depresión. Es tan efectivo que los efectos positivos se pueden sentir en cuestión de horas y pueden durar semanas, mientras que los antidepresivos convencionales tardan semanas en hacer efecto.

Para las personas con depresión crónica que están pensando en suicidarse, esas semanas de espera podrían significar la diferencia entre la vida y la muerte. Voló las puertas de lo que creíamos saber sobre el tratamiento de la depresión, dice el psiquiatra James Murrough del Hospital Mount Sinai en la ciudad de Nueva York.

Colleen Loo, profesora de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, dirigió un equipo que estudió el efecto de los medicamentos en personas mayores de 60 años y concluyó que los síntomas de depresión se aliviaron en el 43% de los pacientes. Estos efectos persistieron durante seis meses después de la terapia, informaron los autores en el American Journal of Geriatric Psychiatry .

El ensayo más grande sobre los efectos antidepresivos de las ketaminas se realizó en 2013 con 73 participantes. Apenas 24 horas después del primer tratamiento, la ketamina demostró reducir los síntomas de depresión en el 64 % de los pacientes que habían probado tres o más medicamentos sin resultados satisfactorios. Otros estudios han confirmado los hallazgos. Sentirse mejor más rápido, lograr que el estado de ánimo mejore más rápido es por eso que la ketamina es muy prometedora, dijo Alan Manevitz, MD.

Muchos psiquiatras consideran que la ketamina es el único tratamiento para el alivio rápido de los pensamientos suicidas en pacientes deprimidos. En 2017, Michael Grunebaum, psiquiatra del Centro Médico de la Universidad de Columbia, realizó un estudio con 80 pacientes a los que se les diagnosticó pensamientos suicidas clínicamente significativos.

Los investigadores administraron a los pacientes una dosis baja de ketamina o un sedante llamado midazolam. En comparación con el grupo de midazolam, los pacientes que recibieron ketamina mostraron una marcada reducción de los pensamientos suicidas solo 24 horas después de la administración del fármaco y este efecto persistió durante seis semanas después del tratamiento único de dosis baja. El grupo de ketamina también informó una mejora en el estado de ánimo, así como síntomas de depresión y fatiga, lo que indica que la ketamina tiene un amplio efecto sobre el bienestar psiquiátrico.

Cómo funciona la ketamina para tratar la depresión

Hay dos tipos principales de ketamina que se usan para tratar la depresión en un entorno clínico. Una es la ketamina racémica, que es una mezcla de dos moléculas de ketamina espejo (ketamina R y S). La mayoría de los estudios que investigan los efectos terapéuticos de la ketamina para la depresión utilizan la variedad racémica, que generalmente se administra por vía intravenosa. El otro tipo es la esketamina, también conocida como Spravato, fue aprobada recientemente por la FDA en los Estados Unidos y se administra en forma de aerosol nasal. La esketamina solo emplea la molécula S.

Las dos formas de ketamina interactúan de manera ligeramente diferente con los receptores en el cerebro y pueden causar diferentes efectos secundarios. El resto de este artículo se centrará en los efectos de la ketamina racémica, ya que está más ampliamente establecida en la investigación.

Los científicos todavía están averiguando cómo las moléculas de ketamina interactúan con los receptores en el cerebro para aliviar los síntomas de la depresión clínica. Los estudios sugieren que la ketamina se une a los receptores NMDA en el cerebro, lo que aumenta la cantidad del neurotransmisor glutamato entre las neuronas. El glutamato aumenta las conexiones en otro receptor, conocido como el receptor AMPA. Este efecto cascada finalmente hace que el cerebro libere otras moléculas que ayudan a las neuronas a comunicarse entre sí a lo largo de nuevas vías, lo que afecta el estado de ánimo y la cognición.

El Dr. Conor Liston, neurocientífico y psiquiatra de Weill Cornell Medicine en Nueva York, publicó un estudio de 2019 que mostró que la ketamina desencadena la reparación de circuitos cerebrales en un proceso de dos pasos. En el estudio, los investigadores utilizaron un virus activado por un microscopio láser para destruir las sinapsis en el cerebro de los ratones, imitando el efecto del estrés crónico. Los hallazgos mostraron que en solo seis horas después de una dosis de ketamina, los circuitos cerebrales dañados por la depresión comenzaron a dispararse juntos nuevamente en sincronía. Los ratones también comenzaron a exhibir un comportamiento normal en este período de tiempo.

Este estudio también podría explicar por qué los efectos antidepresivos de las ketaminas desaparecen eventualmente si los cambios sinápticos no se pueden mantener, habrá una recaída.

Un estudio dirigido por Hailan Hu, neurocientífico de la Facultad de Medicina de la Universidad de Zhejiang en Hangzhou, China, descubrió que la ketamina puede interactuar con la habénula lateral , una pequeña región del cerebro conocida como el centro anti-recompensa. Las neuronas de la habénula lateral son activadas por estímulos asociados a eventos desagradables, como la ausencia de recompensa o castigo, especialmente cuando estos son impredecibles.

