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Crédito: Pixabay.

Júpiter es monstruosamente grande, tanto que es más del doble de masivo que todos los demás planetas del sistema solar combinados. En consecuencia, tiene una atracción gravitacional igualmente masiva que lo ayudó a capturar una miríada de satélites.

Según el último recuento, el gigante gaseoso tiene 79 lunas confirmadas. Eso es dos lunas menos que el conteo de Saturno de 82 lunas confirmadas. Pero la carrera por determinar qué planeta tiene el séquito más grande aún continúa, ya que los astrónomos siguen descubriendo nuevos constantemente.

Saturno le robó la corona a Júpiter en 2019 cuando los astrónomos descubrieron 20 lunas nuevas. Pero Júpiter no ha terminado ni mucho menos. Doce nuevos satélites fueron descubiertos solo en 2017 alrededor de Júpiter por investigadores afiliados a la Carnegie Institution for Science gracias a los avances recientes en cámaras digitales grandes y técnicas astronómicas. Además, hay buenas razones para creer que Júpiter tiene, con diferencia, el mayor número de lunas de todo el sistema solar.

Órbitas de los 71 satélites irregulares de Júpiter al 1 de enero de 2021, cada uno de ellos etiquetado. Crédito: Nrco0e / Wikimedia Common.

En septiembre de 2020, astrónomos de la Universidad de Columbia Británica identificaron 45 lunas candidatas con un diámetro de más de 800 metros. Sin embargo, los investigadores solo estudiaron una pequeña área del cielo y cuando extrapolaron sus datos, concluyeron que podría haber más de 600 de estas pequeñas lunas orbitando alrededor de Júpiter.

Estos candidatos están actualmente bajo investigación, lo que llevará mucho tiempo, ya que se necesita mucho tiempo de telescopio para verificar sus órbitas de manera confiable. Pero mientras los científicos se mantienen ocupados catalogando las enormes rocas que se deslizan a través del movimiento de Júpiter, tal vez sea un buen momento para descubrir por qué Júpiter tiene muchas lunas. ¿Qué tiene de especial?

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La razón por la que Júpiter es un imán tan lunar tiene mucho que ver con su estupenda masa, equivalente a más de 300 Tierras. La única Luna de la Tierra probablemente se formó hace miles de millones de años después de que un enorme protoplaneta se estrellara contra la Tierra primordial. Pero la mayoría de las lunas, especialmente las que se encuentran alrededor de los gigantes gaseosos, no tienen una historia tan emocionante. Como un matón de la escuela, Júpiter y otros planetas gigantescos como él tienen la costumbre de capturar objetos rocosos que van desde asteroides pequeños hasta miniplanetas con actividad volcánica, como Io.

Júpiter, así como otros gigantes gaseosos distantes en el sistema solar como Saturno y Neptuno, tiene otro as bajo la manga. No solo tiene una atracción gravitatoria muy fuerte gracias a su masa, sino que también está bastante lejos del Sol. Está unas 5 veces más lejos del Sol que la Tierra, completando una órbita completa cada 11,86 años.

Esta gran distancia le permite a Júpiter ejercer un área más grande de influencia o control, ya que la influencia gravitatoria del Sol se debilita a medida que se aleja de él. Con un lanzamiento de red tan amplio, no es de extrañar que Júpiter tenga lunas que lo orbitan a una distancia de hasta 23,5 millones de millas, como es el caso de Pasifae y Sinope. Mientras tanto, Venus y Mercurio, los dos planetas más cercanos al sol en el sistema solar, no tienen lunas, mientras que la Tierra tiene una miserable y Marte como dos pequeños satélites.

También es importante, aunque en menor grado, la forma de los gigantes gaseosos. Un cuerpo cósmico que es regularmente redondo tendrá una órbita más estable que uno con forma de patata. Júpiter es casi perfectamente redondo y eso puede haberlo ayudado a capturar algunos satélites pequeños adicionales, especialmente en su órbita más baja.

Grandes rocas alrededor de un gigante gaseoso

Montaje de Júpiter y los satélites galileanos, Io, Europa, Ganímedes y Calisto, todos fotografiados por la Voyager 1.

De las muchas lunas de Júpiter, conocidas colectivamente como lunas jovianas, se destacan particularmente las cuatro más grandes. Estas lunas Calisto, Io, Europan y Ganímedes a menudo se llaman lunas galileanas en honor a Galileo Galilei, el astrónomo italiano que las descubrió por primera vez en 1610. Cada una de las lunas lleva el nombre de los amantes y favoritos del dios Júpiter (Zeus); y desde 2004, también después de sus descendientes. En el futuro, sin embargo, los astrónomos pueden quedarse sin seres mitológicos para nombrar las lunas jovianas.

Tres de estas cuatro lunas son más grandes que la Luna de la Tierra y una, Ganímedes, es la luna más grande del sistema solar. De hecho, todo lo que necesita es un par de buenos binoculares o un telescopio comercial para ver las cuatro lunas más grandes de Júpiter, que tienen al menos 3100 kilómetros (1900 millas) de diámetro.

Aunque las cuatro lunas galileanas comprenden una pequeña proporción de Júpiter de los 79 satélites confirmados, en conjunto suman el 99,999% de la masa total que orbita alrededor de Júpiter, incluido el sistema de anillos. Las lunas galileanas también son mucho más extravagantes que sus primos jovianos más insignificantes. Por ejemplo, Io está repleto de volcanes activos y Europa puede albergar vida en un océano líquido cubierto por hielo espeso.

Todas las demás lunas jovianas tienen menos de 250 kilómetros (160 millas) de diámetro, aunque la mayoría apenas superan los 5 kilómetros (3,1 millas).

Mientras que se cree que las lunas galileanas formaron junto con Júpiter a partir de su disco circunplanetario un anillo de gas y polvo, se cree que las lunas irregulares exteriores se originaron a partir de asteroides capturados.

Y a lo largo de su larga historia, Júpiter probablemente albergaba muchas otras lunas, que ya no existen. Algunos fueron destruidos por fracturas mecánicas durante la captura o durante las colisiones con otros objetos similares a asteroides, algunos simplemente se alejaron de las garras de Júpiter. A veces se gana, se pierde algo.

En la parte oscura y sombría del sistema solar que Júpiter llama hogar, hay una gran cantidad de grandes asteroides (con un diámetro superior a un kilómetro), por lo que es razonable creer que la cantidad de lunas jovianas podría aumentar en el futuro. Pero mientras tanto, los científicos todavía están ocupados identificando las lunas existentes de los gigantes gaseosos. Puede que no pase mucho tiempo antes de que Júpiter recupere su corona, elevándose una vez más a la cima como el planeta con más lunas.

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