En roedores con depresión, las neuronas de la habénula lateral se activan varias veces en ráfagas rápidas, en lugar de activarse una vez a intervalos regulares en el caso de ratas sanas. Un análisis de cortes de cerebro de ratas sanas mostró que solo tenían alrededor del 7% de este tipo de neuronas en explosión, en comparación con los roedores deprimidos que tenían casi el 23% de neuronas en explosión. Pero después de que los ratones y las ratas recibieron ketamina, la cantidad de neuronas que estallaron se volvió similar a la que se encuentra en animales sanos. Incluso cuando los científicos dirigieron las neuronas para disparar en ráfagas, los animales a los que se les había administrado ketamina ya no mostraban síntomas de depresión.

Daniel Lodge, Ph.D., del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en San Antonio, descubrió que la ketamina activa la vía del hipocampo ventral (vHipp) y la corteza prefrontal medial (mPFC) en ratas. La estimulación artificial de esta vía imita los efectos antidepresivos de la ketamina, mientras que la prevención de la activación del circuito elimina los efectos similares a los antidepresivos de la ketamina.

Efectos secundarios de la ketamina

Ya sea que se administre por vía oral, intravenosa o nasal, la ketamina produce varios efectos secundarios. Algunos incluyen dolor de cabeza, mareos, disociación, presión arterial elevada y visión borrosa.

Anteriormente, los estudios han relacionado el uso a largo plazo de la ketamina con la inflamación de la vejiga, el daño hepático, los cambios cognitivos como la pérdida de memoria y el deseo o la adicción.

En cuanto a la adicción a la ketamina, solo se han descrito oficialmente 15 casos en la literatura científica en los últimos 20 años. ¿Significa esto que la ketamina no es adictiva? Ese es el problema: todavía no sabemos mucho, por lo que los investigadores en el campo afirman que se necesitan con urgencia más estudios específicamente orientados a evaluar la seguridad de los regímenes de dosificación de ketamina. Parece que los científicos no pueden causar adicción a la ketamina en roedores, que es una de las otras razones por las que es tan difícil de estudiar.

Pero al comprender cómo interactúa la ketamina con el cerebro, lo que apenas estamos comenzando a comprender es que es posible diseñar una nueva molécula que solo tenga los efectos antidepresivos de la ketamina sin sus efectos secundarios potencialmente adictivos. Algunos investigadores, como el grupo Lodges del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Texas en San Antonio, ya están trabajando para encontrar un fármaco que interactúe selectivamente con las vías cerebrales de la ketamina.

La idea es que, si una parte del cerebro contribuye a los efectos beneficiosos de la ketamina y otra parte contribuye a su abuso y efectos como las alucinaciones, ahora podemos idear medicamentos para enfocarnos en la parte buena y no en la mala, Flavia R. Carreño, profesor asistente de la Universidad de Texas San Antonio, en un comunicado.

Estábamos trabajando en la prueba de compuestos que atacan más selectivamente el hipocampo y nosotros y otros de hecho encontramos y publicamos que tales compuestos recapitulan los efectos beneficiosos de la ketamina sin la responsabilidad del abuso, sin los efectos psicotomiméticos, dijo Carreño a ZME Science.

¿Es la ketamina una droga milagrosa que puede prometer aliviar incluso la peor depresión? Es difícil sacar alguna conclusión en este punto, y la investigación todavía tiene un largo camino por recorrer. Y aunque los resultados hasta ahora son prometedores, los efectos secundarios de la ketamina y su potencial de abuso son poco conocidos y esto es muy problemático si se tiene en cuenta que ahora hay muchas personas que buscan tratamientos con ketamina por su cuenta.

En los Estados Unidos, particularmente en California, varias clínicas ya ofrecen infusiones de ketamina. Los informes anecdóticos sugieren que tienen éxito en la reducción de los síntomas de depresión entre los pacientes de casos difíciles, que pagan mucho dinero por una sustancia genérica y de bajo costo. Para la depresión, el precio por infusión oscila entre $400 y $1000.

Sin embargo, varios médicos y organizaciones médicas han expresado serias preocupaciones sobre la falta de supervisión regulatoria o legislativa. Me asusta mucho que esto todavía no esté regulado, dijo Steve Levine, MD, un psiquiatra que también es el fundador de una clínica que ofrece infusiones de ketamina.

En un artículo publicado en línea en Lancet Psychiatry , los investigadores pidieron una mejor supervisión.

Encontramos que, según la evidencia actual, el uso de ketamina para la depresión severa resistente al tratamiento no viola los principios éticos, escriben.

Sin embargo, los médicos y los organismos profesionales deben tomar medidas para garantizar que se promulguen pautas de buenas prácticas, que todos los datos experimentales y de ensayos estén disponibles a través de registros nacionales y que el riesgo potencial del tratamiento con ketamina continúe siendo monitoreado y modelado.

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